Quand une tulipe coûte plus qu'une maison

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Darleen Leonard
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Malgré ses apparences, «Tulipmania» ne désigne pas simplement un amour général des tulipes; c’était en fait l’une des premières bulles financières majeures enregistrées dans le monde. Bien avant la frénésie des bulles Internet ou de la bulle immobilière des dernières décennies, aux Pays-Bas, Tulipmania existait déjà vers 1624 et atteignait son apogée de 1636 à 1637. Bien que l'étendue de la manie, en termes de largement débattu, de même que tous les éléments en cause qui l’ont provoquée. Néanmoins, pendant une brève période, le prix des tulipes aux Pays-Bas a atteint des niveaux ridicules, une fleur coûtant plus que le revenu annuel d’un artisan, et certains types de tulipes, plus de dix fois plus!
Malgré ses apparences, «Tulipmania» ne désigne pas simplement un amour général des tulipes; c’était en fait l’une des premières bulles financières majeures enregistrées dans le monde. Bien avant la frénésie des bulles Internet ou de la bulle immobilière des dernières décennies, aux Pays-Bas, Tulipmania existait déjà vers 1624 et atteignait son apogée de 1636 à 1637. Bien que l'étendue de la manie, en termes de largement débattu, de même que tous les éléments en cause qui l’ont provoquée. Néanmoins, pendant une brève période, le prix des tulipes aux Pays-Bas a atteint des niveaux ridicules, une fleur coûtant plus que le revenu annuel d’un artisan, et certains types de tulipes, plus de dix fois plus!

Pourquoi la frénésie pour les tulipes? Cela nous semble être une simple fleur presque banale; à peu près tous les quartiers de l'Amérique centrale sont en pleine floraison. Mais pour les horticulteurs hollandais du 17ème siècle, la tulipe était considérée comme extrêmement unique et placée sur un haut piédestal. Les couleurs étaient beaucoup plus riches, luxuriantes et concentrées que celles de presque toutes les autres fleurs d’Europe avant l’introduction de la tulipe par importation de Turquie (initialement au milieu du XVIe siècle et à partir de ce moment-là, se répandant lentement dans toute l’Europe). Les Hollandais sont rapidement tombés amoureux de la tulipe et le fait d’avoir des tulipes dans votre jardin était bientôt un symbole de statut. Une fois que cette composante psychologique a été mise en place, le terrain a été rendu fertile pour un engouement d'achat et une bulle.

Le cycle de vie de la tulipe elle-même était un autre facteur contribuant à la pression et à la frénésie d'achat. Le bulbe mère d'une tulipe ne dure que quelques années et ne peut produire que deux à trois clones par an. Il faut sept ans pour faire pousser une tulipe à partir d’une graine. Bien que la demande des acheteurs de tulipes ait augmenté au cours de Tulipmania, l’offre de bulbes de tulipes n’a pas augmenté.

Les prix des bulbes de tulipes ont augmenté à un rythme soutenu tout au long des années 1630, alors que de plus en plus de spéculateurs entraient sur le marché. Il reste à débattre de l'identité de tous ces spéculateurs, mais il semble qu'ils étaient principalement composés de riches négociants et commerçants, plutôt que de membres de la noblesse et d'investisseurs un peu plus traditionnels. Pour cette raison, le commerce des tulipes avait tendance à se dérouler davantage dans les tavernes qu'à la bourse.

En 1636, TOUT bulbe de tulipe - même de faible qualité - pourrait être vendu pour une petite fortune, avec un prix moyen d'environ 160 florins, et à son apogée près de 200 florins. Malheureusement, il n’existe aucun moyen précis de convertir cette devise en monnaie moderne, mais à titre de référence, un homme de métier qualifié typique de cette époque ne fabriquait généralement qu’environ 150 florins. Donc, si vous voulez traduire ainsi, un travailleur qualifié typique aux États-Unis (quelqu'un qui a fait des études postsecondaires, mais pas fait d'études postsecondaires) gagne en moyenne environ 48 000 dollars par an; En utilisant cette corrélation extrêmement lâche, un bulbe de tulipe moyen coûterait environ 64 000 $ au plus fort de la manie.

À cette pointe de la fin de 1636, certaines ampoules de tulipes changeaient d'acheteurs jusqu'à dix fois par jour. De manière générale, les gens ne prenaient même plus les ampoules, les achetaient simplement sur le marché à terme et tentaient ensuite de se vendre à profit. En fait, avec beaucoup de ces échanges, non seulement les ampoules ne changeaient pas de mains, mais l'argent ne le faisait généralement pas non plus à ce moment-là, l'échange se produisant lorsque la ou les ampoules étaient physiquement prises en possession, ce qui n'était plus passe dans la plupart des cas.

Le comble de la frénésie est survenu lors d'un incident célèbre lorsque sept enfants orphelins ont vendu aux enchères leur héritage de leur père décédé: 70 bulbes de tulipes. L'une d'elles était un bulbe extrêmement rare de Violetten Admirael van Enkhuizen, vendu pour 5 200 florins - un record de tous les temps. Le rendement total de la vente aux enchères était de 53 000 florins… pour 70 bulbes. Lors d'une autre vente aux enchères, en 1635, 40 bulbes furent vendus pour 100 000 florins. Encore une fois, un artisan typique à cette époque ne produisait que 150 florins par an.

Selon le journaliste britannique Charles Mackay, dans son livre Délires populaires extraordinaires et la folie des foules, publié en 1841 (que certains économistes supposent exagéré de l’étendue de Tulipmania, alors prenez parole sur l’étendue de l’engouement avec un grain de sel),

De nombreuses personnes sont devenues soudainement riches. Un appât en or était suspendu devant les gens et, l'un après l'autre, ils se sont précipités vers les tulipes, comme des mouches autour d'un pot de miel. Chacun imaginait que la passion des tulipes durerait éternellement et que les riches du monde entier l'enverraient en Hollande et paieraient le prix qui leur serait demandé. Les richesses de l'Europe seraient concentrées sur les rives du Zuyder Zee et la pauvreté bannie du climat favorable de la Hollande. Des nobles, des citoyens, des agriculteurs, des mécaniciens, des marins, des gardiens, des servantes, même des ramoneurs et des vieilles vetements, se sont frottés aux tulipes.

Mackay a poursuivi en expliquant qu’il existait une très rare tulipe vendue non pas pour de l’argent, mais pour quatre gros boeufs, huit gros porcs, douze gros moutons, deux têtes de vin, quatre tours de bière, mille livres de fromage, deux des tonnes de beurre, un lit, une tasse d'argent, un ensemble de beaux vêtements, deux formes de blé et quatre formes de rhye. Cela a été évalué à environ 1500-2000 florins. Dans un autre cas, il a déclaré qu'un bulbe de Semper Augustus avait été échangé contre 12 acres de terres agricoles.

Mais peu de temps après, le marché des tulipes s'est effondré de façon spectaculaire. Il n'y avait rien de graduel à ce sujet. Cela a commencé dans la ville de Haarlem lors d'une vente aux enchères de bulbes de routine, lorsqu'un investisseur ne s'est pas présenté pour payer son achat de bulbe de tulipe. Cela a commencé à inquiéter les gens du fait qu'il semblait n'y avoir plus personne qui achetait les ampoules pour acquérir les tulipes physiques; au contraire, ils les achetaient simplement pour se retourner et vendre à nouveau. Sans acheteurs apparents, seuls des vendeurs, quelques jours après, une panique généralisée s'est ensuivie parmi les commerçants de tulipes. Certains des investisseurs les plus avisés ont essayé de soutenir le marché, mais la demande de tulipes s'est très vite estompée et le marché s'est rapidement évaporé. Les tulipes qui avaient rapporté quelques milliers de florins quelques semaines auparavant valaient à peine 1% de ce chiffre.

De manière surprenante, les retombées de ceci ne semblent pas avoir été très dramatiques. Alors que certains ont perdu leur fortune, la plupart ont simplement payé de petites pénalités pour ne pas honorer leurs contrats de tulipes et ont poursuivi leur vie. (Les spéculateurs de Tulip Futures n'étaient pas obligés de payer le montant total de leur contrat, mais un petit pourcentage s'ils choisissaient de ne pas payer leur achat, ce qui semble également avoir contribué à la croissance de la bulle.) Ceci, combiné au fait que la plupart des transactions ont eu lieu sur «Main Street» plutôt que sur la bourse et parmi la noblesse, et qu'en général ni argent ni tulipes n’ont changé de mains au plus fort de la bulle, l’ensemble de l’économie a été peu affectée tout, contrairement à ce que vous pouvez souvent lire.

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