La remarquable Harriet Quimby

La remarquable Harriet Quimby

Aujourd’hui, j’ai découvert la remarquable Harriet Quimby, la première femme aux États-Unis à obtenir une licence de pilote.

Née dans le Michigan en 1875, la famille d’Harriet Quimby s’est installée en Californie alors qu’elle était jeune. Leur ferme avait échoué et ils cherchaient de meilleures conditions de vie dans un climat chaud et ensoleillé. Quimby a constaté que l’atmosphère était plus détendue en Californie, particulièrement en ce qui concerne les femmes. Les jeunes femmes allaient au collège, devenaient médecins et se produisaient au théâtre. Ses yeux se sont ouverts à de nouvelles possibilités et elle a commencé à rêver grand.

Quimby n’a pas commencé en tant que pilote. Au contraire, elle s'est fait un nom en tant que journaliste. Elle a d'abord écrit pour le San Francisco Dramatic Review avant que ses pieds agités la prennent à New York. Là, elle est devenue célèbre pour ses articles publiés dans Leslie’s Illustrated Weekly. Le magazine a publié plus de 250 articles écrits par Quimby en neuf ans. Après avoir été collaboratrice régulière, elle a été embauchée comme rédactrice à temps plein pour le magazine et a été nommée critique d'art dramatique en 1905.

L'écriture a donné à Quimby l'argent et les moyens de voyager, dont elle a beaucoup parlé. Elle aimait voir différentes cultures et interagir avec de nouvelles personnes. Elle avait soif d'aventure et de liberté que le voyage lui donnait. Décrite comme «une garçonne pleine de verve et de courage qui était prête à tout tenter», son amour de l'exploration n'a été dépassé que par son amour des automobiles. En 1906, Quimby écrivit un article sur la vitesse et la liberté offertes par l’automobile.

À ce stade, voler n’était pas sur son radar, mais elle était déjà une femme admirable qui dépassait les normes de la société. Elle ne s'est jamais mariée, mais s'est assurée aussi bien que ses parents avec son revenu d'écriture. Elle prenait des photographies primées pour accompagner ses articles. Elle a également écrit des scénarios pour des films muets, dont au moins sept ont été produits par Biograph Studios à Hollywood, faisant de Quimby l’une des toutes premières scénaristes. Avec un stylo et une caméra, elle a laissé derrière elle un précieux récit de ce qu’était la vie au tournant du siècle.

En 1910, son amour de l’aventure entraîna inévitablement l’aviation dans la vie de Quimby. En octobre de la même année, elle a rencontré Matilde et John Moisant lors d’une exposition sur l’aviation. John et son frère dirigeaient une école d'aviation et, contrairement aux frères Wright, ils étaient disposés à enseigner à une femme comment voler. Quimby était enthousiasmée par l’idée d’apprendre à piloter un avion et excellait dans ses cours, qu’elle avait réussi à obtenir. Leslie magazine à payer en échange de sa chronique apprendre à voler pour eux. En 1911, elle est devenue la première femme pilote autorisée aux États-Unis.

Les médias se sont attachés à l'histoire de la première femme pilote. Au début, l’opinion publique générale était qu’il fallait laisser les jeunes hommes audacieux prendre l’avion - les jeunes femmes douces et fragiles n’y avaient pas leur place. Mais, comme Quimby a déclaré,

Les hommes qui voyagent ont donné l’impression qu’aérer un avion est un travail très périlleux, ce qu’un mortel ordinaire ne devrait pas rêver d’essayer. Mais quand j’ai vu avec quelle facilité les flyers maniaient leurs machines, j’ai dit: «Je pourrais voler.»

C'est ce que Quimby a fait, poursuivant sa passion tout en respectant partiellement les normes sociales, ce qui a contribué à sa popularité. Par exemple, son premier récit de ses leçons d’aviation comprenait des instructions sur la façon dont les femmes devraient s’habiller pour les aventures en avion. Pour elle-même, elle portait un costume d'aviation emblématique pourpre qui lui avait valu d'être surnommée «l'aviatrice de Dresde en Chine». Sa beauté et ses articles détaillés sur l'aviation romancée en font un jeu plus populaire.

Non seulement elle avait l'air bien, mais le public fut vite étonné par son talent dans les airs. Quimby a rejoint un groupe d'exposition et a commencé à concourir dans divers événements aéronautiques. À peine un mois après avoir obtenu son permis, elle a remporté une course de cross-country. Elle est également devenue la première femme pilote à voler la nuit, gagnant 1500 dollars (environ 36 000 dollars aujourd'hui) pour un vol de nuit de sept minutes à la foire de Richmond County.

Le 16 avril 1912, Quimby renoue avec l'histoire en devenant la première femme à traverser la Manche. Elle a pu emprunter un monoplan de 50 chevaux à Louis Blériot, le premier homme à avoir traversé la Manche, malgré des sourcils froncés et la prétention qu'elle échouerait dans sa tentative. Même son ami Gustav Hammel était sceptique quant à la capacité d’une femme à accomplir cet exploit. Pour l'aider, il lui proposa d'enfiler un costume violet comme celui de Quimby et de gérer le vol pour elle avant de changer secrètement de place avec elle lorsqu'il arriverait en France. Quimby a refusé l'offre. D'autres étaient sceptiques à l'idée qu'elle essayait même sérieusement. Comme elle l'a déclaré plus tard,

J'ai été agacé dès le début par l'attitude de doute des spectateurs sur le fait que je ne ferais jamais vraiment le vol. Ils savaient que je n'avais jamais utilisé la machine auparavant et pensaient probablement que je trouverais une excuse au dernier moment pour revenir en arrière. Cette attitude m'a rendu plus déterminé que jamais à réussir.

C'est précisément ce qu'elle a fait, décollant de Douvres en Angleterre et atterrissant sur les côtes françaises. Le vol a pris un peu moins d'une heure.L’événement n’a toutefois guère retenu l’attention, car chaque journaliste se concentrait sur la Titanesque, qui a coulé dans l’Atlantique juste un jour avant le vol de Quimby.

Malheureusement, les succès de Harriet Quimby allaient bientôt prendre fin. Le 1 er juillet 1912, elle a été invitée à la troisième réunion annuelle de l'aviation de Boston et a été invitée à prendre l'avion pour la somme de 100 000 dollars (environ 2,3 millions de dollars aujourd'hui). Sa notoriété a souvent attiré une foule immense lors des événements aéronautiques auxquels elle a assisté et on estime qu'environ 5 000 personnes l'ont regardée décoller dans son tout nouveau monoplan Blériot, avec le coordinateur de l'événement, William Willard. Après un vol de vingt minutes au cours duquel, selon les estimations, ils avaient atteint une altitude alors remarquable de 3 000 pieds d'altitude, ils sont retournés à terre. À une distance estimée entre 1 000 et 1 500 pieds, l'avion a soudainement fait volte-face, apparemment debout, puis a plongé. M. Willard fut éjecté de son siège, suivi de près par Quimby. Observés par une foule horrifiée, ils moururent dans le port de Boston, à environ 300 pieds du rivage. Harriet n'avait que 37 ans.

L'avion dans lequel ils volaient se redressa quelque peu et glissa jusqu'à la côte, atterrissant dans la boue.

La cause exacte de l'accident est inconnue. Les avions à l'époque étaient branlants - juste du bois et de la toile avec des cockpits ouverts. Il n’existait aucune exigence en matière de sécurité ou de construction, car l’aviation en était encore à ses balbutiements et ce type de matériel venait tout juste d’être mis au point. En tant que tels, les pilotes tiraient les leçons des erreurs des autres et les erreurs commises à 2 000 pieds dans les airs étaient généralement fatales. Ironiquement, Quimby était réputé pour avoir utilisé des mesures de sécurité telles que les contrôles de sécurité avant le vol et même occasionnellement pour les ceintures de sécurité, et avait écrit un article sur les mesures de sécurité à prendre lors du vol en avion.

Une hypothèse sur la cause de l'accident évoquée dans les journaux était que Quimby avait été emportée par une rafale de vent et s'était évanouie en tant que femme fragile… Inutile de dire que, même à cette époque, la partie «évanouissement» de cette idée a été presque immédiatement rejetée, car quiconque connaissait Quimby savait également qu'elle n'était pas du genre à évanouir, car elle aimait l'excitation et l'aventure. À ce stade, elle était également une pilote accomplie et talentueuse. donc une erreur de pilote peut probablement aussi être exclue en toute sécurité. Cela nous laisse avec la théorie du "coup de vent", exacerbée peut-être par une défaillance mécanique, avec la théorie principale "mécanique" de l'époque, selon laquelle les câbles de commande se sont peut-être emmêlés momentanément après ou provoquant le soudain tangage. Quoi qu’il en soit, les deux sont tombés de l’avion avant que Quimby n’ait pu redresser l’appareil.

En fin de compte, la cause de l'accident reste un mystère. Ce qui n’est pas un mystère, c’est la marque laissée par Harriet Quimby sur l’aviation et les droits des femmes. Bien qu’elles soient en grande partie oubliées aujourd’hui, ses réalisations bien publiées, son sens de l’aventure et sa nature indépendante ont inspiré de nombreuses femmes de son époque à réaliser leurs propres rêves, que leurs intérêts soient dans l’aviation ou ailleurs.

Fait Bonus:

  • Quimby et de nombreuses autres femmes pionnières dans l'aviation ont choisi de s'en tenir quelque peu aux normes de la société, du moins en ce qui concerne leur comportement en dehors des vols, ce qui a permis au public d'accepter et de féliciter leurs réalisations, dans l'ensemble. Florence "Pancho" Barnes (1901-1975), qui a été largement oubliée, n’a pas agi de la sorte. À la différence de nombreuses autres premières et bonnes pilotes pilotes, Barnes ne s'est pas excusée du fait qu'elle aimait les cigares, sa boisson et son temps généralement agité et chahuté. En fait, elle a reçu le surnom de «Poncho» après avoir affronté des révolutionnaires mexicains et a dû se déguiser en homme pour échapper aux autorités. 🙂 En plus de faire la fête, elle aimait aussi faire, à l'époque, des déclarations bruyantes, comme lorsqu'on lui demandait à quoi ressemblait voler. Elle a répondu: «Voler me donne l'impression d'être un maniaque du sexe dans un bordel avec une pile de billets de 20 dollars.» Elle a ensuite établi de nombreux records du monde en vol, mais a été largement rejetée par les médias et le grand public. Sa réponse à celle-ci lorsqu'on lui a demandé comment elle se sentait face à son manque relatif de notoriété par rapport à ses compatriotes cadrait parfaitement avec sa personnalité: «Bon Dieu, je me suis davantage amusé en une semaine que ces jeunes enfants de toute une vie!

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