Le destin mystérieux de la bibliothèque d'Alexandrie

Le destin mystérieux de la bibliothèque d'Alexandrie

Bonne question! Pour ceux qui ne sont pas familiers, je vais commencer par un peu de contexte sur le sujet. La bibliothèque d'Alexandrie a été fondée par Ptolémée Ier ou son fils Ptolémée II au cours du troisième siècle avant Jésus-Christ. Les bibliothèques n'étaient pas nouvelles pour les civilisations anciennes, bien que des endroits pour garder des tablettes d'argile gravées puissent ne pas être ce que nous considérons comme une bibliothèque appropriée aujourd'hui. L’objectif initial de la bibliothèque d’Alexandrie était probablement de faire étalage de l’énorme richesse de l’Égypte plutôt que de fournir un lieu d’étude et de recherche, mais bien entendu, la bibliothèque s’est transformée en bien plus encore.

Chargés de recueillir les connaissances du monde, de nombreux employés de la bibliothèque étaient occupés à traduire des manuscrits de langues «barbares» en grec. Les parchemins ont été obtenus d'anciennes «foires du livre» à Athènes et à Rhodes. Les manuscrits des navires qui faisaient du port ont été pris à la bibliothèque et copiés. Ptolémée III a également emprunté à Athènes les manuscrits originaux d'Eschyle, de Sophocle et d'Euripide. Selon Galen, le pharaon devait payer un lourd tribut pour garantir le retour des originaux, mais Ptolémée III fit copier les rouleaux et en renvoya les copies. Parce que la légende renferme beaucoup de choses sur la bibliothèque, nous ne pouvons être certains que cela est vrai ou s’il s’agit d’une histoire qui montre la puissance de l’Égypte ptolémaïque.

Il va sans dire que la collection de la bibliothèque était vaste, mais la connaissance du nombre exact de parchemins que la bibliothèque contenait à un moment donné a été perdue. Les estimations vont de 40 000 parchemins à 600 000. Nous savons que la collection a suscité le besoin d’un système d’organisation des bibliothèques. Un précurseur du catalogue de la bibliothèque a été développé: Pinakes, ou "tablettes". Les tablettes ont été divisées en genre et triées par nom de l'auteur. Il est probable qu’il s’agisse d’un enregistrement du contenu de la bibliothèque plutôt que d’un système précis de recherche des parchemins. Les manuscrits, contrairement aux livres que nous connaissons aujourd'hui, ne pouvaient se tenir debout sur des étagères, mais se trouvaient en tas, ce qui signifiait qu'une méthode d'organisation précise serait presque impossible à obtenir. Malheureusement, les tablettes ainsi que le reste de la bibliothèque ont été perdus par le feu ou par le temps, ce qui signifie que nous n’avons que peu de traces du contenu exact de la bibliothèque.

En partie à cause de la bibliothèque, Alexandrie est devenue un siège de recherche et d'apprentissage. Les érudits du monde hellénistique étaient autorisés à parcourir la bibliothèque. Ils ont recherché, découvert et enseigné. C'est à la bibliothèque qu'Euclid a écrit son travail novateur sur la géométrie (au grand dam d'une majorité d'étudiants de première année au lycée); Eratosthenes a découvert comment mesurer la circonférence de la Terre avec une précision remarquable. Herophilius a appris que le cerveau contrôlait la pensée plutôt que le cœur; et Aristarchus a déclaré que la Terre tournait autour du soleil - 1 800 ans avant Copernic. La bibliothèque représente un mélange de cultures et d'esprits et nous devons la remercier pour nombre de nos idées modernes sur la médecine, l'astronomie, les mathématiques et la grammaire.

Malheureusement, toutes les bonnes choses doivent prendre fin.

Pour répondre précisément à votre question sur ce qui est arrivé à la bibliothèque historique, vous entendrez souvent qu’elle a soudainement disparu dans un incendie, mais ce n’est probablement pas exact. Ce qui s'est réellement passé semble avoir été une série d'événements au fil du temps qui ont lentement conduit à la disparition de la bibliothèque.

Plus précisément, bien qu’il y ait plusieurs rapports d’incendies à Alexandrie liés à la destruction de la bibliothèque, il n’existe aucune preuve historique solide du «grand incendie» qui aurait détruit l’ensemble de la bibliothèque. Cela étant dit, vous entendrez souvent trois noms cités comme les principaux acteurs de la disparition de la bibliothèque: Julius Caesar, Theophilius d’Alexandrie et le calife Omar de Damas.

La légende raconte que Théophile, patriarche d’Alexandrie en 391 après J.-C., a commencé à détruire des temples païens au nom du christianisme. Les rouleaux classiques «païens» contenus dans la bibliothèque auraient été un sujet de discorde, de même que le temple Serapeum rattaché à la bibliothèque. Si Theophilius détruisit une bibliothèque à Alexandrie, cependant, on pense que c’était probablement la «bibliothèque fille» créée par Ptolémée III qui contenait beaucoup moins de rouleaux que la grande bibliothèque historique. Nous savons qu'un des rares mathématiciens, philosophes et astronomes historiques qui était une femme, Hypatie, a été brutalement assassiné par une foule religieuse à Alexandrie à cette époque (en 415 après J.-C.), ce qui témoigne du conflit entre certains érudits et les religieux de la région, bien que de nombreux érudits pensent aujourd'hui que sa mort tient davantage au fait qu'elle est mêlée à des événements politiques qu'à sa position sur le christianisme.

L'histoire du calife Omar est presque certainement inventée. En 645 après JC, Omar a conquis l’Égypte et aurait brûlé les livres de la bibliothèque parce qu’ils ne correspondaient pas aux enseignements du Coran. Encore une fois, si Omar a brûlé une bibliothèque, il s’agissait probablement de celle reconstruite sur le site de la bibliothèque fille originale. La plupart des historiens pensent que cette histoire a probablement été inventée au 12th siècle, et comme pour toutes les histoires qui se dégagent bien après qu’on leur a dit de se dérouler, il convient de la considérer avec un grain de sel.

L’origine la plus probable de la théorie du «grand feu» est l’action de Julius Caesar lors d’une guerre avec Alexandrie. Jules César a mis le feu aux chantiers navals d’Alexandrie ainsi qu’à la flotte d’Alexandrine, qu’il a documentée dans Les guerres civiles. Il ne dit pas si le feu s’est propagé ou non à la bibliothèque, mais il est peu probable que cela se produise, malgré certains récits historiques. Cependant, les parchemins stockés dans les entrepôts le long du port ont probablement brûlé et il est très probable que les hommes de César ont pillé la bibliothèque et ramené un grand nombre de parchemins à Rome. Sénèque a écrit que 40 000 livres avaient été détruits dans l’incendie de César, mais si cela était vrai, il n’aurait probablement été qu’une partie des livres contenus dans la bibliothèque. Des écrivains plus récents, dont Strabon et Seutonius, mentionnent le musée dont la bibliothèque faisait partie, ainsi que des liens avec les érudits de la bibliothèque. Cette preuve, parmi d’autres, démontre que la bibliothèque a survécu, du moins en partie, à l’époque de César - même si elle n’a peut-être jamais retrouvé son apogée.

Mais si la bibliothèque n’a pas été détruite par un incendie et que la bibliothèque d’origine n’est pas conservée aujourd’hui, il doit donc rester quelque chose pour expliquer la perte de tant de littérature. Si un événement quelconque a contribué à la disparition rapide de la bibliothèque d’Alexandrie, il est inconnu des historiens, contrairement à la croyance populaire. On pense plus probablement que des choses banales ont conduit à la «destruction» de la bibliothèque, comme si le temps pesait lourdement sur la connaissance accumulée, les parchemins étant usés et en train de s'effondrer; Les bibliothécaires d’Alexandrie ont été confrontés à des décisions difficiles sur lesquelles les parchemins devaient continuer à copier malgré la pénurie de papyrus. Quelques empereurs conquérants ont emporté de nombreuses œuvres de la bibliothèque comme butin de guerre dans d’autres parties du monde, dispersant ainsi les textes. Il est possible que des chefs religieux, s’offusquant de certains contenus, aient également fait détruire certains manuscrits, bien que la plupart des historiens pensent que ce dernier facteur est extrêmement exagéré. (Particulièrement autour du XVIIe siècle, les scientifiques laïcs étaient à la mode pour protester contre l'ignorance et les idées erronées de divers groupes religieux, les catholiques tendant à devenir l'ennemi public numéro un. En conséquence, de nombreux mythes sont apparus, tels que celui de l'époque médiévale. Les chrétiens pensaient que le monde était plat et qu’il s’agissait essentiellement de tenter de dépeindre des religieux, au cours de l’histoire, comme des foules insensées qui brûlent des livres et rejettent la science à chaque tournant, bien que cela soit tout à fait contraire aux preuves documentées dans nombre de ces histoires populaires.

Quoi qu'il en soit, la perte de la connaissance contenue dans la bibliothèque est suffisante pour rester le cœur de nombreux universitaires, en particulier avec des allusions à des œuvres telles que le recueil de trois livres «Histoire du monde», les «Livres de Bérosos» perdus. , écrit vers 290 av. J.-C., et des références à d’autres œuvres de ce type qui existaient jadis, faisant allusion à combien nous avons perdu.

Cependant, cette histoire a quelque chose d'une fin heureuse. En 2002, une autre bibliothèque a été construite à proximité du site de la bibliothèque d’Alexandrie. Bibliotecha Alexandrina a pour objectif de préserver l'esprit de la bibliothèque d'origine. Des personnes de tous les horizons s'unissent dans le but de préserver les connaissances, des textes anciens les plus rares au musée des sciences, en passant par les systèmes informatiques. Des pays du monde entier ont envoyé des livres pour tenter de reconstituer la collection perdue pour l’histoire. Cette fois, au cas où, le bâtiment serait pratiquement à l’épreuve du feu.

Fait Bonus:

  • La bibliothèque a largement utilisé du papyrus pour ses manuscrits et on a pensé qu’elle n’était jamais passée au parchemin. Certains historiens pensent que l’utilisation du papyrus par la bibliothèque a peut-être indirectement provoqué la création de parchemin. En raison de la quantité de papyrus utilisée pour la bibliothèque, il était difficile de trouver du papyrus exporté, ce qui signifiait qu'il fallait mettre au point un matériel d'écriture alternatif.

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