L'homme qui a détesté la gravité

L'homme qui a détesté la gravité

Qu'est-ce que Roger Babson a fait de la fortune qu'il a faite à Wall Street au début des années 1900? Il a consacré une bonne partie de son temps à vaincre ce qu’il a appelé «notre ennemi numéro un», la gravité.

LA FORCE

Un après-midi d'août 1893, une jeune femme, Edith Babson, s'est noyée alors qu'elle nageait dans la rivière près de chez elle à Gloucester, dans le Massachusetts. Ce n’était pas clair ce qui s’est passé. Elle s’est peut-être noyée en essayant de sauver une fille qui ne savait pas nager, ou peut-être simplement dérivée dans des courants dangereux sans s’en rendre compte. Quoi qu'il en soit, son frère Roger, âgé de 18 ans, est arrivé à une explication particulière de son décès. "Ils disent qu'elle a été" noyée "", a-t-il écrit. «Mais le fait est que, par paralysie temporaire ou par une autre cause (elle était un bon nageur), elle était incapable de lutter contre Gravity, qui est venue la saisir comme un dragon et l'a amenée au fond. Là, elle s’étouffe et meurt par manque d’oxygène.

NUTTY PROFESSEUR

Peu de temps après la mort de sa sœur, Babson s’est inscrit au Massachusetts Institute of Technology. Il souhaitait étudier dans une école de commerce, mais son père pensait que l’ingénierie était plus pratique et le forçait à aller au MIT. Comme Babson n’avait aucun intérêt pour quoi que ce soit enseigné dans ce pays, il s’est inscrit au premier cours du catalogue de cours: l’ingénierie ferroviaire, enseigné par le professeur George Swain. Ce faisant, purement par hasard, il réussit à obtenir une formation commerciale en dépit des souhaits de son père.

Le professeur Swain était un féru d'économie et il avait sa propre vision de «la science lamentable». Il pensait que la troisième loi du mouvement de Sir Isaac Newton, «chaque action entraîne une réaction égale et opposée» a une influence directe et mesurable. sur le cycle économique, la tendance des économies à fluctuer entre des périodes d'expansion et de récession. Selon le professeur Swain, un petit boom économique serait suivi par un petit effondrement égal et opposé. Et un grand boom serait suivi d'un buste tout aussi important. Lorsqu'il ne parlait pas des chemins de fer, il exposait ses théories économiques newtoniennes et présentait des tableaux statistiques qui étayaient ses idées.

Aujourd’hui, les idées de Swain seraient considérées comme absurdes. Les lois de la physique n’ont pas plus à voir avec l’état de l’économie que le marché boursier n’a choisi le vainqueur du Derby du Kentucky. Mais Babson, obsédé par la gravité depuis la mort de sa sœur, est devenu un croyant sincère. N'oubliez pas qu'Isaac Newton Newton (1642-1727) a également développé la loi de la gravité, première explication scientifique de ce qu'est la gravité et de son fonctionnement. Newton a eu son inspiration après avoir vu tomber une pomme d'un arbre en 1655. (Cela ne le frappa pas à la tête, cette partie de l'histoire est un mythe.) Si la gravité pouvait tuer des personnes, cela sembla parfaitement logique à Babson Une autre loi de Newton pourrait exercer son influence sur les affaires des êtres humains.

Se sentir faible, monter

Dès que Babson obtint son diplôme du MIT en 1898, il plaça l'ingénierie pour une carrière dans la finance. Mais cela a été détourné trois ans plus tard, quand il a contracté la tuberculose. Ses médecins lui ont dit de chercher un «remède à l'air frais» à haute altitude. Pourquoi une haute altitude? Les médecins expliquèrent la gravité: L’air sec sauverait ses poumons, mais la gravité l’empêchait de l’atteindre au niveau de la mer. "Ils ont expliqué comment Gravity entraînait l'air humide dans les vallées et les basses terres à proximité du littoral", a raconté Babson dans un essai intitulé "Gravity - Our Enemy Number One". effet de gravité, j'ai convalescent en Occident. "

EST ARRIVÉE ET VERS LE BAS

Lorsque sa santé s’est améliorée, il a déménagé à Wellesley Hills, dans une région rurale du Massachusetts, où, avec l’aide du professeur Swain, il a développé sa propre version de la théorie newtonienne de la bourse. En 1904, il le met au travail en publiant l'un des premiers bulletins financiers aux États-Unis. À l'époque, chaque entreprise de Wall Street devait engager ses propres experts pour analyser les actions et les obligations, ce qui coûtait une fortune. Avec sa lettre d’information, Babson a fourni aux abonnés son analyse newtonienne pour une fraction du coût. Des banques, des maisons de courtage et d'autres sociétés financières ont souscrit à son bulletin d'information. En l'espace d'une décennie, il rapportait plus d'un million de dollars par an. Et au fur et à mesure que la fortune de Babson grandissait, sa renommée grandissait aussi. Il a écrit des colonnes pour le Samedi soir et le New York Timeset conseilla chaque président de Teddy Roosevelt (1901-08) à Franklin Roosevelt (1933-1945).

QU'EST CE QUI MONTE…

En plus de le rendre riche et célèbre, les théories farfelues de Babson lui conféraient un avantage considérable sur les autres observateurs de Wall Street au cours des «années folles»: pour lui, c'était un article de foi que de grandes augmentations du marché suivi par des accidents tout aussi gros. Il en «prédisait» autant en septembre 1929, avertissant que «tôt ou tard, un crash se produirait et que ce serait peut-être formidable». C'était difficile à croire. Le marché boursier avait été multiplié par dix depuis 1920; Peu de gens pensaient que ça allait n'importe où mais pas mieux. Mais l'accident est survenu le 28 octobre 1929, un mois et demi après la prédiction de Babson.Le cours des actions a chuté de 25% en deux jours (et baisserait au cours des trois prochaines années, effaçant près de 90% de la valeur pour les actionnaires). La grande dépression avait commencé; La réputation de Babson en tant que magicien de Wall Street est assurée.

La renommée et la richesse de Babson ont augmenté tout au long de la dépression. En plus de son bulletin d’information, il a écrit au fil des ans 47 livres sur divers sujets. Il a également abordé la politique: en 1940, il s'est présenté à la présidence avec le ticket du parti de la prohibition et est arrivé en quatrième position.

C'EST ANCIEN PULL FAMILIER

En 1947, Babson a eu 72 ans et il aurait pu prendre une retraite tranquille s'il n'avait pas été frappé par une tragédie semblable à celle qu'il avait connue 54 ans plus tôt: son petit-fils de 17 ans, Michael, s'était noyé en sauvant un ami tombé d'un bateau à moteur à grande vitesse. «Il a réussi à ramener la femme au bateau. elle est en bonne santé et heureuse aujourd'hui. Mais ce "dragon" Gravity est venu et a attrapé Michael! Il était tellement épuisé qu’il ne pouvait pas combattre cette force qui l’avait poussé au fond », a raconté Babson dans« Gravity - Our Enemy Number One ».

Sentant de nouveau le cœur douloureux de Gravity, Babson résolut de tuer le dragon une fois pour toutes. Mais comment?

Frapper les livres

Alors qu’il avait passé sa carrière à étudier puis à recommander des actions individuelles dans ses bulletins d’information, Babson s’est dit qu’il pouvait faire la même chose avec sa guerre contre la gravité. Il a tout d’abord identifié les domaines les plus prometteurs de la recherche sur l’antigravité. Un dispositif pour empêcher les avions de tomber du ciel, peut-être? Quelque chose que les personnes âgées pourraient porter pour se protéger des chutes qui se brisent? Ou un rayon qui pourrait être rayonné sur des plans d'eau pour les protéger de la noyade? Quoi qu’il ait trouvé, il y aurait attiré l’attention afin que lui-même et d’autres investisseurs puissent fournir un soutien financier.

Babson a essayé de résoudre le problème de la même manière qu’il analysait les stocks: en recueillant le plus d’informations possible. À l'époque d'avant Google, cela impliquait de déterminer quelle bibliothèque possédait la meilleure collection de livres sur le sujet et de s'y rendre pour étudier le matériel en personne. Mais il ne pouvait pas trouver une seule bibliothèque ayant une collection anti-gravité. (Il n’y en avait pas.) Il n’a pas trouvé de scientifiques faisant de la recherche non plus. Antigravity a été écartée comme étant la substance des films de science-fiction et des bandes dessinées de Superman, et non comme une enquête scientifique légitime. Personne ne l'a pris au sérieux.

Babson était inébranlable. Et si l’antigravité était considérée comme une pseudoscience? Il s’est fait un nom - et des millions de personnes - en appliquant la troisième loi du mouvement de Newton au cycle économique, et beaucoup de gens ont pensé que c’était aussi fou. Ils se sont moqués de lui en 1929 quand il avait prédit que le marché boursier s’effondrerait, mais il avait raison. À l'époque où il était étudiant au MIT, les meilleurs ingénieurs de l'école l'avaient assuré que les humains ne voleraient jamais. Cinq ans plus tard, Orville et Wilbur Wright, deux personnes qui possédaient un magasin de vélos, ont prouvé que les «experts» avaient tort.

FAIS LE TOI-MÊME

S'il n'y avait pas de bibliothèques consacrées à la recherche sur l'antigravité, Babson a décidé d'en créer une. Si les scientifiques étaient trop gênés pour travailler dans un domaine aussi stigmatisé, il lève les stigmates en créant un prestigieux prix annuel pour le meilleur article scientifique sur le sujet. Si quelqu'un réussissait à inventer un dispositif anti-gravité, il lui attribuerait également un prix en espèces. C’est dans cette optique qu’il fonde la Gravity Research Foundation en 1949.

BOMB-PROOF

Tandis que Babson préparait sa fondation, l'Union soviétique a fait exploser sa première bombe atomique. Cela l'a amené à décider que sa fondation devrait pouvoir poursuivre son important travail même après une attaque nucléaire. Il a donc établi son siège social à New Boston, dans le New Hampshire, à 90 km au nord de Boston, dans le Massachusetts (et à une distance suffisante pour survivre si la ville était attaquée par les Russes). Pour s'assurer que la fondation soit autosuffisante dans un monde post-apocalyptique, il l'a stockée avec 1 000 gallons de mazout et a acheté 1 400 acres de terres forestières à proximité, de manière à ne jamais manquer de bois d'œuvre ou de bois de chauffage.

Babson espérait que la fondation servirait un jour de lieu de rassemblement pour la communauté de l'antigravité. Il a acheté un bâtiment à New Boston et l'a converti en une salle de conférence, puis en a acheté d'autres afin de fournir un logement au personnel et aux chercheurs en antigravité de passage. Il a stocké la bibliothèque de la fondation avec 34 000 livres. Il a également acheté une société appelée Invention, Inc., qui assurait le suivi des applications à l’Office des brevets des États-Unis. Il a ordonné aux enquêteurs de la société de surveiller tout brevet susceptible d’être utile au développement de dispositifs anti-gravité.

Gravé dans la pierre

La Gravity Research Foundation a décerné ses premiers prix de dissertation en décembre 1949. Afin de faire connaître son travail et d'encourager les universités à entreprendre leurs propres recherches en anti-gravimétrie, la fondation a commencé à accorder des «subventions de pesanteur» aux écoles souhaitant placer un marqueur semblable à une pierre tombale un emplacement de premier plan sur le campus. Le Colby College de Waterville, dans le Maine, a accepté le marché. leur marqueur indique que son but est

RAPPELER LES ÉLÈVES DES BÉNÉDICAMENTS À VENIR LORSQUE UN SEMI-ISOLANT EST DÉCOUVERT AFIN DE TIRER LA GRAVITÉ COMME UNE POUVOIR LIBRE ET DE RÉDUIRE LES ACCIDENTS DE L'AVION

La formulation semblait idiote même alors; certains des 13 collèges qui ont accepté de placer des repères sur le campus ont fait pression avec succès pour des inscriptions plus subtiles. Certaines écoles ont reçu des subventions en espèces, d'autres des stocks.Les écoles qui recevaient des stocks avaient pour instruction de le conserver pendant 30 à 40 ans, puis de le vendre et d'utiliser l'argent à des «fins scientifiques au nom de la Gravity Research Foundation».

PLONGEON

Malgré le temps, l’argent et les efforts consacrés par Babson à sa guerre contre la gravité, il n’a jamais failli élever la recherche sur l’antigravité au-dessus du niveau de la pseudoscience. Même le concours de rédaction n'a duré qu'un an dans sa forme originale. Lorsque sa demande d'essais contenant des «suggestions de dispositifs antigravitationnels, d'isolants partiels, de réflecteurs ou d'absorbeurs de gravité, ou de substances pouvant être réarrangées par la gravité pour dégager de la chaleur» suscitait peu d'intérêt scientifique, Babson changea la demande en «essais sur la gravitation, sa théorie, ses applications ou ses effets. ”

La fondation n’a jamais dépassé le stade du jouet personnel de Babson. Quand il est décédé en 1967 et que personne n’est intervenu pour payer les factures, la société a mis fin à ses activités et a vendu ses bâtiments et d’autres actifs. Il se poursuit aujourd'hui sous forme de squelette, accueillant toujours le concours de dissertation, qui est devenu assez prestigieux après la suppression de la référence à l'antigravité. Le physicien britannique Stephen Hawking a gagné cinq fois.

Ce qui se passe…

Parmi les seuls vestiges physiques de la croisade de Babson, il y a les étranges marqueurs de pierre qui parsèment encore 13 campus universitaires, du Maine à la Floride. Celui de l’Université Tufts se trouve en dehors de l’Institut de cosmologie, fondé en 1989 avec l’argent de la subvention à la gravité de Babson. Les astrophysiciens étudient les forces qui ont créé et façonné l'univers, y compris, croyez-le ou non, l'antigravité. Ce n’est pas le genre que Babson a imaginé, mais l’antigravité quand même: «Une grande partie des recherches de l’institut est axée sur le faux vide et sa gravité répulsive, qui peut certainement être qualifiée d’antigravité», explique Alexander Valenkin, directeur de l’institut. "Donc, je pense que M. Babson n'aurait pas pu trouver un meilleur usage pour l'argent."

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