Stigler et "sa" loi éponyme

Stigler et "sa" loi éponyme

En 1968, l'un des pères de la sociologie moderne et récipiendaire du prix National Medal of Science, Robert K. Merton, a exploré le phénomène de ce qu'il a appelé «l'effet Matthew» tout en écrivant un article sur le fait que l'ancienneté ou le prestige perçu semblait être le facteur décisif. dans qui serait crédité pour une découverte scientifique ou une percée, indépendamment du travail réel fourni par les personnes impliquées.

Merton a été inspiré par la recherche de cette idée en écrivant un article sur l'histoire et les explications possibles du phénomène commun de «découverte simultanée» (deux scientifiques ou plus effectuant une percée identique ou une découverte à peu près à la même heure, indépendamment l'un de l'autre) - Il a noté que dans presque tous les cas qu’il trouvait, le scientifique le plus célèbre finissait inévitablement par se voir attribuer cette découverte, quels que soient ses prédécesseurs et l’ampleur réelle de leur contribution par rapport à l’autre personne.

Merton a décidé de surnommer le phénomène «L'effet Matthieu» après Matthieu 25:29, un verset de la Bible qui se lit comme suit: «Car quiconque a sera donné, et il aura l'abondance: mais de celui qui ne l'a pas été sera enlevé même ce qu'il a. "

Merton a exploré le concept de l’effet Matthew dans un article bien intitulé: L'effet Matthew en science Stephen Stigler, un statisticien, qui a fini par correspondre avec Merton pour leur intérêt mutuel dans le domaine de la sociologie.

En 1979, on demanda à Stigler s’il souhaitait contribuer à la rédaction d’un ouvrage consacré à Merton pour fêter la retraite de Merton (ces ouvrages sont connus dans le monde universitaire comme un «Festschrift»). Bien qu’il ait au départ hésité à faire quoi que ce soit car il n’avait jamais rencontré Merton en personne, ne lui ayant jamais correspondu que par lettre et parfois au téléphone, Stigler avait lu certains de ses vieux papiers et avait développé une idée plutôt nouvelle.

Sachant que Merton avait beaucoup écrit sur le concept de crédit mal appliqué dans le monde scientifique et que, comme Merton avait précédemment inventé le terme «prophétie auto-réalisatrice» dans son article de 1948 du même nom, il était particulièrement attaché aux exemples de règles. qui a fait ses preuves, Stigler a décidé de rédiger un document qui incorporait les deux concepts.

Le résultat était La loi éponyme de Stigler, un essai de 10 pages reprenant plus ou moins explicitement les travaux antérieurs de Merton explorant l’histoire des récompenses éponymes mal appliquées. Dans cet article, Stigler définit «sa» loi comme suit: «Aucune découverte scientifique ne porte le nom de son découvreur original».

Vraisemblablement pour ceux qui n’ont pas compris la blague, le journal a inclus un disclaimer dans l’abrégé, indiquant:

J'ai choisi comme titre pour cet article et pour la thèse que je souhaite présenter et commenter «La loi de Stigler de l'éponyme». À première vue, cela peut sembler être une violation flagrante de la «norme institutionnelle de l'humilité». les statisticiens sont encore plus conscients de l'importance des normes que les membres d'autres disciplines, je m'empresse d'ajouter un humble avertissement. Si l’idée présentée ici n’est pas au moins implicite dans le discours de Merton La sociologie des sciences, c’est soit un heureux accident, soit une erreur probable.

Heureusement pour Stigler, la blague n’est pas tombée à plat. La loi de Stigler n’était pas seulement perçue comme un véritable hommage émouvant à un homme qui avait apporté une contribution remarquable à son domaine, mais la «loi» elle-même était très répandue et était citée dans plus de cent articles scientifiques depuis le petit hommage de Stigler.

Mais ce n’est pas la fin de l’histoire. À l'insu de Stigler, avant de résumer une partie de l'œuvre de Merton en une phrase, un sentiment presque identique à celui de Stigler's Law avait déjà été exprimé de manière indépendante par un mathématicien appelé Hubert Kennedy en 1972, assez ironiquement à peu près au même moment où Merton explorait le sujet. et un an avant sa La sociologie des sciences a été publié. En particulier, Kennedy affirmait que: "Les formules mathématiques et les théorèmes ne portent généralement pas le nom de leurs découvreurs d'origine".

Kennedy a qualifié cette déclaration de «loi de Boyer» dans son article sur le sujet, Qui a découvert la loi de Boyer? publié dans l'édition de janvier 1972 de Le mensuel mathématique américain. Le «Boyer» auquel il fait référence ici est l’historien mathématique Carl Boyer, qui a lui-même noté plusieurs exemples de ce phénomène dans son livre de 1968, Une histoire des mathématiques. En particulier, Kennedy a déclaré, en partie,

Boyer, dans son texte récent, Une histoire des mathématiques, a observé: "Clio, l'égérie de l'histoire, est souvent capricieuse lorsqu'il s'agit d'attacher des noms à des théorèmes!" ... L'observation selon laquelle les théorèmes ne portent pas le nom de leurs découvreurs d'origine est amplement étayée dans son livre, où figurent une trentaine de cas explicitement mentionné dans les chapitres 18 à 24…. Les exemples ici sont les séries Maclaurin et Taylor, la méthode de Picard et les règles de Logique de Morgan…

Pour conclure son petit article, Kennedy a déclaré sa décision de nommer ce projet de loi du nom de Boyer,

Il est peut-être intéressant de noter qu'il s'agit probablement d'un cas rare d'une loi dont la déclaration confirme sa propre validité!

Pour nous assurer que nous sommes tous la même page: la loi de Stigler, qui pose explicitement que le créateur d'une idée n'en tire jamais crédit, une notion précédemment étudiée par Merton, a été nommée en l'honneur de la mauvaise personne (Stigler) et à quelqu'un d'autre (Merton) pour que ce soit une preuve de lui-même. Et à peu près à la même époque, Merton avait exploré l’idée et environ une décennie avant que Stigler's Law ne soit baptisée ainsi, un mathématicien (Kennedy) avait mis en avant de manière indépendante la même loi qu’il avait volontairement nommée ironiquement après le premier scientifique qu’il connaissait à ce sujet. avait généralement noté ce phénomène de mauvaise attribution dans les milieux universitaires (Boyer). Ainsi, non pas une, mais deux fois, la loi de Stigler est devenue la preuve de soi-même, alors que simultanément la loi de Merton Matthew Effect, qui a contribué à l’inspirer, est exposé dans l’épreuve.

Bien sûr, avant qu’un d’eux, le célèbre mathématicien et philosophe Alfred North Whitehead, co-auteur de la très influente Principia Mathematica, a déclaré lors d'une conférence qu'il avait donnée à l'Association britannique pour l'avancement des sciences en septembre 1916: «Tout ce qui importait a déjà été dit par quelqu'un qui ne l'a pas découvert.»

Fait Bonus:

  • Robert Merton a non seulement beaucoup contribué au monde grâce à ses travaux en sociologie, mais aussi indirectement par le biais de ses produits. Son fils, le professeur Robert Merton Jr. du MIT, remportera un prix Nobel d'économie en 1997 pour ses travaux sur la formule Black-Scholes.

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