Les gens ont-ils vraiment mis des crocodiles dans des douves?

Les gens ont-ils vraiment mis des crocodiles dans des douves?

Une image commune dans la culture populaire est celle d'un fossé de château rempli d'eau et de crocodiles affamés. Alors est-ce que quelqu'un a réellement fait cela?

La réponse courte est que cela ne semble pas être le cas. Cela dit, bien qu’aucun cas documenté de crocodiles ait été délibérément mis dans des fossés, nous connaissons au moins un château qui possédait (et a en fait) un fossé rempli d’ours ...

Avant d’en venir à cela et pourquoi les crocodiles dans les douves ne sont probablement pas la meilleure idée au monde, ou du moins pas une utilisation très efficace des ressources si votre préoccupation était vraiment la défense d’une forteresse, nous devrions aborder le fait que l’image commune les gens ont dans la tête d'un fossé n'est pas exactement représentatif de ce que les fossés historiques d'habitude ressemblait.

Pour commencer, les fossés existent depuis aussi longtemps que les humains ont besoin de protéger une structure ou une zone, avec des exemples documentés d'apparition apparaissant partout depuis l'Egypte ancienne jusqu'à des temps légèrement plus modernes autour de certaines colonies amérindiennes. Et, bien sûr, il existe d'innombrables exemples de fossés utilisés au cours de l'histoire européenne. Dans de nombreux cas, cependant, ces fossés n'étaient guère plus que des fosses vides creusées autour d'un morceau de terre ou d'une propriété particulière - les douves remplies d'eau étaient quelque chose d'une rareté.

Vous voyez, sauf si une source naturelle d'eau était présente, le maintien d'un fossé artificiel rempli d'eau nécessitait beaucoup de ressources pour éviter que tout ne se transforme en un puisard puant d'algues et de punaises, comme cela se produirait dans de l'eau stagnante. Comme pour les étangs artificiels construits sur certaines propriétés de riches particuliers, ceux-ci devraient être régulièrement drainés et nettoyés, puis comblés pour éviter que les choses ne deviennent putrides.

Bien sûr, si l’on avait à proximité une source d’eau vive, certains de ces problèmes pourraient être évités. Mais finalement, il s'avère qu'un fossé rempli d'eau n'est pas vraiment plus efficace qu'un vide pour atteindre l'objectif de protection d'une forteresse.

Et en ce qui concerne le fait d'y placer des crocodiles (ou des alligators), introduire de tels animaux dans une région, au-delà d'être assez coûteux, voire leur habitat d'origine, est également potentiellement dangereux si les animaux sortaient. Encore une fois, tout cela sans rendre la conquête d'une forteresse bien plus difficile, si peu rentable pour le coût supplémentaire de l'entretien des crocodiles.

Sans surprise, en dehors d’une légende à laquelle nous reviendrons, il ne semble pas y avoir de cas documenté connu de personnes qui auraient intentionnellement mis des crocodiles ou des alligators dans leurs fossés remplis d’eau.

Il convient également de mentionner ici que, si, à première vue, il semblerait que le but essentiel d'un fossé soit de se défendre contre les attaques des soldats contre les murs, ils ont souvent été construits dans le but de les arrêter sous terre. Vous voyez, une technique privilégiée depuis l'Antiquité pour casser des villes, des forteresses et des positions fortifiées consistait simplement à creuser des tunnels sous tous les murs entourant la position, puis à les laisser s'effondrer intentionnellement, entraînant la chute d'une partie du mur au-dessus de cette section. Cela a finalement été accompli en utilisant des explosifs tels que la poudre à canon, mais auparavant, une méthode plus simple consistait à transporter un tas d'amadou dans le tunnel au moment approprié et à tout mettre en flammes. L'idée ici était, après que tous vos creuseurs soient sortis, de détruire les poutres de soutien utilisées pour empêcher le tunnel de s'effondrer pendant le creusement. Si tout se passait comme prévu, le tunnel et le mur au-dessus s’effondreraient alors.

Pour contourner cette forme très efficace de violation des fortifications, les douves seraient creusées aussi profondément que possible autour de la fortification, parfois jusqu'à ce que les creuseurs atteignent le substratum rocheux. Si une source d’eau naturelle se trouvait à proximité, entourer la forteresse d’eau constituait un avantage supplémentaire potentiel par rapport à la fosse sèche lors de l’arrêt de tels tunnels.

Quoi qu’il en soit, au-delà de rendre les tunnels plus difficiles (ou pratiquement impossibles), les douves sèches et mouillées ont bien sûr contribué à dissuader les attaques au sol, grâce au fait que les douves sont assez efficaces pour limiter l’utilisation par un ennemi des armes de siège. En particulier, des dispositifs tels que des béliers sont rendus pratiquement inutilisables en présence d'un grand fossé. Bien que l’avènement ultérieur d’armes telles que les trébuchets ait rendu l’ensemble moins efficace des douves, il s’est tout de même avéré être une formidable barrière capable de taper à la rotule un assaut direct contre les murs du château.

Cela dit, ce n’était pas comme si les fiers propriétaires de douves n’y mettaient rien. Il existe de nombreuses façons de renforcer les défenses des douves sans avoir besoin d’eau et de crocodiles. Pratiquement tout ce qui ralentit l’avancée d’un ennemi fonctionne bien. Et, meilleure année, tout ce qui est si intimidant décourage une attaque.

En fait, des fouilles archéologiques sur les douves ont mis en évidence des éléments tels que les arbustes piquants ayant déjà poussé dans certains douves. Que ce soit intentionnellement planté par les propriétaires de fossés ou juste un sous-produit d'avoir un lopin de terre qu'ils ont laissé sans surveillance pendant des années n'est pas tout à fait clair. Mais il ne semble pas exagéré de penser que cela peut avoir été intentionnel dans certains cas.Comme vous pouvez l’imaginer, patauger à travers des plantes cinglantes ou épineuses alors que flèches, rochers et autres objets semblables pleuvent dessus, n’est pas exactement en tête de la liste des choses à faire.

En ce qui concerne les douves remplies d’eau, le remplissage de crocodiles ou d’alligators n’était apparemment pas quelque chose que quiconque ait fait. Certains propriétaires de châteaux avertis les ont remplies de poisson, ce qui leur conférait une belle pêche privée. (Comme mentionné, les étangs artificiels construits à cette fin intéressaient aussi les plus fortunés, jouant à la fois le statut de symbole, sachant que leur maintien était incroyablement coûteux et une excellente source de nourriture toute l'année).

De retour dans les douves sèches, quand il ne s'agit pas simplement de creuser des fosses ou de planter des objets destinés à ralentir les troupes ennemies, il semble au moins dans de rares cas que les propriétaires de forteresses y placeraient des animaux dangereux, même si apparemment, plus comme un symbole de statut que d'être réellement efficace pour dissuader les troupes ennemies.

Le plus célèbre est que, au château de Krumlov en République tchèque, il existe quelque chose qui est décrit à juste titre comme un «fossé à ours» situé entre la première et la deuxième cour du château. Quand exactement cette pratique a commencé et pourquoi exactement a été perdue dans l’histoire, avec la référence documentée la plus ancienne et connue à la fossé d’ours remontant à 1707.

Conçu pour servir d’avertissement sévère aux intrus potentiels, aux symboles de statut ou aux deux, les gardiens les plus grizzli du château ont été pris en charge par un gardien des ours jusqu’au début du 19e siècle, date à laquelle la pratique a cessé. Cela a de nouveau changé en 1857 lorsque le noble résidant du château, Karl zu Schwarzenberg, a acquis une paire d’ours de la Transylvanie voisine dans l’intention de faire revivre la tradition. À partir de ce moment-là, en dehors d’un bref laps de temps à la fin du 19e siècle, le fossé du château contient presque toujours au moins un ours.

Aujourd’hui, les ours sont définitivement au rendez-vous. Chaque année, des fêtes sur le thème de l’ours ont lieu à Noël et lors de l’anniversaire des ours au cours desquelles des enfants apportent leurs cadeaux.

Si vous n’aimez pas grand chose, le prince régent de Bavière, Wilhelm V, aurait gardé à la fin du XVIe siècle deux lions et un léopard dans les douves du château de Trausnitz. Cependant, encore une fois, il semble que le prince Wilhelm ait gardé les animaux plus pour le spectacle et le plaisir que pour la défense. Au-delà des créatures dangereuses, son fossé contenait également des faisans et un lapin couru.

De retour aux crocodiles mis dans les douves, la première référence à quelque chose comme ceci (bien qu’apparemment une simple légende), semble être la légende du Coccodrillo di Castelnuovo.

L’historien et homme politique des XIXe et XXe siècles, Benedetto Croce, raconte cette histoire dans «Histoires et légendes napolitaines“:

Dans ce château, il y avait un fossé sous le niveau de la mer, sombre, humide, où les prisonniers, qu’ils voulaient chuter plus strictement, étaient habituellement mis. Quand, tout à coup, ils ont commencé à remarquer avec étonnement que, de là, les prisonniers avaient disparu. Ont-ils échappé? Comment? Mettez une surveillance plus étroite et un nouvel invité à l'intérieur, un jour ils ont vu, scène inattendue et terrifiante, d'un trou caché dans le fossé, un monstre, un crocodile entrant l'a traîné à la mer pour le manger.

Plutôt que de tuer la créature, les gardes ont décidé de faire de la redoutable créature «exécuteur de la justice», en envoyant les prisonniers condamnés à mort à la fin de leur vie. L’origine exacte du crocodile et son origine dépendent de la version de la légende que vous consultez, bien que notre version préférée suggère que la reine Jeanne II l’a introduite en fraude à Naples à partir du 15e siècle, à Naples, dans le seul but de la nourrir , beaucoup d’amoureux.

Un élément cohérent dans la plupart des versions de la légende est que la bête a mordu plus qu'elle ne pourrait en mâcher lorsqu'elle a essayé de manger une jambe d'un cheval géant, pour l'étouffer.

Bien sûr, on pense généralement que ce n’est rien d’autre qu’une légende, sans aucune preuve de son existence ni même à quel moment. Au moins, l’histoire montre que l’idée d’un crocodile dans un fossé n’est pas simplement quelque chose que l’on trouve dans la culture pop moderne.

Faits bonus:

  • Les douves commencent à faire un retour en force à l’époque moderne, notamment pour protéger certaines ambassades des attentats à la voiture piégée. Il existe également un fossé de béton autour des parties de la centrale nucléaire de Catawba qui n’est pas bordée par un lac, toujours dans un souci de protection contre les voitures piégées, etc.
  • Sur la note de plantes poky plantées dans des fossés, il y a des variantes d'une légende écossaise populaire dans laquelle le chardon joue un rôle clé pour déjouer l'attaque d'une force d'invasion. Dans une telle version de la légende, un raid nocturne sur le château des Slains dans le Aberdeenshire moderne a été déjoué lorsque Norsemen furtif a marché sur les chardons et a crié de douleur, avertissant les gardes qu'une attaque surprise était imminente. On dit parfois aussi que c’est ainsi que fut établi le plus noble et le plus ancien ordre du chardon d’Ecosse et que la fleur nationale de l’Écosse a été choisie. Bien sûr, il n’existe aucune preuve documentée pour supporter les différentes versions de cette légende.

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