L'histoire étonnamment courte du Pony Express

L'histoire étonnamment courte du Pony Express

Étant donné que la plupart des gens ont encore entendu parler du Pony Express aujourd'hui, contrairement à de nombreuses autres entreprises de messagerie disparues, vous pouvez penser que le Pony Express faisait autrefois partie intégrante de la communication entre l'Est et l'Ouest aux États-Unis. En fin de compte, cela n’a jamais été le cas et le Pony Express n’a été utilisé que pendant très peu de temps.

Tout a commencé le 3 avril 1860, lorsque deux coureurs, l'un à Sacramento, en Californie, l'autre à St. Joseph, dans le Missouri, se sont simultanément lancés dans une mission miroir: transporter du courrier sur le terrain difficile et dangereux de l'Ouest américain le moins de temps possible. Avec chaque chargement (y compris les coureurs) ne pesant pas plus de 165 livres, les deux hommes ont atteint le point de départ des autres en un temps record: le coureur en direction ouest est arrivé à Sacramento en un peu moins de 10 jours, tandis que l'homme en direction est est arrivé à St. Joseph en 11.5. Ensemble, ces voyages ont marqué le début du Pony Express.

L’idée originale de l’homme d’affaires visionnaire William Russell, la société Leavenworth & Pike’s Peak Express (plus tard connue sous le nom de Pony Express) est née de deux désirs: (1) le besoin de communication des gens et (2) le besoin de gagner de l’homme d’affaires.

Dans les années 1850, des centaines de milliers d'Américains s'étaient installés à l'ouest des montagnes Rocheuses. N'oubliez pas qu'à cette époque, la Californie avait connu sa grande ruée vers l'or, que les Mormons avaient fui la persécution religieuse et qu'ils s'étaient installés en grand nombre dans l'Utah, et que des milliers de pionniers avaient effectué la difficile descente du sentier de l'Oregon sur les hautes montagnes pour se rendre à leur ferme. Ouest.

Avant le Pony Express, cela pouvait prendre jusqu'à 8 semaines pour qu'une lettre de l'est des États-Unis parvienne à ces Occidentaux, car la plupart du courrier était expédié par bateau. Les quelques lettres acheminées par voie terrestre ont seulement permis de réduire ce délai de moitié, et ce uniquement en empruntant une route du sud pour le courrier: de Fort Smith, dans l'Arkansas, avec des escales à El Paso, au Texas, et à Yuma, en Arizona, avant d'arriver à San Francisco. , Californie, trois à quatre semaines plus tard. Comme vous pouvez l’imaginer, quiconque ayant besoin de communications transcontinentales était rapidement frustré par le temps de livraison extrêmement long et par une réponse aussi longue.

Le besoin national d’un service postal plus rapide correspondait au besoin de Russell de disposer d’une nouvelle source de revenus. Avec ses partenaires, William Bradford et Alexander Majors, Russell dirigeait une entreprise d'autocars et de marchandises à Leavenworth, dans le Kansas, qui s'effondrait à la fin des années 1850. Lors d’un voyage à Washington, il a proposé au sénateur de la Californie, William Gwin, une idée: livrer rapidement le courrier via un itinéraire central terrestre qui suivait les pistes de l’Oregon et de la Californie.

La clé de sa rapidité de livraison consistait en un système de centaines de relais où des chevaux et des cavaliers frais seraient continuellement remplacés tout au long du sentier de 1 800 km. La route elle-même a commencé à St. Joseph (Missouri), a suivi les rivières Platte et Sweetwater, puis a traversé les Rocheuses via le South Pass jusqu'à Salt Lake City (Utah). De là, les coureurs ont traversé les déserts de l'Utah et du Nevada, puis ont survolé les montagnes de la Sierra Nevada et ont finalement atterri en Californie, le tout en 10 jours environ.

Des centaines d'hommes ont été embauchés pour gérer les stations de cheminement où des chevaux frais (entre 400 et 500 au total) et des cavaliers (environ 80) attendraient pour soulager un service de messagerie épuisé. Les cavaliers eux-mêmes devaient peser moins de 120 livres et les sacs de courrier étaient limités à 20 livres, tout cela pour garder le poids que les chevaux devaient supporter au minimum (ce qui, avec l'équipement et le courrier, était plafonné à 165 livres).

Les courriers, qui recevaient 25 dollars par semaine (environ 640 dollars aujourd’hui), ont reçu un uniforme distinctif composé d’une chemise rouge et d’un pantalon bleu. Au début, ils ont sonné du klaxon en laiton pour signaler leur arrivée imminente à une gare intermédiaire. Ce dernier a toutefois été rapidement abandonné quand il est devenu évident que les battements imminents du sabot fournissaient un préavis suffisant.

Pour une efficacité maximale, une station était installée tous les 10 à 15 miles pour permettre aux cavaliers de changer de cheval, puis tous les 75 à 100 km, les coursiers eux-mêmes seraient remplacés.

L’entreprise était censée générer des bénéfices et Russell et ses partenaires avaient espéré que l’Oncle Sam finaliserait par subventionner l’entreprise. Cela n’a pas été le cas, et bien que l’Express ait initialement facturé 5 USD par demi-once de courrier (le bureau de poste américain demande 0,49 USD pour un maximum de 13 onces pour une livraison de première classe), le Pony Express a subi une perte importante.

Sa fin a été rapide - 19 mois seulement après son lancement, elle a été remplacée par une meilleure technologie. À partir de juin 1860 (deux mois seulement après le premier trajet Pony Express), les lignes télégraphiques reliant les côtes est et ouest ont été lancées par la Pacific Telegraph Company en provenance de Nebraska et la Overland Telegraph Company de Californie. Le 24 octobre 1861, le télégraphe transcontinental était opérationnel et deux jours plus tard, le Pony Express prenait officiellement fin. Une bonne idée, mais un mauvais timing.

Faits bonus:

  • À cette époque, les messages de courrier indésirable télégraphiques (bien connus sous le nom de courrier indésirable) étaient extrêmement fréquents au XIXe siècle, en particulier aux États-Unis. Western Union a autorisé l'envoi de messages télégraphiques sur son réseau vers plusieurs destinations. Ainsi, les résidents américains fortunés avaient tendance à recevoir de nombreux spams via des télégrammes présentant des offres d'investissement non sollicitées, etc. Ce problème n’était pas aussi grave en Europe car la télégraphie était réglementée par les bureaux de poste en Europe.
  • Buffalo Bill Cody (1846-1917) était un coureur de Pony Express. En dehors de la course pour le Pony Express, il aurait tué environ 20 000 bisons (souvent appelés «buffles» bien qu'ils ne le soient pas) de son vivant. À titre de référence, une seule peau en bon état rapporterait environ 3 $. Fabriqué dans un manteau d'hiver, il pourrait rapporter jusqu'à 50 $. Ironiquement, Buffalo Bill était l’un des partisans les plus virulents des projets de protection de la population de bisons par le biais d’une législation. En fin de compte, le président Grant a opposé son veto au projet de loi qui aurait protégé les troupeaux, en raison des fréquentes petites guerres que les États-Unis ont dû mener contre les Indiens des Plaines. En se débarrassant des troupeaux de bisons, il a enlevé aux Indiens des Plaines leur principale source de nourriture et de vêtements.
  • Un mythe répandu autour du bison américain est qu’il existait des troupeaux massifs avant l’arrivée de «l’homme blanc» en Amérique, à l’échelle où les Américains les ont finalement rencontrés. En fait, les preuves suggèrent que les Amérindiens contrôlaient les populations de bisons de différentes manières. Après que les maladies européennes aient éliminé la plupart des Amérindiens, la population de bison d'Amérique a explosé, devenant le plus grand mammifère sauvage le plus nombreux sur Terre, jusqu'à sa quasi-extinction quelques siècles après l'explosion démographique. À leur apogée, on estimait qu'il y avait près de 100 millions de bison d'Amérique, il y a quelques siècles à peine.
  • Avant que les Amérindiens ne découvrent les chevaux et les armes à feu, la chasse au bison était une affaire dangereuse, extrêmement agressive et difficile à tuer. Une des méthodes de chasse que les Amérindiens utiliseraient consistait à tenter de rassembler un groupe important de bisons dans des goulottes de roche, ce qui conduirait à un largage. Ils ont ensuite provoqué une ruée vers l’essentiel du troupeau. La viande et les peaux pourraient alors être facilement rassemblées.
  • La livraison la plus rapide faite par le Pony Express était le discours d’inauguration du président Lincoln, livré en moins de 8 jours.
  • Le premier télégramme envoyé, le 26 mai 1844, provenait de Samuel Morse (qui a inventé le code) et disait: "Qu'est-ce que Dieu a fait?"
  • Le dernier télégramme Western Union a été envoyé aux États-Unis le 27 janvier 2006 et, en Inde, Bharat Sanchar Nigam Ltd. a envoyé son dernier télégramme le ou vers le 14 juillet 2013.
  • Le fameux usage de «stop» au lieu d’un point était dû au fait qu’il en coûtait plus pour un «.» Mais le mot de quatre lettres «stop» était gratuit.
  • Les télégrammes les plus courts possibles auraient été envoyés entre Oscar Wilde ou Victor Hugo et l'éditeur de l'auteur. S'interrogeant sur le statut des ventes de son dernier roman, l'auteur aurait envoyé “?” Tandis que l'éditeur aurait répondu “!”

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