Le vol et le demi-siècle du cerveau d'Einstein

Le vol et le demi-siècle du cerveau d'Einstein

Le 17 avril 1955, le plus grand scientifique de sa génération s’installe à l’hôpital de Princeton à cause de douleurs à la poitrine. Au petit matin, Albert Einstein était décédé des suites d’un anévrisme de l’aorte abdominale - la rupture de l’aorte, le vaisseau cardiaque qui est le principal fournisseur de sang du corps. Tandis que la rumeur disait encore que le grand docteur Einstein était décédé à l'âge de 76 ans, il se passait quelque chose d'assez inquiétant à l'hôpital, pour ne pas dire néfaste. Le cerveau d’Einstein, le gardien de l’un des plus grands intellectuels du monde, avait été volé. Et ce n'est que le début de l'histoire.

Le docteur Thomas Stolz Harvey était le pathologiste de garde pendant les premières heures de la matinée du 18 et était le médecin assigné pour s'occuper du docteur Einstein. Sept heures après le décès du grand scientifique, à 1 heure du matin, Harvey a commencé l'autopsie, affirmant qu'il avait reçu l'autorisation de le faire. Après avoir déterminé la cause du décès, Harvey entreprit de prélever, de mesurer et de peser le cerveau d’Einstein. Harvey dira plus tard qu'il «savait que nous avions l'autorisation de faire une autopsie et j'ai supposé que nous allions étudier le cerveau». À ce jour, aucun document ni autorisation préalable à l'autopsie n'ont été retrouvés.

Une fois tous les calculs terminés, le Dr Harvey intervint et immergea le cerveau dans du formaldéhyde. Après cela, il a retiré les globes oculaires d’Einstein, qui ont ensuite été remis au médecin spécialiste des yeux d’Einstein, Henry Adams (des rumeurs existent encore selon lesquelles les globes oculaires se trouvent dans un coffre-fort quelque part à New York). Finalement, il a rendu le reste du corps pour qu'il soit incinéré.

La suppression du cerveau et des globes oculaires était contraire aux dernières volontés d’Einstein. Selon le livre de Brian Burrell Cartes postales du musée du cerveau, Einstein avait laissé des instructions très spécifiques. Il voulait être incinéré avec le cerveau toujours dans sa tête et ses cendres dispersées dans le secret, afin de «décourager les idolâtres».

Donc, non seulement cela contrevenait aux souhaits personnels d’Einstein, Harvey n’avait aucun droit légal ni médical pour garder le cerveau. Il n’était même pas un neurochirurgien ni un spécialiste du cerveau. Sa responsabilité consistait simplement à déterminer la cause du décès - qui était une insuffisance cardiaque et avait très peu à voir avec le cerveau (au moins, directement). Burrell suppose qu’il y avait deux raisons possibles pour Harvey de se retirer et de garder pour lui l’un des cerveaux les plus célèbres de l’histoire - c’est que c’était à la demande de Harry Zimmerman, médecin personnel d’Einstein et mentor de Harvey. Zimmerman n'a jamais dit publiquement que cela était vrai, bien qu'il ait demandé à ce que le cerveau soit fait après l'acte. L’autre théorie donnée par Burrell est que Harvey, inspiré peut-être de l’étude réalisée sur le cerveau de Lénine en 1926, était tout simplement «pris au dépourvu et transpercé en présence de la grandeur».

Quoi qu’il en soit, le 19 avril, après le retrait et l’enregistrement du cerveau, Harvey demanda l’autorisation rétroactive du fils d’Einstein, Hans Albert Einstein. Hans Albert accorda cette permission, faisant promettre à Harvey que l’esprit de son père serait utilisé pour une étude scientifique approfondie et que les résultats seraient publiés dans des revues médicales légitimes. Quand le New York Times La nécrologie d'Einstein, publiée le 20 avril, indiquait que le Dr Harvey avait pratiqué l'autopsie «avec l'autorisation du fils du scientifique», avec un autre titre le même jour, proclamant «Étude sur le cerveau d'Einstein par son fils». après coup.

Quand on a appris qu'Harvey avait le cerveau, des demandes venant de partout dans le monde ont été envoyées par d'autres personnes qui voulaient le voir et l'étudier. Comme mentionné, le Dr Harry Zimmerman de New York a adressé une demande à Harvey qui, selon lui, aurait la première chance de l'étudier.

Zimmerman et son hôpital de New York se sont préparés pour Harvey et le cerveau, mais cela n'a jamais été montré. Peu de temps après, l’hôpital Princeton annonçait que le cerveau resterait dans le New Jersey. «Snarl développe sur quel hôpital mènera une étude du cerveau d’Einstein», titrait la Washington Post, tandis qu’un autre journal s’est associé à «Hospitals Tiff over Brain of Einstein». La controverse sur la propriété du cerveau d’Einstein était devenue un cirque et elle était sur le point de devenir encore plus étrange.

Techniquement, l’hôpital Princeton n’a jamais vraiment eu la possession du cerveau. Le Dr Harvey l'a fait. Il l'a gardé dans un pot dans son bureau à la maison. Peu de temps après la querelle publique avec le Dr Zimmerman et n'ayant toujours aucune étude médicale sur le cerveau, le Dr Harvey a été renvoyé de l'hôpital de Princeton. Il a pris le cerveau avec lui.

Harvey se rendit à l'Université de Pennsylvanie et, avec l'aide d'un technicien, découpa le cerveau en mille diapositives et 240 blocs, les plaçant dans des carrés de celluloïd - une substance semi-solide ressemblant à du plastique. Il a finalement donné certaines des pièces au Dr. Zimmerman et a gardé le reste du cerveau d’Albert Einstein dans deux bocaux en verre remplis de formol.D'autres chercheurs se sont montrés ouverts à l'idée de vouloir le reste du cerveau, mais Harvey a refusé de le laisser aller, insistant sur le fait qu'il était «dans un an à peine de la fin des études sur le spécimen».

Le mariage de Harvey s’est effondré et il a rapidement fait ses valises pour sortir de Princeton, en direction du Midwest. Avant qu'il ne puisse partir, son (ex) femme a menacé de «se débarrasser» du cerveau. Bien sûr, Harvey ne l’a pas laissé faire et l’a emporté alors qu’il se rendait à Wichita, dans le Kansas, où il travaillait comme superviseur médical dans un laboratoire d’analyses biologiques. Légendaire, pendant son séjour à Wichita, il a gardé le cerveau d’Einstein dans une boîte à cidre sous un seau à bière.

Pendant les trente années qui ont suivi, Harvey a sillonné le Midwest, traînant le cerveau sans jamais publier d’études. De temps en temps, un chercheur le contactait et il leur envoyait une diapositive ou deux, espérant pouvoir effectuer les recherches qu'il n'avait jamais faites. Quelques fois, l’histoire du cerveau d’Einstein a de nouveau attiré l’attention du public, en particulier après un article paru en 1978 dans le magazine régional New Jersey mensuel par Steven Levy. Dit Levy à propos de sa première expérience avec Harvey et le cerveau,

Au début, il ne voulait rien me dire, mais au bout d’un moment, il a finalement admis qu’il avait le cerveau. Après un certain temps, il me dit timidement que c’était DANS LE TRÈS BUREAU DANS LEQUEL NOUS SOMMES ASSIS. Il se dirigea vers une boîte étiquetée «Costa Cider» et en sortit deux grandes jarres Mason. Dans ceux-ci étaient les restes du cerveau qui ont changé le monde.

Une autre interaction documentée vient de Kenji Sugimoto, professeur japonais et expert Einstein, qui a visité Harvey au Kansas:

Humblement, le professeur lui demande s'il pourrait peut-être ramener une pièce avec lui au Japon. «Bien sûr, pourquoi pas», répond Harvey et se dirige vers la cuisine pour aller chercher sa planche à pain et un couteau. Harvey trouve un vieux pilulier dans lequel stocker la tranche et verse un peu de formaldéhyde.

En 1985, trois décennies après la mort d’Einstein, une personne a finalement publié une étude sur le cerveau d’Einstein après avoir reçu des diapositives de Harvey - Marian Diamond de UCLA. Publié dans Neurologie Expérimentaleson étude était (certes) loin d’être concluante, mais elle spéculait que le cerveau d’Einstein avait plus de cellules gliales pour chaque neurone qu’un cerveau normal. Cela pourrait signifier que les cellules avaient un «besoin métabolique» plus important - signifiant qu'une plus grande quantité d'énergie était utilisée et nécessaire, ce qui, suppose-t-on, pourrait également signifier une augmentation des compétences conceptuelles et de réflexion. Bien que des recherches récentes aient pu réfuter cette théorie, des études sur le cerveau volé d’Einstein ont finalement été publiées dans des revues médicales légitimes. Pourtant, ce n’était pas la fin du voyage du cerveau.

En 1988, Thomas Harvey a vu sa licence médicale révoquée après avoir échoué à un examen de compétence de trois jours dans le Missouri. Quelques années plus tard, il revint à Princeton, mais l'écrivain Michael Paterniti le persuada d'aller rencontrer la petite-fille d'Einstein en Californie. Bien sûr, il devait amener le cerveau. Dans le livre de Paterniti Conduire M. AlbertIl décrit, avec les pots de cervelle dans un sac de sport dans le coffre de Harvey’s Buick Skylark, leur route vers la Californie ensoleillée. En effet, ils ont rencontré Evelyn Einstein à Berkeley, où Harvey avait oublié le cerveau chez elle quand il est parti. Elle le lui rendit, ne voulant rien avoir à faire avec ça.

Décédé en 2007, Thomas Harvey avait fait don du cerveau à l'hôpital de Princeton, le même endroit où son cerveau avait commencé son périple parascolaire plus de cinquante ans auparavant. L’intérêt du public a de nouveau augmenté et les chercheurs, qui avaient reçu des diapositives du cerveau d’Einstein au fil des ans, les ont renvoyés à Princeton et à l’Université de Pennsylvanie (où ils avaient été coupés à l’origine).

Aujourd'hui, le Mutter Museum de Philadelphie est le seul endroit au monde où l'on peut actuellement voir des fragments du cerveau d'Einstein (des diapositives ont également été exposées en 2013 au Musée national de la santé et de la médecine du Maryland) - sur des diapositives, des tâches colorées et manuscrites. notes de Thomas Harvey.

Faits bonus:

  • Einstein a demandé à sa femme d'accepter de divorcer en lui offrant l'argent qu'il espérait recevoir un jour s'il remportait un prix Nobel pour un ou plusieurs des papiers qu'il avait écrits en 1905. Apparemment, elle devait penser qu'il réussissait bien un jour, parce qu’après y avoir réfléchi pendant une semaine, elle a accepté. Elle a fini par attendre jusqu'en 1921, mais a eu l'argent.
  • Alors que le cerveau d’Einstein avait disparu de son corps, «un petit groupe d’intimes» avait secrètement dispersé ses cendres incinérées le long de la rivière Delaware, à la demande d’Einstein, moins de douze heures après sa mort.
  • Harvey a toujours affirmé qu'Otto Nathan, le bourreau du testament d'Einstein, était présent lors de l'autopsie. Nathan admettra plus tard être présent, mais déclara qu'il n'avait aucune idée de ce que faisait Harvey et que sa vue était obstruée. Plus tard, Evelyn Einstein, comme indiqué dans le livre de Paterniti, dira que sa famille n’a jamais fait confiance à Nathan et pense qu’il ne veut rien faire de bon lui-même.
  • La légende raconte que Thomas Harvey, alors qu'il vivait au Kansas, était voisin de l'écrivain et poète William Burroughs. Harvey a partagé des histoires du cerveau avec Burroughs, qui disait souvent à ses amis qu’il pouvait avoir une partie du cerveau d’Einstein à tout moment. Il n'a jamais eu un morceau, cependant.

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