Fichiers de la Seconde Guerre mondiale: Missiles guidés par des pigeons et bombes à chauve-souris

Fichiers de la Seconde Guerre mondiale: Missiles guidés par des pigeons et bombes à chauve-souris

Aujourd'hui, j'ai découvert Projet Pigeon et Projet X-Ray, La Seconde Guerre mondiale prévoit d’utiliser des pigeons pour guider les missiles et les bombardiers (au sens littéral).

L'homme derrière Projet Pigeon B.F. Skinner, spécialiste du comportement américain et professeur à Harvard, s'est associé à l'armée américaine pour mettre au point un tel système. Les pigeons ont été formés à l'aide du conditionnement opérant, un type d'apprentissage mis au point par Skinner en 1937, où le comportement est modifié par ses conséquences. Dans le conditionnement opérant, le comportement initial est spontané, mais lorsqu'il est récompensé ou puni, ce comportement est renforcé ou inhibé. Dans ce cas, Skinner a récompensé les pigeons pour avoir sélectionné une image sur un écran afin de les conditionner à le faire.

Skinner a ensuite conçu un cône de nez pour les missiles comportant trois fenêtres pour permettre au pigeon (ou jusqu'à trois pigeons dans certains tests) de regarder à travers. Grâce au système de contrôle de vol et à une pièce métallique sur le nez du ou des pigeons pour détecter un picotement, le hublot des fenêtres provoque le changement de cap du missile, en fonction de la fenêtre piquée et de l'endroit où le picotement a eu lieu. . Les pigeons ont ensuite été entraînés à picorer de telle sorte que la cible, quel que soit l’objet pour lequel le pigeon était conditionné, reste centrée devant le missile.

Le Comité de recherche sur la défense nationale était sceptique quant aux pigeons guidant les missiles, mais a quand même versé 25 000 $ (environ 321 000 $ aujourd'hui) pour la recherche. Même avec ce soutien, l’idée de Skinner était considérée comme excentrique et rares étaient ceux au pouvoir qui le prendraient au sérieux.

Cependant, en simulation, les pigeons, qui peuvent traiter les informations visuelles environ trois fois plus vite que les humains, ont remarquablement bien guidé le missile directement vers la cible une fois formés, manquant rarement dans le simulateur. Malgré cela, le projet Pigeon fut annulé en octobre 1944, car les décideurs de l'armée étaient convaincus qu'investir plus de temps et d'argent dans ce projet retarderait le développement d'autres projets plus prometteurs. Il y avait aussi, bien sûr, un malaise à confier à un oiseau l'orientation d'un missile. Comme Skinner l’a dit, le problème n’était pas que le système ne fonctionnait pas lorsqu’il était testé dans le simulateur, c’était que «personne ne nous prenait au sérieux».

Ce n’était pas la fin du projet Pigeon cependant. Il a été rapporté par la marine en 1948, mais cette fois appelé Projet Orcon, pour «Contrôle organique». Il a été annulé à nouveau en 1953 grâce aux progrès des systèmes de guidage électroniques.

Les Bat Bombs étaient une autre arme expérimentale envisagée par les États-Unis pendant la Seconde Guerre mondiale, à la suggestion d'un dentiste, le Dr Lytle Adams, amie de la Première Dame. Ces bombes consistaient en un corps en forme de bombe avec plusieurs compartiments à l'intérieur. Chaque compartiment contenait une chauve-souris à queue libre mexicaine. Chaque chauve-souris avait un petit appareil incendiaire attaché. Les enveloppes ont été réfrigérées afin d’abaisser la température corporelle de la chauve-souris et de les forcer à hiberner jusqu’à ce qu’elles soient larguées d’un avion peu avant l’aube. Un parachute ralentirait la descente et le boîtier serait ensuite déclenché pour ouvrir et libérer les chauves-souris.

Comme les chauves-souris au soleil cherchaient des gîtes dans des endroits sombres tels que des greniers, quand elles seraient relâchées et que le soleil serait sorti, elles chercheraient de tels endroits. L'espoir était qu'avec le départ programmé des incendiaires pour déclencher tous en même temps, cela déclencherait des incendies dans des endroits difficiles d'accès pour combattre un incendie. De plus, dans de nombreux cas, l’existence de l’incendie ne serait pas remarquée tant qu’il ne s’était pas bien établi.

On pensait que les engins piégés seraient particulièrement efficaces au Japon, où les bâtiments étaient principalement en bois et en papier. Libérer plusieurs centaines de milliers de ces chauves-souris dans les grandes villes japonaises et les villes s’enflammeraient, entraînant des pertes de vies beaucoup moins importantes que celles provoquées par un tapis piégé ou une frappe nucléaire (postérieure). Essentiellement, cela aiderait à supprimer l'infrastructure tout en minimisant le nombre de victimes civiles.

Bien qu’en apparence ce plan puisse sembler tiré par les cheveux, les États-Unis ont accepté de développer la bombe de chauve-souris pour quatre raisons: les chauves-souris sont disponibles en grand nombre (quatre grottes, rien qu’au Nouveau-Mexique, hébergeraient des millions de chauves-souris); les chauves-souris peuvent transporter plus que leur propre poids en vol (jusqu'à trois fois leur poids); les chauves-souris peuvent hiberner pendant de longues périodes sans avoir besoin de nourriture ni d'eau; et finalement, les chauves-souris volent dans le noir, puis trouvent des endroits isolés où se cacher au lever du soleil.

En fait, le programme a eu un peu de succès. Lors des tests, certaines des chauves-souris munies de dispositifs incendiaires ont été détruites, provoquant l'incendie d'une grande partie de la base sur laquelle elles étaient testées, la base aérienne auxiliaire de l'aérodrome militaire de Carlsbad, qui a brûlé. (Comme on le voit dans l'image ci-dessus.)

Les résultats des tests contrôlés étaient également très prometteurs et il semblait que cela fonctionnerait bien. En fait, il a été estimé qu'alors que les bombes incendiaires classiques déclencheraient environ 167 à 400 incendies par bombe dans une grande ville japonaise, les bombes à chauve-souris produiraient probablement environ 3 625 à 4 748 incendies par chargement. En outre, seuls dix bombardiers B-24 pourraient transporter 1 040 000 chauves-souris stupéfiantes attachées avec des engins incendiaires de 17 à 28 grammes.

Cependant, le programme a été annulé, comme pour les pigeons, non pas parce que cela ne fonctionnait pas, mais pour d’autres raisons. Dans ce cas, il a été estimé que les chauves-souris ne seraient pas prêtes à être déployées avant le milieu de 1945. Malgré les résultats prometteurs des tests, le programme a été jugé trop lent et, avec des investissements estimés à 2 millions de dollars (environ 25,7 millions de dollars aujourd’hui), à un coût exorbitant. Au lieu de cela, le projet Manhattan était considéré comme un candidat plus probable pour mettre fin à la guerre plus rapidement, car on le pensait qu'il progressait plus rapidement et qu'il aurait certainement un effet plus dramatique s'il était finalement couronné de succès.

Que ce soit pour la nouveauté historique de mettre fin à la Seconde Guerre mondiale avec des bombes de chauves-souris au sens littéral ou pour éviter de devoir utiliser une arme nucléaire en temps de guerre et pour les pertes en vies humaines qui en ont résulté, je pense que nous pouvons tous, sauf peut-être les chauves-souris, convenir que c'est dommage le calendrier du projet Bat Bomb a été jugé trop long. À titre de référence, Little Boy et Fat Man ont été déployés les 6 et 9 août 1945 respectivement. Donc, au calendrier initial, les chauves-souris auraient été prêtes plus tôt si le projet avait continué à être financé. 🙂

Faits bonus:

  • Même après la fin du financement du projet Pigeon, Skinner décida de garder les pigeons pour savoir combien de temps ils se souviendraient de la manière de guider les missiles vers les cibles. En fin de compte, ceux qui ont vécu aussi longtemps que six ans plus tard se souvenaient encore de ce qu’il fallait faire.
  • Les pigeons ont également été utilisés comme messagers lors des deux guerres mondiales. Les États-Unis et le Royaume-Uni ont créé des unités spéciales de service des pigeons regroupant des dizaines de milliers d'oiseaux. Un pigeon, surnommé Gustav mais officiellement connu sous le nom d'oiseau N.42.31066, a volé plus de 150 km en Angleterre le jour J pour transmettre un message sur le débarquement en Normandie.

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