L'affaire curieuse des pili-automnes

L'affaire curieuse des pili-automnes

Ce n’est pas parce que vous n’êtes pas un astronaute que vous ne pouvez pas contribuer au programme spatial. Vous n’êtes même pas obligé de vous lever du lit. Rencontrez les «piliers».

PERDU DANS L'ESPACE

Nous pensons aujourd’hui comme allant de soi que les astronautes peuvent fonctionner en apesanteur des vols spatiaux, mais à l’aube de l’ère spatiale, au début des années 1960, les scientifiques n’étaient pas certains que c’était possible. Certains experts craignaient que la forme de l'oeil humain ne se déforme en apesanteur, rendant difficile pour les astronautes de voir les jauges et les contrôles dont ils ont besoin pour faire fonctionner leur vaisseau spatial. Que diriez-vous de manger - les astronautes pourraient-ils avaler leur nourriture sans l'aide de la gravité? Et même s'ils le pouvaient, leur corps serait-il capable de le digérer? Sinon, la durée d'un vol spatial pourrait être limitée au temps qu'un astronaute pourrait ne pas manger.

Ces craintes se sont révélées non fondées, mais au fil des années et de la durée des vols spatiaux, qui sont passés de moins d’une heure à des jours, des semaines et même des mois, les astronautes participant à de plus longues missions ont commencé à connaître des changements physiologiques tout aussi inquiétants pour les scientifiques. Pour chaque mois passé en apesanteur, les astronautes ont perdu jusqu'à 1% de leur densité osseuse au niveau des hanches et d'autres zones de leur corps en charge, et jusqu'à 3% de leur masse musculaire.

AFFAIRE RISQUÉE

Certains des premiers cosmonautes soviétiques à passer plus de 200 jours dans l'espace au début des années 1980 étaient incapables de marcher ou même d'attraper un ballon après leur retour sur Terre. Ils ont finalement récupéré, mais leur expérience a laissé entrevoir la possibilité alarmante que si une mission était suffisamment longue, comme un voyage de trois ans sur Mars et retour, la santé d’un astronaute pourrait ne jamais se rétablir. Des modèles informatiques ont prédit que les astronautes participant à une mission sur Mars pourraient perdre jusqu'à la moitié de leur densité osseuse, ce qui les exposerait à un risque sérieux de fracture. Ils pourraient atterrir sur Mars trop fragile pour fonctionner; S'ils se cassent une hanche ou un autre os sur la planète rouge, ils risquent de mourir avant de rentrer chez eux.

Pour cette raison, la NASA et d'autres agences spatiales étudient les effets de l'apesanteur sur la santé humaine depuis les années 1960, à la fois pour mieux comprendre les changements subis par le corps humain et pour tester l'efficacité des médicaments, du régime alimentaire, du matériel de gymnastique et autres. «Contre-mesures» pour minimiser la détérioration. Une grande partie de ces recherches ont nécessairement été menées sur Terre, où l’impesanteur est simulée dans le cadre d’études de «repos au lit», dans lesquelles les volontaires sont confinés dans des lits d’hôpital 24 heures sur 24, jusqu’à 120 jours de suite. La plupart des études ont lieu à l’unité FARU (Flight Research Analog Unit) de la NASA de la branche médicale de l’Université du Texas à Galveston, à environ 50 miles de Mission Control à Houston.

PÂTES-NAUTS

Les volontaires de l’étude, connus sous le nom de «piliers», reçoivent généralement 10 dollars de l’heure pour chaque heure de veille au cours de laquelle ils participent à une étude. Cela peut sembler minime, mais cela s’ajoute: comme les pilownauts sont éveillés 16 heures par jour, ils peuvent gagner plus de 19 000 USD en une étude de 120 jours qui fournit également l'hébergement et la pension gratuits.

Et si vous pensez que toucher 19 000 $ pendant des mois plairait à beaucoup de gens, vous avez tout à fait raison: il n’est pas rare qu’une étude sur le repos au lit attire jusqu'à 25 000 candidats. La piscine est soigneusement sélectionnée pour sélectionner le type de candidats que la NASA souhaite étudier, à savoir les personnes qui, comme les astronautes, sont en excellente forme car elles ne passent pas beaucoup de temps à traîner. Les pilownauts doivent être en parfaite condition physique et réussir certains examens physiques identiques à ceux des astronautes. Les candidats doivent être des non-fumeurs âgés de 24 à 55 ans. Ils ne peuvent pas prendre de médicaments sur ordonnance pour un problème de santé chronique. Ces critères, ainsi que d’autres, tels que la vérification des antécédents, la sélection psychologique et même la vérification de la solvabilité, permettent de déterminer les 25 000 candidats jusqu’à la trentaine qui ont été acceptés pour chaque étude.

… ET MAINTENANT LA FINE PRINT

Les interdictions de fumer et les vérifications de crédit ne sont qu'un début. Les pillownauts ne sont pas autorisés à consommer de l’alcool ou de la caféine au cours de l’étude, et ils ne peuvent pas non plus ajouter de sel à la nourriture insipide de l’hôpital où ils vivront pendant toute la durée de l’étude. Et ils doivent manger toute la nourriture de l'hôpital qui leur est servie, ni plus ni moins. Cela inclut tous les condiments qui sont servis avec un repas. Si un volontaire rend sa salade avec une partie de la vinaigrette laissée dans le gobelet en plastique dans lequel il est entré, le gobelet sera rendu au volontaire afin qu'il puisse le boire jusqu'à la dernière goutte. Les collations non programmées ne sont pas autorisées. Ni, d'ailleurs, les visites conjugales ou les siestes en dehors des heures de sommeil prévues. Les pillawauts sont réveillés tous les matins à 6h00 et doivent rester éveillés jusqu'à l'extinction de l'éclairage à 10h00.

Cette sensation de somnolence

Les lits d’hôpital utilisés dans les études sur le repos au lit ne sont pas au même niveau que les lits ordinaires. Si l’étude est conçue pour simuler la gravité lunaire, qui est environ un sixième de celle de la Terre, le lit sera incliné vers le haut de la tête de 9,5 degrés, l’angle sous lequel le corps du volontaire, "debout" au lit, soutient -sixième de son propre poids.

Encore pire que les lits lunaires sont ceux utilisés dans les études de gravité zéro qui simulent un vol vers Mars. Ces lits sont inclinés à la tête d’environ 6 degrés, de sorte que les pieds pilowauts ont une hauteur de 12 à 15 pouces plus élevée que leur tête. Le sang et les autres liquides s’écoulent alors vers la tête, comme ils le font en apesanteur, au lieu de s’accumuler dans les pieds comme sur la Terre. Dans cette position, les yeux larmoyants, le nez qui coule, les visages bouffis et les sinus enflés sont courants. Il en va de même des maux de tête, des vertiges, des maux de dents et des nausées, en particulier pendant les premiers jours de l’étude, lorsque les corps des pilownauts s’adaptent à cette nouvelle position inhabituelle. Les maux de dos sont si fréquents que les piliers reçoivent des massages d’une heure tous les deux jours pendant toute la durée de l’étude. Ils reçoivent également un tuyau de soutien spécial, qu’ils portent afin d’empêcher la formation de caillots sanguins dans les jambes.

ALLEZ AVEC LE FLUX

Lorsque la NASA dit que vous ne pouvez pas vous lever du lit avant 120 jours, cela signifie: vous ne pouvez pas vous lever du lit avant 120 jours:

  • Vous ne pouvez pas sortir du lit pour manger. Les repas sont servis au lit sur des plateaux et les piliers sont autorisés à se tenir debout sur un coude tout en mangeant. Mais ils ne sont pas autorisés à s'asseoir dans leur lit… jamais. Lorsqu'ils ne mangent pas, ne cherchent pas quelque chose ou ne sont pas couchés sur le côté, ils sont tenus de garder les deux épaules sur le lit.
  • Vous ne pouvez pas sortir du lit pour vous baigner. Au lieu de cela, les piliers sont transférés - toujours allongés - sur un chariot spécial et conduits dans une salle de douche où ils se baignent à l'horizontale, une expérience qui a été comparée à celle d'un lavage de voiture.
  • Vous ne pouvez même pas vous lever du lit pour aller aux toilettes. Quand la nature appelle, les piliers demandent à une infirmière de leur apporter un bassin. Si vous avez déjà été hospitalisé, vous connaissez peut-être déjà une expérience désagréable. Maintenant, imaginez combien il est difficile pour un pilownauteur d’étude sur Mars, dont le lit est incliné de 6 degrés vers le bas. Une formation spéciale est nécessaire et, comme pour manger, il n'est pas permis de se lever pour utiliser le bassin de lit. Au moins un pili a été jeté hors d'une étude après avoir été surpris en train d'utiliser son bassin. Et comme les pilownauts ne sont pas payés s’ils ne terminent pas avec succès leur étude sur le repos au lit, ce pilownaut est parti sans rien.

COCHONS D'INDE

L'une des raisons pour lesquelles la NASA étudie des sujets aussi sains que des astronautes est que les piliers se détérioreront physiquement au cours de l'étude. Ils perdent de la densité osseuse et de la masse musculaire, tout comme les astronautes. Mais contrairement aux astronautes, ils peuvent également avoir des escarres sur les coudes en se tenant debout pour manger et se nourrir.

Les signes vitaux des pilownauts sont surveillés aussi étroitement que s’il s’agissait de rats de laboratoire. Selon l’étude, ils peuvent être recouverts d’électrodes, câblés avec des sondes ou des deux. Si un test nécessite une surveillance très précise de la pression artérielle, une procédure est effectuée pour insérer un cathéter directement dans le cœur du sujet. Si une étude nécessite de mesurer la température du cœur et des tissus environnants, un thermomètre spécial est inséré dans le nez et l’autre gorge dans la gorge pour le placer au plus près du cœur. Des morceaux de tissu de la taille d'une tache de rousseur sont régulièrement coupés des muscles des cuisses et d'autres zones du pilownauts et soumis à une biopsie pour mesurer l'évolution de la masse musculaire au fil du temps.

SUR LE MUR

Si le but d’une étude de repos au lit est de tester l’efficacité d’un appareil d’exercice, tel qu’un tapis roulant ou un vélo d’exercice, ou d’un équipement de résistance simulant l’haltérophilie, les piliers se divisent en deux groupes: qui utilise l'équipement d'exercice et un groupe de contrôle qui ne l'utilise pas. Les pilawauts du groupe d’exercices n’échappent pas encore à leur lit. Ils sont suspendus au plafond dans des harnais qui maintiennent leur position horizontale, ce qui leur permet de faire de l'exercice à l'aide d'un appareil de fitness monté au mur.

DOWNTIME

Lorsqu'ils ne sont ni pris au piège ni attachés au plafond, ils sont libres de lire, regarder la télévision, surfer sur Internet, parler au téléphone ou travailler sur leur ordinateur portable. Il existe également des périodes sociales régulières au cours desquelles les pilownauts sont convoqués dans des salles communes de manière à pouvoir se mêler, jouer à des jeux de société, travailler des bricolages et participer à d’autres activités de groupe ne nécessitant pas de se lever du lit. Si le temps le permet, ils sont poussés dehors dans l'air frais.

Une fois l’étude sur le repos au lit terminée, les pilawauts passent deux semaines en rééducation physique, où ils retrouvent progressivement la position debout et la marche. La sensation de sang accumulé dans les jambes pour la première fois depuis des mois peut être très douloureuse, en particulier aux chevilles et aux pieds. Et une fois que le sang ne leur est plus accumulé, ces sensations sont souvent accompagnées d'étourdissements. Il peut s'écouler deux ou trois semaines avant que les pilownauts ne soient capables de rester debout ou de marcher, et cela peut leur prendre jusqu'à six mois pour retrouver la masse osseuse perdue au cours de l'étude.

QUELQUE CHOSE POUR TOUT LE MONDE

Si vous lisez ceci à l’époque des impôts, vous n’approuverez peut-être pas l’idée qu’à l’heure actuelle, la NASA pourrait bien payer les personnes qui traînent et ne rien faire au cas où nous irions un jour sur Mars ou construisions une base sur la Lune . Mais si vous ou un de vos proches êtes handicapé ou avez déjà passé une longue période dans un hôpital, vous avez peut-être déjà bénéficié des recherches de la NASA sur le repos au lit. Les connaissances acquises profitent également à toutes les personnes qui passent de longues périodes au lit: femmes enceintes, paraplégiques, tétraplégiques, personnes âgées dans des maisons de retraite et patients en convalescence.Autrefois, on pensait que le meilleur moyen pour les personnes en convalescence qui se remettaient de subir une intervention chirurgicale était de les garder au lit pendant plusieurs jours. Mais à présent, grâce aux informations tirées d’études sur le repos au lit de la NASA, les patients sont encouragés à se mettre debout le plus rapidement possible afin d’accélérer le temps de récupération.

RETOUR AU LIT

La Station spatiale internationale (ISS), occupée de manière continue par des astronautes depuis 2000, a donné aux meilleurs chercheurs de la NASA de nombreuses occasions de tester des médicaments, du matériel d’entraînement et d’autres mesures visant les astronautes réels vivant et travaillant en apesanteur. Malheureusement, les résultats ont été décevants jusqu'à présent: les astronautes qui passent six mois ou plus à bord de l'ISS perdent jusqu'à 20% de leur densité osseuse au moment de leur retour sur Terre. Mais ce qui est une mauvaise nouvelle pour les astronautes est une bonne nouvelle pour les aspirants pilowns, car cela signifie que la NASA n’annulera probablement pas de sitôt ses études sur le repos au lit.

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