L'histoire du "rocher"

L'histoire du "rocher"

Tout le monde sait qu'Alcatraz (également connue sous le nom de «The Rock») était une prison fédérale. Mais ce n’était pas toujours le cachot du notoire.

OPPORTUNITÉS DORÉES

Quand l'or fut découvert près de San Francisco en 1848, la nouvelle se répandit comme un virus. Apparemment, durant la nuit, la ville endormie de l'ouest s'est transformée en une ville à part entière. La population a explosé d'environ 800 personnes en 1848 à 25 000 à la fin de 1849. Le gouvernement fédéral, qui a octroyé le statut d'État à la Californie en 1850, a vu l'importance croissante du port de San Francisco et la nécessité de le défendre. L'île d'Alcatraz - près du Golden Gate, l'entrée de l'océan Pacifique dans la baie de San Francisco - était l'endroit idéal pour l'installation militaire principale.

La première chose à faire était de construire un phare, le premier sur la côte du Pacifique; il a été construit entre 1852 et 1853, mesurait 166 pieds de haut et pouvait être vu à une trentaine de kilomètres. La lumière est devenue opérationnelle en 1854 et, tout de suite, les gardiens de phare ont trouvé désagréable de travailler sur l'île. L’isolement - Alcatraz se trouve à plus d’un kilomètre et demi de San Francisco, à travers la baie glacée et souvent agitée - en a fait un lieu de vie solitaire et ennuyeux.

Pendant ce temps, l'armée s'est mise au travail pour convertir l'île en la première fortification permanente de la côte pacifique. Ils ont dévalé le sommet des collines pour créer un plateau et ont installé 111 canons autour du périmètre de l’île. En 1864, l'armée ajouta trois canons gigantesques avec des obus de 15 pouces pesant chacun 440 livres. (Chacun des canons pesait 50 000 livres.) La dernière ligne de défense pour Alcatraz était une citadelle, un fort dans lequel les soldats pouvaient s'accroupir en cas de siège prolongé. La citadelle contenait quatre mois de vivres pour 200 hommes. Les travaux du fort se terminèrent en 1859, juste à temps pour le déclenchement de la guerre civile en 1861.

À L'OUEST, RIEN DE NOUVEAU

Bien que San Francisco soit la 12ème plus grande zone urbaine du pays en 1861, son éloignement des principaux conflits de la guerre de Sécession rendait Alcatraz relativement discret.

En mars 1863, le gouvernement de l'Union apprend qu'un complot a été mis au point à San Francisco pour la mise en place d'un navire corsaire confédéré qui pillerait et volerait au nom du sud sécessionniste. Le navire, le J.M. Chapman, n’est pas plus éloigné d’Alcatraz. La marine a arrêté le navire avant qu'il ne soit jamais sorti de la baie. Les corsaires ont été arrêtés et emmenés à Alcatraz pour y être détenus jusqu'à la fin de la guerre.

À cette époque, Alcatraz avait été utilisée à l'occasion comme prison militaire et avait continué à jouer ce rôle pendant la guerre civile. En 1861, quatre marins de la marine qui ont refusé de prêter serment de fidélité à l'Union y ont été détenus. Et juste après l’assassinat du président Lincoln, 39 citoyens qui s’exprimaient positivement au sujet de la mort de ce dernier ont été précipités dans le sous-sol d’Alcatraz afin de les protéger contre une éventuelle émeute ou une insurrection.

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Alcatraz resta une installation militaire après la fin de la guerre civile, mais ses bâtiments montraient leur âge. Le gouvernement tenta de moderniser l’île au cours des années 1870, mais il devint rapidement évident que le temps d’Alcatraz en tant que défenseur de la côte du Pacifique s’éteignait… moins de deux décennies après son ouverture.

Le plus grand atout d’Alcatraz est devenu sa prison. Dix-neuf Hopis d'Arizona y ont été expédiés en 1895 pour avoir refusé de laisser leurs enfants fréquenter les écoles publiques. En 1898, la prison était pleine à craquer de détenus de la guerre hispano-américaine. Finalement, en 1907, Alcatraz devint officiellement uniquement une prison militaire lorsque les dernières troupes de l'armée en activité quittèrent l'île.

PLUS GRAND, MAIS PAS MIEUX

En tant que prison militaire, Alcatraz a connu une expansion. Un nouveau bloc de cellules était prévu, mais comme il allait être si haut qu'il bloquerait le phare, un nouveau phare a également été construit. La nouvelle lampe électrique a ouvert ses portes en 1909. Le nouveau bloc de cellules pouvait accueillir 600 prisonniers. Il s'agissait d'un établissement à sécurité minimale, contrairement à la prison fédérale ultra sécurisée qui était l'occupant suivant (et le plus célèbre) d'Alcatraz.

Mais comme pour le fort, la prison militaire n’a pas duré longtemps. Il était coûteux de maintenir une installation sur une île; tout devait être embarqué sur des bateaux. Le principal problème d’Alcatraz était qu’il ne disposait pas de source d’eau douce. Il dépendait donc d’énormes citernes qui recueillaient l’eau de pluie ou l’eau envoyée de la côte. En 1933, l’armée céda le complexe au Bureau fédéral des prisons, laissant derrière elle 32 prisonniers malchanceux qui devinrent les premiers détenus du Rock.

EN PRISON ET AU-DELÀ

Alcatraz a été pendant 30 ans la prison fédérale la plus notoire des États-Unis. Les criminels d'Al Capone à Robert Franklin Stroud (mieux connu sous le nom de Birdman of Alcatraz) ont été incarcérés dans cette localité. Les tentatives d’évasion d’Alcatraz sont légendaires - l’une (celle de Frank Morris, qui avait réussi à s’échapper de plusieurs autres prisons avant de venir à Alcatraz) a même inspiré le film. Échapper à Alcatraz. La plupart des détenus, cependant, ont purgé leur peine complète sur le Rocher. Le procureur général Robert Kennedy a fermé la prison en 1963.

Personne ne savait vraiment quoi faire avec Alcatraz après cela. Un certain nombre de propositions ont été suggérées, mais aucune n’a été retenue.Pendant un certain temps, il a semblé que le gouvernement pourrait construire un mémorial aux Nations Unies, établi à San Francisco, mais le département d’État n’a pas aimé l’idée d’associer l’ONU à une ancienne prison. La ville a tenté de développer Alcatraz pour le développement commercial, mais les franciscains de San n’y ont pas donné raison. Ils voulaient que le Service des parcs nationaux prenne le contrôle de l'endroit.

Au milieu des querelles, le 20 novembre 1969, un groupe de 90 Amérindiens débarquèrent à Alcatraz et annoncèrent vouloir l'acheter pour 24 dollars de perles et de drap rouge, faisant ainsi référence au prix payé à une tribu locale pour Manhattan Island. en 1626. (Ils ont en fait considéré cette offre comme une offre généreuse, car un traité conclu en 1868 entre les Sioux et les États-Unis stipulait que la propriété de «terres excédentaires», selon laquelle Alcatraz était classée, revenait aux Indiens d'Amérique.) , mais ils ont refusé de partir à moins que le gouvernement n’accepte de construire un centre culturel et une université amérindiens.

Le gouvernement n'avait pas de tels plans. Les deux côtés se sont creusés les talons et il n'y a pas eu de progrès depuis longtemps. L'occupation est devenue une cause célèbre. Jane Fonda et Ethel Kennedy ont visité, gagnant la sympathie pour les Amérindiens. Des hippies de San Francisco ont emménagé. Des graffitis sont apparus partout. Les occupants ont annoncé qu'ils organiseraient des tournées afin de collecter des fonds, mais le gouvernement a répliqué en affirmant que quiconque se rendait à Alcatraz entrait en violation de la loi et serait poursuivi en justice. Aucune des deux parties ne bougerait.

Mais ensuite, le chef de l'occupation, Richard Oakes, a quitté l'île en janvier 1970 après le décès de sa fille lors d'une chute. Sans lui, le mouvement s'est effondré. Les négociations n’ont abouti à rien et le gouvernement a donc tenté de contraindre les manifestants de l’île en coupant l’alimentation en eau et en électricité. Trois jours plus tard, des incendies ont éclaté. Les quartiers du gardien de phare, de la maison du gardien, du médecin de la prison et de la salle des fêtes ont été détruits. Le gouvernement a blâmé les Indiens pour le feu; les Indiens ont blâmé des agents secrets du gouvernement. Les gens quittaient l'île lentement mais sûrement. En juin 1971, il n'y en avait plus que 15 occupants. Finalement, les maréchaux fédéraux se rendirent sur l'île et enlevèrent les Amérindiens restants.

Le Service des parcs nationaux est responsable d’Alcatraz depuis 1972 et a commencé à organiser des visites publiques l’année suivante. C’est aujourd’hui une destination touristique très prisée: plus d’un million de visiteurs par an se rendent en ferry jusqu’à l’île pour observer les vestiges et les ruines de ses différentes époques. Il y a même une tournée de nuit, qui a récemment été élue «Meilleur tour de la région de la baie».

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