Les vrais hommes des monuments

Les vrais hommes des monuments

La guerre est laide. Surtout en contraste avec la beauté de l'art européen séculaire. C’est précisément la raison pour laquelle le programme Monuments, beaux-arts et archives a été créé en 1943 afin de protéger les œuvres d'art de toute beauté des horreurs de la Seconde Guerre mondiale. Les hommes et les femmes qui faisaient partie de ce programme et qui étaient chargés de préserver, de restaurer, de retrouver et de rendre ces œuvres d'art d'une valeur inestimable sont désormais connus sous le nom de «Les hommes du monument».

En 1943, l'Europe était peut-être dans la guerre la plus destructrice de tous les temps. Les pertes étaient dans les millions. Hitler essayait d'effacer toute l'ethnie des peuples de la planète. Des villes européennes séculaires, telles que Londres, Naples et Berlin, ont été réduites en ruines. Les églises, les châteaux et les ponts qui existaient depuis la Renaissance et avant n'étaient plus rendus par les armes du 20ème siècle. La destruction de la Seconde Guerre mondiale n’a rien à faire avec l’histoire que cette partie du monde a accumulée au cours des millénaires. Il fallait faire quelque chose à ce sujet.

L’idée de créer un organisme national officiel chargé de protéger les œuvres d’art menacées est venue d’un groupe de professeurs de Harvard, du Conseil américain des sociétés savantes et des responsables du Metropolitan Museum of Art (à New York) et de la National Gallery of Art. (à Washington DC). Ensemble, ils ont contacté le juge en chef de la Cour suprême, Harlan F. Stone, également membre du conseil d'administration de la National Gallery of Art, avec une proposition de création d'une commission fédérale chargée de protéger et de récupérer les œuvres d'art des nazis. Le juge en chef Stone en fit part au président et le 20 août 1943, le président Franklin Roosevelt créa, avec l'approbation du président, la «Commission américaine pour la protection et le sauvetage des monuments artistiques et historiques dans les zones de guerre», également appelée Commission Roberts. . Les Britanniques firent de même avec une commission similaire en mai 1944. La commission fonctionnerait pendant près de trois ans, et même un an après la fin de la guerre, jusqu'au 30 juin 1946.

Selon l'administration des archives et des archives nationales, la commission fédérale avait pour mission «d'aider l'armée américaine à protéger les biens culturels dans les zones occupées par les Alliés et de formuler des principes et des procédures de restitution». Avec un budget de fonctionnement initial de 25 000 (près de 357 000 USD aujourd'hui) provenant du fonds d'urgence du président pour la première année, près de trois cents historiens de l'art, architectes, directeurs de musée et archéologues ont été envoyés dans toute l'Europe pour atteindre leur objectif.

Une autre raison, assez connue, qui a attiré l’attention des gouvernements américain et britannique sur la localisation et la propriété d’œuvres d’art européennes de valeur, c’est que les nazis avaient le potentiel de les utiliser pour financer des «activités subversives» pendant et après la guerre. En 1942, le Bureau des services stratégiques (OSS) a été créé. Selon les Archives nationales, précurseur de la CIA d’aujourd’hui, l’OSS travaillait de très près pour suivre le mouvement de ces «avoirs». La capture de ces avoirs entraverait le soutien financier de l’Allemagne à l’effort de guerre. De plus, comme l'a documenté et exposé l'ancien ambassadeur des États-Unis auprès de l'Union européenne, Stuart Eizenstat dans les années 90, les nazis pillaient une bonne partie de cette œuvre d'art au peuple juif, alors qu'ils essayaient systématiquement de les tuer. Les nazis utilisaient les avoirs volés des Juifs comme garantie pour financer (avec des banques suisses complices) leur mise à mort et celle de leurs familles.

Bien que le film donne à penser que ces hommes et ces femmes ont voyagé et ont accompli leurs tâches ensemble, selon US News & World Report, ce n’était pas vrai. Plus souvent qu'autrement, il y avait tellement de terrain à couvrir et de fonds limités que les individus devaient se rendre seuls dans la zone de guerre. Non seulement cela, le transport était très difficile à trouver et même si une voiture ou un moyen de transport était acheté, les routes étaient en si mauvais état qu'il était impossible de se rendre à un endroit donné.

Prenons, par exemple, le personnage de Matt Damon, le lieutenant James Rorimer, qui était directeur du Metropolitan Museum of Art et expert en art médiéval (alors qu’au MET, il a ouvert les Cloisters pour exposer leur vaste collection d’art médiéval C’est le conservateur qui a obtenu les tapisseries de licornes, preuve de l’existence de licornes (elles sont encore visibles au musée à l’heure actuelle). Rorimer a atterri à Utah Beach, deux mois après le jour J, et a inspecté les dégâts causés aux bâtiments historiques de toute la Normandie. Il se déplaçait en faisant du stop avec des véhicules militaires et des civils français. Quand il ne pouvait pas faire ça, il marchait. À un moment donné, il a été accusé d’espion allemand par un officier américain, tout simplement parce que celui-ci ne pouvait pas accepter que Rorimer se trouvait en Normandie, seul et sans transport.

Comme on pouvait l’imaginer, être un «homme des monuments» était un travail très dangereux. Heureusement, seuls deux membres de la commission sont morts au combat. L'un d'eux était Ronald Edmund Balfour. Historien médiéval britannique du King’s College de Cambridge, Balfour fut affecté au nord de la France, à la Belgique et au nord-ouest de l’Allemagne.Comme beaucoup de ses collègues officiers, il a marché d'un lieu à l'autre, d'œuvres d'art à des chapelles historiques. Il est crédité d’avoir rapporté que les nazis avaient volé la Vierge brugeoise de Michel-Ange à la cathédrale de Bruges. Au début de 1945, il se trouvait dans la ville de Clèves, en Allemagne, lorsqu'il pria l'armée canadienne de ne pas faire sauter une porte de la ville médiévale d'une importance historique. Ils ne firent aucune promesse. Balfour et plusieurs civils allemands tentèrent de l'extraire, ainsi que plusieurs artefacts d'église. Un éclat d'obus a explosé, tuant Balfour. Dans son testament, il a légué sa collection de huit mille livres de livres médiévaux - décrits par lui comme sa possession la plus importante - au King’s College. Il y a eu beaucoup de protestations contre le fait que ni Ronald Balfour, ni un personnage basé sur lui, ne figurent dans le film.

Tout au long de la guerre, «The Monuments Men» a découvert des œuvres d’art qui avaient été pillées par les nazis et cachées dans des endroits assez obscurs et cachés. Ils ont trouvé des objets dans des villas italiennes, des mines de sel et, de manière célèbre, au château de Neuschwanstein, où les forces alliées ont mis presque un an pour obtenir chaque objet du château.

Une autre raison, outre la sécurisation des actifs financiers (décrite ci-dessus), pour laquelle Hitler souhaitait collecter tous ces éléments était qu’il souhaitait ouvrir un musée consacré à lui-même. Alors que la légende persiste, Hitler est un artiste raté mais se veut un connaisseur en art. Il fit donc piller ses soldats avec tout son art pour pouvoir ouvrir un jour un musée dans sa ville natale de Linz, en Autriche, intitulé «Fuhrermuseum». Cela faisait en fait partie d'un plan plus vaste visant à transformer la petite ville de Linz au centre culturel du Troisième Reich, avec un théâtre, un opéra et le «Adolph Hitler Hotel».

Même après la guerre, la commission poursuivit ses travaux. Il restait encore beaucoup d’art à retrouver, à récupérer et à renvoyer à leurs propriétaires légitimes. Selon le Smithsonian, la découverte la plus importante après la guerre a probablement été la découverte de vitraux de la cathédrale de Strasbourg, en France. Sur les ordres du général Dwight D. Eisenhower, qui était bien connu dans les milieux militaires pour être un grand partisan de la mission des hommes du monument, les fenêtres ont été renvoyées aux États-Unis pour être réparées. Ils sont rentrés en France au début des années 1950, aussi beaux que jamais.

Malgré le travail remarquable accompli par ces soldats courageux, ils ne pouvaient pas tout faire. Selon l'historien Marc Masurovsky lorsqu'il s'est entretenu avec NPR, ils ne pourraient récupérer que 10% des personnes disparues, que ce soit par destruction ou par pillage. Les «Monuments Men» n’avaient tout simplement pas les ressources nécessaires pour tout poursuivre. En outre, ils ont commis des erreurs, notamment en ce qui concerne la détermination des propriétaires légitimes de certaines œuvres. Une de ces affaires très médiatisées était une collection comprenant des œuvres de Picasso et Marc Chagall. En 2012, il a été découvert dans un appartement munichois confié au fils de Hildebrand Gurlitt. Hildebrand était un marchand d'art connu pour avoir travaillé avec et pour les nazis. La collection était évaluée à près d'un milliard d'euros.

Pour plus d'informations sur les véritables Monuments Men, consultez la fondation Monuments Men.

Faits bonus:

  • Pour les hommes des monuments qui étaient stationnés en Italie, ils portaient également le surnom de «fixateurs de Vénus». C'était légèrement péjoratif en raison de la référence efféminée à la déesse romaine Vénus, la déesse de l'amour, du sexe et de la fertilité. Peu importe, car, selon le Smithsonian, de nombreux officiers l'ont adopté.
  • Cate Blanchett joue dans un rôle quelque peu fictif, mais il y avait en fait une femme, «Monument Man», qui s'appelait Anne Oliver Bell. Elle a passé 15 mois en Allemagne pour organiser, trouver et négocier la vente d’œuvres d’art de qualité pour les sortir de la zone de guerre. Plus tard dans sa vie, elle devint encore plus connue pour son travail dans la rédaction des cinq volumes du journal de sa belle-tante, Virginia Woolf. À la date de publication de cet article, elle vit toujours en Angleterre et vit en Angleterre à l'âge de 97 ans.

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