Changer le monde deux fois - L'histoire d'Eli Whitney

Changer le monde deux fois - L'histoire d'Eli Whitney

Quand vous entendez le nom d'Eli Whitney, vous pensez probablement à son invention, le gin de coton. Mais vous ne pouvez pas réaliser à quel point cela (et ses autres inventions) a profondément changé le monde. Voici l'histoire qu'ils ne vous ont jamais enseignée à l'école.

RECHERCHE D'UN EMPLOI

En 1792, Eli Whitney, un Massachusetts Yankee âgé de 27 ans, obtint son diplôme de l'université de Yale et obtint un poste de tutorat en Caroline du Sud. Il était content de l'obtenir - il avait besoin de l'argent pour payer ses dettes scolaires. Mais quand il est arrivé là-bas, il a découvert que le travail lui rapportait la moitié de ce qui lui avait été promis, ce qui signifiait qu’il ne pourrait jamais économiser d’argent. Il a refusé le travail.

Soudain, il était sans emploi, sans le sou et bloqué dans le sud, à des centaines de kilomètres de chez lui. Mais il avait fait le voyage depuis New York avec un ami nommé Phineas Miller, qui escortait son employeur, une veuve nommée Mme Greene, de retour en Géorgie. Lorsque Greene a invité Whitney à passer une semaine dans sa plantation en dehors de Savannah, il a accepté avec plaisir. Il n'avait pas d'autre endroit où aller.

Whitney a rendu hommage à la générosité de Mme Greene en concevant un cadre de broderie pour elle. Greene a été impressionnée par l'ingéniosité du design et cela l'a fait réfléchir. Si Whitney était aussi habile, il pourrait peut-être résoudre un problème qui la tourmentait, elle et les autres planteurs: comment “égrener” ou enlever les graines de coton… sans le faire à la main.

Le coton upland, le seul qui ait poussé dans les régions intérieures du Sud, avait des semences «recouvertes d'une sorte de pelage vert ressemblant à du velours», comme le dit Whitney. Ces graines floues collaient aux fibres de coton comme du velcro. Les enlever à la main demandait tant de travail - une personne ne pouvait nettoyer qu'environ une livre de coton par jour - que le coton upland était essentiellement sans valeur.

PRODUCTION DE MASSE

Si l’on pouvait trouver un moyen d’enlever plus facilement les semences, le coton upland pourrait devenir une culture d’exportation très précieuse. Pourquoi? La révolution industrielle avait transformé l'industrie textile anglaise (qui transformait le coton en fil et le fil en tissu) en un monstre et faisait exploser la demande de coton.

Jusque dans les années 1730, les filateurs et les tisserands fabriquaient le tissu comme ils le faisaient depuis des siècles: lentement et à la main. Une personne assise à un rouet pourrait transformer un coton brut en un seul fil à la fois. Il a fallu 14 jours pour fabriquer une livre de fil, qu’un ou deux tisserands pourraient ensuite tisser en un seul morceau de tissu.

Au milieu des années 1700, des inventions anglaises aux noms hauts en couleurs, telles que la navette volante (1733), le jenny en rotation (1764), le cadre à eau (1769) et le mulet (1779) changèrent tout cela; Il en fut de même pour l'introduction de la vapeur en 1785. Aujourd'hui, un seul ouvrier non qualifié - même un enfant ou quelqu'un qui était trop vieux pour travailler - pouvait entretenir des machines qui fabriquaient des centaines et même des milliers de fils à la fois, ou qui les tissaient dans des cours et des mètres de tissu, plus vite que l'œil ne pouvait voir.

LE BIG BANG

En raison de ces inventions, l’appétit du coton pour l’industrie textile anglaise est devenu énorme et a augmenté de façon exponentielle d’une année à l’autre. En 1765, les filateurs et les tisserands d'Angleterre avaient transformé un demi-million de livres de coton en tissu; en 1790, les nouvelles machines consomment 28 millions de livres de coton par an, presque toutes importées d'autres pays. La demande de coton brut augmentant, il devenait de plus en plus difficile de trouver assez de coton pour nourrir toutes les nouvelles machines.

Quelle quantité de coton brut importé provenait du sud des États-Unis? Presque aucun. En 1791, l'année précédant l'arrivée de Whitney en Géorgie, les exportations de tout le Sud atteignaient quelques centaines de sacs au plus. Mais pas pour longtemps.

AUCUN PROBLÈME

Alors, combien de temps a-t-il fallu à Whitney pour résoudre le problème qui préoccupait les planteurs du Sud depuis des années? Dix jours. Il a fallu plusieurs mois pour perfectionner le design, mais au bout de 10 jours à peine, ce Yankee, qui avait atterri à la plantation de Greene, a pu inventer cette machine révolutionnaire.

Le design était si simple que c’était une merveille que personne n’y avait pensé auparavant. Il consistait en un rouleau en bois avec des «dents» en fil métallique qui saisissaient les fibres de coton et les tiraient à travers un écran en fer à fente. Les fentes de l'écran étaient suffisamment larges pour laisser passer les dents et les fibres de coton, mais elles étaient trop étroites pour les graines, qui se sont séparées et sont tombées dans une boîte.

Une brosse à rotation rapide retirait ensuite les fibres de coton des dents et les jetait à la poubelle. Cela permettait à l'utilisateur d'introduire le coton brut dans la machine indéfiniment, sans avoir à s'arrêter toutes les quelques minutes pour nettoyer les dents.

En utilisant le gin à coton de Whitney, un ouvrier pouvait nettoyer jusqu’à 30 kg de coton upland, qu’il aurait fallu auparavant 10 jours pour le nettoyer à la main. Si un plus grand gin alimenté par l'eau ou par un cheval était utilisé, un ouvrier pourrait nettoyer autant de coton en une journée qu'il aurait fallu plus de sept semaines pour le nettoyer à la main.

BRAVE NEW WORLD

Au cours des décennies suivantes, l’agriculture de coton de Whitney a transformé le Sud. Des dizaines de milliers et éventuellement des millions d'acres de nature sauvage ont été défrichés pour laisser la place à d'énormes plantations de coton. Vers 1810 aux États-Unisles exportations de coton vers l'Angleterre étaient passées de presque rien à 38 millions de livres, faisant du Sud le plus gros fournisseur de coton de ce pays.

Et ce n'était que le début. Au début de la guerre civile, la «ceinture de coton» du Sud, comme on l'appelait, exportait chaque année 920 millions de livres de coton en Angleterre, soit plus de 90% de ses importations de coton. Le coton était devenu, comme l’a décrit un historien, «la plus grande source de la richesse croissante de l’Amérique». Le coton était roi.

LES VÊTEMENTS SUR VOTRE DOS

Mais l’invention de Whitney a eu des effets plus profonds que l’augmentation des exportations américaines. L'industrialisation de la production de coton a considérablement accru l'offre de tissus de coton. Cela a fait du coton l’un des tissus les plus chers de la planète et l’un des moins chers - et a par la même occasion revêtu le monde.

Entre 1785, année de l’introduction de la vapeur dans l’industrie textile, et au début des années 1860, le prix des étoffes de coton a chuté de plus de 99%. C’est l’équivalent d’un prix du jean Tommy Hilfiger tombant de 5 000 dollars à 50 dollars.

Dans le passé, presque personne n’avait pu acheter du coton (combien de jeans à 5 000 dollars pouvait-on se permettre?), Et des produits comme le cuir et la laine étaient de piètres substituts. (Vous n’y croyez pas? Offrez-vous une culotte en laine et vous verrez ce que nous voulons dire.) «La plus grande partie de l’humanité», écrit l’historien Paul Johnson dans Une histoire du peuple américain, "N'étaient pas convenablement vêtus de vêtements difficiles à laver et donc sales."

Un tissu de coton bon marché et abondant a également changé cela. "Il n'y a aucun cas dans l'histoire du monde où le prix d'un produit en demande potentiellement universelle a baissé aussi rapidement", écrit Johnson. "En conséquence, des centaines de millions de personnes, dans le monde entier, ont enfin pu s'habiller confortablement et proprement."

CHAÎNES DE COTON

Le gin de coton d’Eli Whitney présente un autre aspect: un côté laid et inhumain qui jette une ombre sur tout le bien qu’il a fait. Beaucoup d’Américains considèrent l’invention de Whitney comme un émancipateur, une machine qui libère les esclaves de l’égrenage manuel du coton. Au contraire, la montée de la culture du coton dans le Sud a en fait contribué à enraciner l'institution de l'esclavage, condamnant des millions d'Américains noirs à ses horreurs au moment même où de nombreux opposants à l'esclavage ont pensé qu'il pourrait éventuellement disparaître.

Entre 1775 et 1800, le prix des esclaves était tombé d'environ 100 dollars à 50 dollars, et les abolitionnistes ont prédit que si l'institution restait seule, elle mourrait toute seule. Ou à tout le moins, si l'esclavage s'affaiblissait, il deviendrait plus facile de l'abolir.

Mais l'invention de l'égreneuse à coton a tout changé. Au fur et à mesure que la superficie cultivée mise en culture dans le Sud augmentait, la demande d'esclaves pour l'exploitation des plantations augmentait. Entre 1800 et 1850, le prix d'un esclave est passé de 50 dollars à 1 000 dollars. L'esclavage, que l'on croyait autrefois en déclin, est rapidement devenu partie intégrante de la nouvelle économie du Sud.

En tant que tels, les dirigeants des États du Sud sont devenus de plus en plus militants dans leur détermination à le défendre et même à l'étendre au-delà du Sud. Pour une nouvelle génération de dirigeants du Sud, l'institution de l'esclavage - en raison de la prospérité qui l'accompagnait - devait être défendue, même jusqu'à la mort.

L'égrenage de coton avait rendu cela possible… et rendait la guerre civile inévitable.

Comme de l'argent à la banque

Même avant qu'Eli Whitney ait égrené sa première poignée de coton upland, il pensait qu'il était sur le point de devenir un homme riche. «C’est généralement dit par ceux qui savent quelque chose sur [l’infusion de coton] que je ferai une fortune grâce à elle», écrit Whitney dans une lettre à son père. Son ami Phineas Miller a certainement accepté. Miller est devenu le partenaire commercial de Whitney, fournissant l’argent qu’elle utiliserait pour construire les machines. Ils s'enrichiraient tous les deux… ou du moins, pensèrent-ils.

COPYCATS

Les choses ne se sont pas déroulées comme prévu. Les rêves de grandeur de Whitney et Miller posaient problème:

Tout d’abord, comme Whitney l’avait voulu, son égreneuse à coton était si simple et si facile à fabriquer que quiconque connaissait bien avec des outils pouvait en fabriquer un. Donc beaucoup de planteurs l’ont fait, même s’il violait le brevet de Whitney.

Deuxièmement, Whitney et Miller étaient trop gourmands pour leur propre bien. Ils savaient que même s’ils avaient assez d’argent pour construire un égreneuse en coton pour chaque planteur qui en voulait un (ce n’était pas le cas), les planteurs n’avaient pas assez d’argent pour en acheter. Ainsi, plutôt que de construire des gins pour la vente, Whitney et Miller envisageaient de mettre en place un réseau de gins dans le Sud où ils effectueraient l’égrenage en échange d’une part du coton qu’ils égrenaient. Une grosse part - 40%, pour être exact. C’était plus que ce que les planteurs étaient prêts à se séparer, et encore moins à un Yankee. Les planteurs ont riposté en égrenant leur coton dans des machines qu'ils ont fabriquées elles-mêmes ou en achetant des machines à copier illégales fabriquées par des concurrents.

Et il y avait des rumeurs selon lesquelles Whitney lui-même aurait volé l'idée du gin de coton à un inventeur du Sud; que les copieurs étaient en fait des modèles «améliorés» qui n’ont pas enfreint les brevets de Whitney; et, pire encore, les machines de Whitney ont endommagé les fibres de coton pendant l’égrenage. Cette dernière rumeur est restée la même: à la fin de 1795, les Anglais refusaient d’acheter du coton égrené sur des machines Whitney & Miller; seul le coton égrené sur des machines illégales (et généralement de qualité inférieure) ferait l'affaire. «Tout le monde a peur du coton», écrivait Miller à l'automne 1795. «Aucun acheteur à Savannah ne paiera le plein prix pour cela.»

BATAILLES DE COUR

Whitney et Miller ont passé des années à se battre contre les imitateurs devant les tribunaux et à convaincre les usines de textile anglais que leur coton était toujours le meilleur. Le stress peut avoir contribué à la mort de Miller due à la fièvre en 1803, alors qu'il n'avait que 39 ans. Whitney poursuivit et gagna finalement son dernier combat en 1806. Mais la victoire vint trop tard pour faire du bien, car le brevet sur le coton le gin a expiré l'année suivante. Maintenant, copier le gin de coton de Whitney n’était pas simple, c’était aussi parfaitement légal.

Alors, combien d'argent Whitney a-t-il gagné avec l'invention qui a créé une énorme fortune pour les propriétaires de plantations du Sud? Presque aucun. En fait, certains historiens estiment qu'après avoir pris en compte plusieurs années de frais juridiques, il a effectivement perdu de l'argent.

Le coton gin habillerait l'humanité, mais en l'inventant, Whitney avait perdu sa chemise. "Une invention peut être si précieuse qu'elle ne vaut rien pour l'inventeur", a-t-il déploré.

CELA SIGNIFIE LA GUERRE

Mais Whitney travaillait déjà sur une autre invention - une qui établirait sa fortune et transformerait le monde à nouveau… encore plus que l’égreneuse à coton.

En mars 1798, les relations entre la France et les États-Unis s'étaient détériorées au point qu'il semblait qu'une guerre était sur le point de se dérouler. Cela posait problème, car la France était le principal fournisseur d’armes aux États-Unis. Où le pays aurait-il des mousquets maintenant?

Le Congrès avait établi deux arsenaux nationaux à partir de 1794, mais il n'avait produit que 1 000 mousquets en quatre ans, et le gouvernement estimait qu'il en faudrait 50 000 si une guerre avec la France devait avoir lieu. Les entrepreneurs privés devraient fournir le reste. Whitney, au bord de la faillite, était déterminée à en faire partie.

UNE CHOSE À LA FOIS

Jusque-là, toutes les armes à feu étaient fabriquées par des artisans hautement qualifiés qui fabriquaient l’ensemble de l’arme, fabriquant chaque pièce à partir de zéro, les classant et les ajustant à la main. Chaque partie, et par extension chaque mousquet, était unique en son genre. La gâchette d’un pistolet ne fonctionnerait pas avec une autre car elle ne conviendrait qu’à ce mousquet. Les mousquets brisés ne peuvent être réparés que par des artisans experts. Si l'arme s'est cassée au milieu d'une campagne militaire, vous n'avez pas eu de chance. Les armuriers capables de telles compétences étaient rares et il en fallait de nouveaux pour s'entraîner, raison pour laquelle les arsenaux américains avaient tant de mal à fabriquer des mousquets.

Si vous en avez vu un, vous les avez tous vus

Whitney a proposé une nouvelle méthode de fabrication de mousquets, à laquelle il pensait depuis l’accélération de la production de ses égreneuses en coton:

  • Au lieu de faire appel à un artisan expérimenté pour fabriquer un fusil entier, il diviserait les tâches entre plusieurs ouvriers ayant des compétences moyennes. Ils seraient plus faciles à former et plus faciles à remplacer s’ils cessaient de fumer.
  • Chaque travailleur serait enseigné comment faire une partie. Ils utiliseraient des machines-outils spéciales de haute précision, conçues par Whitney.
  • Les outils seraient si précis que les pièces seraient pratiquement identiques les unes aux autres. Chacune des pièces s’intégrerait indifféremment dans n’importe quel mousquet fabriqué dans l’usine de Whitney.
  • Une fois que les pièces pour un mousquet ont été fabriquées, les assembler dans l'arme finie serait, littéralement, un jeu d'enfant.
  • Des pièces de rechange interchangeables prêtes à l'emploi permettraient à tout soldat de réparer lui-même son mousquet.

MIEUX VAUT TARD QUE JAMAIS

Le 14 juin 1798, Whitney signa un contrat avec le gouvernement américain pour la livraison de 10 000 mousquets en deux ans. Mais la guerre avec la France n'est jamais venue. Bonne chose aussi, car Whitney a raté son délai de huit ans. Le manque d’approvisionnement et les épidémies de fièvre jaune ont perturbé le calendrier. Il a donc fallu plus de temps pour fabriquer ses machines-outils qu’il ne le pensait au départ.

La réputation de génie de Whitney l’a aidé à obtenir des extensions et des avances contre son contrat avec le gouvernement. Mais plus que tout, ce qui donna à Whitney la liberté de prendre le temps nécessaire pour perfectionner son nouveau système, c’est une démonstration qu’il donna au président élu, Thomas Jefferson, et à d’autres hauts fonctionnaires en 1801. Déposant une énorme pile de pièces de mousquet interchangeables sur une table, Whitney les a invités à choisir des morceaux de la pile au hasard et à les assembler pour former des mousquets complets. Pour la première fois de l'histoire, ils le pourraient.

LE SYSTÈME AMÉRICAIN

Cela peut ne pas sembler grave, mais ça l’a été. Whitney avait mis au point une méthode permettant de fabriquer plus de mousquets de meilleure qualité, en moins de temps et pour moins d'argent, qu'il n'avait été possible auparavant. Et il l'a fait sans recourir à une main-d'œuvre hautement qualifiée. Une fois encore, Whitney avait inventé quelque chose qui changerait le monde.

Ce qui a fonctionné avec des mousquets pourrait également fonctionner avec des vêtements, du matériel agricole, du mobilier, des outils, des vélos et à peu près tout ce que les gens pourraient fabriquer. Whitney a qualifié son processus de «système américain». Il est aujourd’hui appelé production de masse. Avec le temps, il occulterait même l'égreneuse de coton de la même manière qu'elle transformerait l'économie américaine.

Seulement cette fois, la transformation se ferait surtout sentir au Nord… et le Sud serait à genoux.

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