Sorciers de guerre

Sorciers de guerre

Pour aider à gagner la Seconde Guerre mondiale, les Alliés ont utilisé toutes les compétences dont ils pouvaient faire preuve - y compris l'illusion, la ruse… et la magie.

ECOLE D'ASSISTANT

En 1940, le ministère britannique de la Sécurité intérieure a créé une unité militaire dédiée au «camouflage civil». Son travail consistait à assurer la sécurité par «une tromperie extrêmement ridicule». L'unité des camoufleurs - des soldats chargés de trouver des moyens de dissimuler le matériel et les mouvements de troupes du ennemi - serait formé au centre de développement et de formation de camouflage de Farnham Castle, dans le Surrey. Parmi le groupe de personnages du bureau de camouflage figuraient des artistes, des concepteurs de décors de cinéma, des dessinateurs et un magicien de la troisième génération nommé Jasper Maskelyne. (Fait indépendant: le grand-père de Maskelyne a inventé la toilette payante.)

En 1941, la ville d’Alexandrie, en Égypte, abritait un million de personnes. Le contrôle de son port a permis aux forces alliées de reconstituer leurs approvisionnements et leurs troupes pour la guerre du désert qui sévit en Afrique du Nord. Cela en a fait une cible de choix pour les raids de bombardement de la Luftwaffe allemande. Le major Geoffrey Barkas - un ancien cinéaste nommé à la tête du Middle East Camouflage - a fait appel à Jasper Maskelyne et à l'équipe de camoufleurs connue sous le nom de "Magic Gang". Leur mission: dissimuler tout le port, y compris les cuirassés et les navires de commerce amarrés. «Nous ne pouvons pas le couvrir. Nous ne pouvons pas le déguiser. Et nous ne pouvons pas le cacher », aurait déclaré Maskelyne. «Il ne nous reste qu’une solution, n’est-ce pas? Déplace-le.

Mannequin de magicien

Maskelyne et son équipe ont alors entrepris de construire un port «factice» doté de faux navires de guerre et de sous-marins sur un lac intérieur situé à environ trois miles du véritable port. Ils ont installé de véritables canons antiaériens et des projecteurs, ainsi que des explosifs télécommandés. L’équipe a consulté des photos aériennes nocturnes de la ville, puis a planté des lumières dans le sable et la boue pour que le faux site ressemble le plus possible à Alexandrie. Pendant ce temps, la vraie ville d'Alexandrie est devenue noire.

Les rapports indiquent que des bombardiers allemands ont pilonné la fausse Alexandrie (plutôt que la vraie) pendant huit nuits de suite. Les sources s'accordent pour dire que la ruse a protégé la vraie ville d'une éventuelle destruction. Ils sont en désaccord sur un facteur crucial: le rôle de Maskelyne dans la supercherie.

Les archives officielles offrent peu d’informations sur les exploits du magicien en temps de guerre, mais son mémoire fantomatique, Magic: Top Secret, raconte histoire après histoire de la prestidigitation sur le champ de bataille dirigée et organisée par Maskelyne. Un écrivain nommé Richard Stokes a consacré tout un site Web à la démystification du mémoire. Selon Stokes, le livre était le camouflage le plus efficace de Maskelyne ... «ingénieusement compact, construit à partir de carcasses d’arbres recyclés et ne pesant que 13 onces. Et cela a dupé les gens pendant soixante ans.

FABRIQUER LE MINCEMEAT DE HITLER

Avant l'invasion de la Sicile en 1943, un homme mort était devenu un acteur clé dans une autre tromperie très efficace sur la Seconde Guerre mondiale. Le 30 avril, un cadavre s'est échoué sur la côte sud-ouest de l'Espagne. Le corps portait l’uniforme des Royal Marines de Grande-Bretagne. Une identification trouvée sur le corps a identifié l'homme comme étant le major William Martin. Enchaîné au poignet du major mort: une mallette noire.

Les nazis ne pouvaient pas attendre pour mettre la main sur cette affaire et, bientôt, un responsable espagnol serviable avait donné à un des agents de Hitler un aperçu des documents qu’il contenait. Ils ont identifié l'officier mort en tant qu'expert des débarquements amphibies. Sa mission, apparemment contrariée, était de fournir des informations top secrètes sur les plans des Alliés visant à attaquer la Grèce et la Sardaigne tenues par les Allemands. La lettre codée que Martin portait était adressée à l'amiral Andrew Cunningham, commandant de la flotte méditerranéenne. Il demandait au commandant de ramener le major Martin sur son navire et de lui demander de «rapporter des sardines», une allusion plutôt évidente à la Sardaigne.

Hitler a mordu à l'hameçon, transférant des troupes en Grèce et permettant aux forces alliées de s'attaquer à la vraie cible. Le 10 juillet 1943, le projet portant le nom de code «Mincemeat» se termina par l'invasion de 160 000 soldats alliés… en Sicile et non en Sardaigne. Quant au cadavre? "Major Martin" n'était pas une Royal Marine. C’était un vagabond dont le corps avait été extirpé d’une morgue de Londres pour être utilisé dans ce qui est devenu l’une des plus grandes duperies militaires jamais organisée. Remarque: Les planificateurs de Mincemeat incluaient Charles Fraser-Smith, le modèle réel de Q dans les romans de James Bond de Ian Fleming, et sans lui, l'opération n'aurait pas abouti. Fraser-Smith a créé le conteneur qui gardait le corps du vagabond «au frais» pendant des jours, jusqu’à ce qu’il puisse être jeté à l’eau au large de la côte espagnole.

RÉSERVOIRS POUR RIEN

Le 6 juin 1944, deux cyclistes français ont regardé avec émerveillement quatre soldats américains ramasser un char Sherman de 40 tonnes et le faire pivoter. "Les Américains sont très forts", a plaisanté l'un des soldats. L’armée américaine a-t-elle élevé une équipe de surhumains Captain America? Non, ils avaient créé une unité très secrète - les 23e Troupes spéciales du quartier général - et la dirigeaient avec un millier d'artistes, de concepteurs et de techniciens de l'audio.Leur travail consistait à créer une division de l'armée trompeusement réaliste composée de réservoirs gonflables, de canons, de jeeps, de camions et d'avions.

En quelques heures à peine, le 23e pourrait assembler des aérodromes remplis d’avions en caoutchouc, des groupes de motoneiges garnis de jeeps en caoutchouc et des formations de bataille avec des rangées de réservoirs en caoutchouc. Pour compléter l'illusion, des haut-parleurs de 500 livres montés sur des jeeps diffusent un déluge d'effets sonores de combat. Les falsifications du 23ème avaient un objectif sérieux: détourner les forces allemandes de la «vraie» action et donner l’avantage aux troupes alliées.

Parmi les membres de la 23e session, nombreux étaient des étudiants en art, recrutés dans les écoles de New York et de Philadelphie, notamment le couturier Bill Blass, le peintre Ellsworth Kelly et le photographe Art Kane. Le capitaine Fred Fox, ancien membre de la troupe de comédies musicales Triangle Club de l’Université de Princeton, était également présent. Fox savait que les réservoirs en caoutchouc ne seraient pas suffisants pour convaincre l’ennemi. Le 23, a-t-il insisté, doit se considérer comme un «spectacle itinérant» et être prêt à se produire «à tout moment».

Les présentations doivent être faites avec la plus grande précision et le souci du détail. Ils comprendront le décor, les accessoires, les costumes, les principes, les extras, les dialogues et les effets sonores appropriés. Nous devons nous rappeler que nous jouons devant un public radio, terrestre et aérien très critique et attentif. Ils doivent tous être convaincus.

Et ça a fonctionné. Selon des rapports récents, l '«Armée fantôme», comme on l'appelle, a organisé plus de 20 opérations au cours de la guerre. On pense que leurs déceptions ont sauvé entre 15 000 et 30 000 vies américaines, et ils ont tout fait sans que leurs camarades soldats ne sachent jamais de leur existence. L'Armée fantôme est restée top secrète jusqu'en 1985 - quarante ans après la fin de la Seconde Guerre mondiale.

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