Ce jour dans l'histoire: 10 juin - Un cerf-volant dans une tempête

Ce jour dans l'histoire: 10 juin - Un cerf-volant dans une tempête

Ce jour dans l'histoire: 10 juin 1752

Lors d’une tempête de juin à Philadelphie, l’homme de la Renaissance américaine, Benjamin Franklin, aurait décidé de vérifier son hypothèse selon laquelle la foudre est une forme d’électricité. En utilisant une clé attachée à un cerf-volant en soie, il trouva:

«Lorsque la pluie a mouillé la ficelle du cerf-volant afin qu'elle puisse conduire le feu électrique librement, vous constaterez qu'elle s'écoule abondamment de la clé à l'approche de votre jointure et qu'une clé ou une jarre de Leiden peut être chargée avec cette clé: et du feu électrique, les esprits ainsi obtenus peuvent être allumés et toutes les autres expériences électriques [qui peuvent être] habituellement effectuées à l'aide d'un globe ou d'un tube en verre de caoutchouc; et donc la similitude de la matière électrique avec celle de la foudre complètement démontrée. "

Une autre plume dans la casquette d'un homme déjà accompli. Franklin jouissait déjà d'un grand succès en tant qu'imprimeur et auteur, avait contribué à la création d'une bibliothèque par abonnement et avait dirigé l'American Philosophical Society. Il était dans la quarantaine et, à bien des égards, commençait à se réchauffer.

Le journal de Franklin, La Philadelphia Gazette, n’a pas besoin de son attention constante dans les années 1750. Cela lui donnait le temps nécessaire pour poursuivre son intérêt pour la science et les expériences scientifiques. En 1750, Franklin avait conçu le paratonnerre. Il savait que si les orages étaient un phénomène électrique, ainsi qu'il le supposait - et que de grandes tiges de métal peuvent attirer cette électricité loin des autres structures - il avait alors quelque chose de vraiment utile.

L’expérience de cerf-volant emblématique est l’un des moments les plus célèbres de l’histoire américaine et scientifique et témoigne de l’esprit ingénieux et impétueux de Ben Franklin. Les recherches de Franklin sur l’étude et les applications de l’électricité sont révolutionnaires et lui valent la médaille Copley de la Royal Society en 1753. Il introduit de nombreux termes qui sont couramment utilisés, tels qu’électricien, batterie et conducteur.

Cependant, des questions se posèrent au XXe siècle pour savoir si Franklin réalisait réellement sa célèbre expérience de cerf-volant, ou si l'événement était un mythe américain bien aimé dans le style de George Washington et du cerisier ou si les signataires de la Déclaration de l'indépendance l'avaient fait. Le 4 juillet. Ceux qui doutent de l'authenticité du récit affirment souvent que Franklin n'a jamais écrit son propre récit de ladite expérience. Il y a un problème avec cette théorie. Ben Franklin fait déclare que l’expérience qu’il avait proposée avait réussi. Il a été décrit pour la première fois dans une lettre écrite le 19 octobre 1752 à Peter Collinson à Londres, publiée plus tard en décembre 1752 et lue à la Royal Society de London. Dans la lettre où Franklin décrit la méthode à utiliser pour l'expérience, il déclare:

Alors que les journaux européens publient fréquemment le succès de l'expérience de Philadelphie consistant à tirer le feu électrique des nuages ​​à l'aide de tiges de fer pointues érigées sur de hauts bâtiments… il peut être agréable pour les curieux de savoir que la même expérience a réussi à Philadelphie, mais de manière différente et plus simple, comme suit:

Quinze ans plus tard, Joseph Priestley, qui correspondait avec Ben Franklin, alors âgé de 62 ans, à ce sujet, entre autres, écrivit un compte rendu détaillé de l’expérience de Franklin en 1767. Histoire et statut actuel de l'électricité, l'écriture:

Le docteur, après avoir publié sa méthode de vérification de son hypothèse concernant la similitude de l'électricité avec la matière de la foudre, attendait l'érection d'une flèche [sur l'église du Christ] à Philadelphie pour mener à bien ses vues; ne pas imaginer qu'une tige pointue de hauteur modérée puisse répondre à l'objectif; quand il lui vint à l'esprit qu'au moyen d'un cerf-volant commun, il pourrait avoir un meilleur accès aux régions du tonnerre que par n'importe quelle flèche. Préparant donc un grand mouchoir en soie et deux bâtons croisés de la bonne longueur pour le rallonger, il saisit l'occasion du premier orage qui approchait pour faire une promenade dans les champs, dans laquelle se trouvait un hangar propice à sa tâche. . Mais, redoutant le ridicule qui accompagne trop souvent les tentatives infructueuses de la science, il ne communiqua son expérience à personne d'autre que son fils (âgé de 21 ans) qui l'avait aidé à élever le cerf-volant.

Le cerf-volant étant levé, un temps considérable s'est écoulé avant qu'il ne paraisse électrifié. Un nuage très prometteur l'avait parcouru sans aucun effet; quand, au moment où il commençait à désespérer de son appareil, il remarqua quelques fils lâches de la ficelle de chanvre se tenir debout et s'éviter, tout comme s'ils avaient été suspendus à un conducteur commun. Frappé de cette apparence prometteuse, il a immédiatement présenté son poing américain à la clé et (laissez le lecteur juger du plaisir exquis qu'il a dû ressentir à ce moment-là), la découverte fut complète. Il a perçu une étincelle électrique très évidente. D'autres ont réussi, même avant que la ficelle ne soit mouillée, afin de faire passer l'affaire au-delà de toute dispute, et lorsque la pluie a mouillé la ficelle, il a collecté le feu électrique très copieusement. Cela se passa en juin 1752, un mois après que les électriciens en France eurent vérifié la même théorie, mais avant il n'entendit parler de rien de ce qu'ils avaient fait.

(Remarquez ici: contrairement à ce que l'on dit souvent, le cerf-volant n'a pas été frappé par la foudre, ce qui est une bonne chose pour M. Franklin.)

Parmi ceux qui doutent le plus pour Franklin à cet égard, citons l’auteur Tom Tucker, qui a accusé Franklin d’avoir tout inventé dans le livre de Tucker «Bolt of Fate: Benjamin Franklin et son fabuleux cerf-volant». Il prétend que Franklin n’a pas dirigé le célèbre expérience du tout et vient de dire qu'il a fait pour aiguillonner les scientifiques français et britanniques.

De nombreux historiens sont en désaccord avec cette théorie, qui va tout à fait à l’encontre du caractère et du modus operandi de Franklin et qui aurait mis en péril sa réputation en tant que scientifique si une telle ruse avait été découverte. C’est une chose de faire des blagues dans ses œuvres, comme Franklin était exceptionnellement enclin à le faire, mais falsifier des données scientifiques n’était tout simplement pas quelque chose que Franklin ait jamais fait.

Comme le disait le biographe de Franklin, Walter Isaacson, «Il est déraisonnable, je pense, de croire que Franklin a fabriqué la date de juin ou d’autres faits de son expérience de cerf-volant. Il n’existe aucun cas d’embellir ses réalisations scientifiques. »

Ou, comme l'a déclaré Michael Brian Schiffer de l'Université de l'Arizona: «Il est douteux que Franklin ait créé une science fictive, car il appréciait l'amende imposée par la gentillesse de la philosophie naturelle si la fraude avait été révélée. . "

Avec autant de réalisations vérifiables à son actif, risquer sa réputation sur un embellissement n’aurait pas valu la peine d’emmener quelques scientifiques de l’autre côté de l’étang.

Fait Bonus:

  • Il convient de noter que l’expérience de Franklin était exceptionnellement dangereuse et ne devait pas être tentée comme il l’écrivait. En fait, environ un an après la prétendue expérience réussie de Franklin, un «professeur Richmann à Saint-Pétersbourg» a été tué «en répétant l’expérience du cerf-volant pour avoir apporté la foudre des nuages».

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