La grande arnaque à l'huile de salade

La grande arnaque à l'huile de salade

Commencez par un homme d'affaires du New Jersey qui a une éthique douteuse, ajoutez de l'huile de soja et laissez-le mijoter dans un bouillon de fraude et de cupidité. Bientôt, vous aurez un beau petit scandale.

OR JAUNE

À la fin des années 1940, plusieurs facteurs combinés ont entraîné une augmentation considérable de la production d'huile de soja aux États-Unis. Les facteurs: le soja est relativement bon marché et facile à cultiver; ils produisent rapidement des haricots; Les progrès technologiques ont permis une meilleure extraction de l'huile des haricots (ainsi que la production d'une huile plus sûre et au meilleur goût); et dans le boom économique de l'après-guerre, la demande en produits pouvant être fabriqués à partir d'huile de soja a énormément augmenté. Ces produits comprenaient des articles non comestibles, tels que la peinture et le plastique, et une grande variété d’aliments et de produits de cuisson, notamment la margarine, les vinaigrettes et les huiles de cuisine. Avant la Seconde Guerre mondiale, les huiles de cuisson les plus populaires aux États-Unis étaient le beurre, le saindoux et le Crisco, fabriqué à partir d’huile de coton. Dans les années 50, les États-Unis étaient le premier producteur mondial d’huile de soja et, au début des années 60, il existait un excédent d’huile de soja.

Entrez Tino De Angelis.

L'HOMME AU PLAN

Anthony “Tino” De Angelis est né dans le Bronx en 1915. Il était le fils d'immigrants italiens. Il a travaillé quelques années comme apprenti boucher. Puis, alors qu'il n'avait que 20 ans, il a acheté sa propre entreprise de viande de porc et, en 1946, a pris une participation majoritaire dans Adolf Gobel Inc., une grande entreprise de conditionnement de viande située à North Bergen, dans le New Jersey.

De Angelis a rapidement appris ce que tant d’autres ont appris au fil des ans: le gouvernement américain pourrait être une vache à lait extrêmement lucrative. La même année, le président Harry S. Truman avait signé le National School Lunch Act, qui établissait un programme de repas scolaires financé par le gouvernement fédéral. De Angelis a décroché un contrat pour fournir le programme et s'est enrichi au cours des prochaines années en vendant des millions de livres de viande au gouvernement.

Quelque part sur la ligne, peut-être dès le début, De Angelis a transformé l'opération en escroquerie. En 1952, cette escroquerie a été découverte et le gouvernement a accusé De Angelis de systématiquement surcharger le gouvernement et, pire encore (considérant que la viande a été livrée à des écoliers), de vente de viande non inspectée. De Angelis a versé 100 000 dollars de dommages-intérêts (près de 900 000 dollars en dollars d’aujourd’hui) et Adolf Gobel Inc. a fait faillite.

Trois ans plus tard, De Angelis est réapparu, cette fois dans le secteur de l'huile de soja.

NOURRITURE POUR PIECE (DE L'ACTION)

En 1955, De Angelis, décrit par le journal Wall Street L’écrivain Norman C. Miller, un «petit homme gras… avec un visage de lune fade et une voix quelque peu grinçante», a fondé la Allied Crude Vegetable Oil Refining Company. Il s’agissait d’une importante raffinerie et d’une réserve d’huile végétale situées à Bayonne, dans le New Jersey, de l'autre côté du fleuve Hudson et de Brooklyn, au cœur du port animé de New York et du New Jersey. Allied Oil était une autre opération de De Angelis visant à tirer parti d'une initiative gouvernementale. Il s'agissait du programme «Food for Peace» («nourriture contre la paix»), qui avait été légiféré par le président Dwight D. Eisenhower en 1954. Grâce à ce programme, les États-Unis vendaient des excédents de produits agricoles à des gouvernements étrangers. à faible coût, avec les objectifs combinés d'aider les pays en difficulté, d'établir de bonnes relations avec ces pays et de fournir un autre marché aux agriculteurs américains.

Allied est rapidement devenu un acteur majeur du programme, achetant de l’huile végétale brute auprès d’agriculteurs américains - principalement du soja, mais aussi de l’huile de coton - pour la raffiner dans son usine de Bayonne, puis pour la vendre et l’envoyer à l’étranger. À la fin des années 1950, la société vendait plus de 200 millions de dollars d'huile végétale par an (près de 2 milliards de dollars aujourd'hui) et De Angelis était un magnat du commerce international qui passait des accords avec des hommes d'affaires et des politiciens du monde entier. Mais les choses n'étaient pas exactement ce qu'elles semblaient.

SOY VOUS PLUS TARD

En 1957, De Angelis conclut un accord avec une société connue sous le nom de American Express Field Warehousing Corporation (AEFW), une filiale du géant financier American Express. Le «stockage sur le terrain» est un arrangement financier dans le cadre duquel une entreprise donne à une institution financière le contrôle de son entrepôt et de ses stocks. L'institution financière surveille le volume des stocks détenus et émet des «récépissés d'entrepôt» en fonction de la valeur de ces stocks. Ces reçus peuvent ensuite servir de garantie à une banque ou à une maison de courtage contre un prêt.

MERCI BEAUCOUP

Dans ce cas, AEFW surveillait le chantier de stockage d’Allied Oil - 138 réservoirs gigantesques - et commençait à rédiger des récépissés d’entrepôt volumineux, que De Angelis utilisait rapidement et avec plaisir comme garantie pour emprunter de l’argent. À toutes fins pratiques, American Express souscrivait d’énormes prêts à Allied. Au cours des deux années suivantes, parce qu’une société respectée comme American Express donnait l’aval à De Angelis, d’autres sociétés, notamment Bank of America et Proctor and Gamble, commencèrent également à prêter de l’argent à Allied Oil.

Presque dès le début, De Angelis faisait de l'escroquerie et AEFW était aveugle à cela.Dans la configuration normale des entrepôts sur le terrain, AEFW embauche des employés "de confiance" de la société cliente (Allied Oil) en tant que "dépositaires", afin de garder un œil sur l'inventaire, et les inspecteurs d'AEFW se présentent régulièrement pour s'assurer de la précision des contrôles d'inventaire. Seul problème: AEFW a laissé Tino De Angelis choisir les gardiens. Il a choisi ses amis et parents - et ils ont juste inventé les chiffres.

DE L'ARGENT POUR RIEN

Et quand les inspecteurs d’AEFW se sont présentés, De Angelis et son gang avaient un moyen simple de les tromper: pour vérifier la quantité de pétrole dans un réservoir donné, un inspecteur montait au sommet du réservoir, ouvrait une trappe et mesurait du haut du réservoir à la surface de l'huile. Un petit calcul a ensuite permis à l’inspecteur de déterminer la quantité de pétrole dans le réservoir. L’escroquerie: l’huile flotte sur l’eau et bon nombre des réservoirs d’Allied étaient presque entièrement remplis d’eau, avec juste un peu d’huile sur le dessus. Alors, les inspecteurs, regardant du haut d'un réservoir, pensaient regarder un réservoir rempli d'huile. De plus, les réservoirs étaient tous reliés entre eux par un labyrinthe de tuyauteries, ce qui permettait aux gardiens de De Angelis de pomper du pétrole d’un réservoir à l’autre - de ceux testés - à volonté, ce qui leur donnait l’impression de disposer de plus de pétrole qu’ils n’en avaient réellement. Selon les inspecteurs d'American Express, Allied Oil disposait d'énormes réserves de pétrole… et l'argent du prêt n'arrivait pas à arriver.

LE GRAND PLAN

En 1962, De Angelis, qui avait maintenant plusieurs millions de dollars de dette et ne disposait pas d'assez d'huile de soja pour la sauvegarder, élabora un nouveau plan: 1) emprunter plus d'argent et l'utiliser pour acheter des quantités massives d'huile de soja, bloquant ainsi le marché et faire monter le prix de l'huile de soja; 2) acheter une quantité énorme de «contrats à terme» dans l'huile de soja, ce qui signifie que lorsque le prix de l'huile de soja augmentait, il pouvait toujours l'acheter aux prix actuels, puis le revendre avec un bénéfice; 3) rembourser les prêts et avoir beaucoup d'argent pour lui-même. Ce n'était pas un bon plan.

De Angelis a poursuivi sur la deuxième partie du plan - l'achat d'une énorme quantité de contrats à terme sur l'huile de soja - ce qui en soi a effectivement fait monter le prix de l'huile de soja (car il semblait que les investisseurs étaient confiants que le prix continuerait à monter ). Mais comme il n’avait pas assez d’argent, il ne pouvait pas acheter assez d’huile pour piéger le marché. En fait, il n’a pas acheté beaucoup d’huile. Au début de 1963, un nombre croissant de clients se plaignaient du fait que le pétrole qu’il avait payé n’était pas livré. Au même moment, les banques se plaignaient des paiements de prêt manqués. Vers le milieu de 1963, les plaintes sont devenues suffisamment fortes et nombreuses pour qu'AEFW - enfin - ait obligé leurs inspecteurs à procéder à un contrôle approfondi des réservoirs de De Angelis. En novembre 1963, la gigue était terminée.

BOOM ET BUSTE HUILEUSE

La vérité sur la société de raffinage de pétrole brut alliée a frappé le marché comme une bombe atomique financière: la société de Tino De Angelis avait emprunté plus de 150 millions de dollars à 51 institutions financières différentes, dont beaucoup parmi les plus anciennes et les plus importantes sociétés de Wall Street existantes… et il n'avait en réalité que 6 millions de dollars de pétrole. Le prix de l'huile de soja a immédiatement chuté, ce qui signifie que le peu d'huile que possédait De Angelis valait encore moins.

Le 19 novembre, Allied Oil a déclaré faillite. C'était un scandale tellement énorme - à l'époque, le plus grand cas de fraude financière de l'histoire - que les responsables de la Bourse de New York ont ​​dû se démener pour éviter un krach boursier. Trois jours plus tard, le vendredi 22 novembre 1963, le président John F. Kennedy était assassiné, ce qui accentuait la panique financière. Avec un krach apparemment imminent, les responsables de la bourse ont organisé le sauvetage de deux des sociétés de courtage les plus importantes et les plus durement touchées de Wall Street, et ont réussi à éviter un krach.

OÙ EST L'ARGENT?

Sur les 51 institutions qui ont été victimes de l’escroquerie glissante de De Angelis, deux ont été définitivement mises à l’écart; le reste a perdu de l'argent, en quantités allant de substantielles à gargantuesques. American Express, probablement à juste titre, a été le plus durement touché. Leur cours des actions a chuté de plus de 50% et ils ont fini par perdre environ 58 millions de dollars.

Tino De Angelis a été reconnu coupable d'accusations de fraude et de complot en 1965 et condamné à 20 ans de prison. Au cours du procès, il a été révélé qu'il avait caché plus de 500 000 dollars sur un compte bancaire suisse, mais des millions de plus de l'argent du prêt n'a jamais été comptabilisé. De Angelis a été libéré de prison en 1972 après sept ans de prison. Peu de temps après, il a fait un autre séjour en prison, cette fois pour une escroquerie impliquant une entreprise de viande du Missouri. La dernière fois que l'on a entendu parler de De Angelis, en 1992, il a été arrêté pour une autre escroquerie liée à l'alimentation. (Le jeune homme de 78 ans avait été surpris en train d’essayer d’acheter pour 1,1 million de dollars de viande d’une entreprise de Rochester, New York, avec un faux chèque.) De Angelis a été condamné à 21 mois de prison. Son destin après cela… est tout simplement inconnu.

C’est l’huile qui est finie maintenant

En 1964, alors qu'American Express était encore bouleversée par ses finances et sa réputation due à l'arnaque à l'huile de salade, un investisseur s'est précipité pour acheter pour 20 millions de dollars d'actions AmEx, ce qui lui a valu une participation de 5%. À l’époque, American Express était un chef de file du nouveau secteur des cartes de crédit, qui, selon l’investisseur, ferait un jour partie du quotidien des entreprises dans le monde entier. Il avait raison. Cet investisseur: Warren Buffett. À ce jour, il a réalisé environ 3,7 milliards de dollars grâce à cet accord.

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