Une brève histoire du stylo à bille et de savoir si la NASA a vraiment dépensé des millions de dollars pour développer une version pressurisée au lieu d'utiliser simplement des crayons

Une brève histoire du stylo à bille et de savoir si la NASA a vraiment dépensé des millions de dollars pour développer une version pressurisée au lieu d'utiliser simplement des crayons

Le stylo à bille humble est un objet tellement omniprésent que les chances de ne pas en avoir un près de chez vous en ce moment sont si basses que E.T pourrait vous donner le pourcentage sur sa main droite. Peu de gens se rendent compte à quel point la technologie, le savoir-faire et les efforts nécessaires à la création d'un stylo unique sont probablement nécessaires, car vous pouvez en acheter 30 pour quelques dollars, mais les faire disparaître mystérieusement en une semaine.

Comme son nom l'indique, les stylos à bille fonctionnent à l'aide de minuscules roulements à billes en métal. Dans le cas du stylo à bille le plus célèbre de tous, le BIC, le ballon est généralement en carbure de tungstène, qui est notamment le même matériau souvent utilisé pour fabriquer des balles perforantes. Une fois le matériau mis en forme, il est hautement poli dans une machine utilisant une pâte à base de diamants. Oui, nous parlons toujours de ces stylos que les banques distribuent gratuitement et vous en avez déjà perdu trois aujourd'hui.

La balle polie est ensuite chargée dans une douille. Du fait que l’espace disponible entre ces deux parties est supposé être virtuellement, mais pas tout à fait nul, elles doivent être précises au millième de centimètre près sur la balle. Si des défauts quelconques sont découverts dans les roulements à billes au cours de la production, il n’est pas rare que des milliers d’autres de ces billes créées à côté de la balle défectueuse soient également détruites. En fait, vous avez besoin d’un microscope électronique pour détecter toute imperfection sur le roulement à billes d’un stylo à bille.

Alors, comment est-ce que l'encre peut même sortir? Eh bien, cela fonctionne principalement par gravité. Gravity tire l'encre vers le bas sur la bille qui la transfère lorsque celle-ci est traînée ou pressée contre du papier ou une surface comparable. Cependant, le roulement à billes crée également un joint sous pression qui empêche les excès d'encre de s'échapper. Le mécanisme permet d'utiliser un flux d'encre continu, sans risquer que l'encre à l'intérieur ne soit exposée à l'air et ne se dessèche à son tour. Cela permet aux stylos à bille d'écrire environ 100 000 mots chacun. En gros, sans gravité (ou une sorte de source de pression interne comme dans les «stylos d’espace»), l’encre ne coule pas correctement.

Donc, cela nous amène à ces stylos de l'espace. L’histoire raconte que, alors que la course à l’espace s’échauffait, la NASA a investi des millions (parfois des milliards) pour développer un stylo qui fonctionnerait en orbite. Cependant, quand les Russes sont allés dans l'espace, ils ont juste pris des crayons. C’est une histoire célèbre qui est pour l’essentiel fausse.

Bien que les cosmonautes soviétiques aient utilisé des crayons dans l'espace pendant un certain temps, les Américains ont fait de même. Cependant, il est rapidement devenu évident que les crayons étaient une très mauvaise idée, car ils avaient l'habitude de casser et d'envoyer en l'air de minuscules fragments de mine de crayon et de bouts de bois. Ces fragments ont également suscité des inquiétudes quant aux dommages potentiels causés à l'équipement, voire à l'incendie.

Il y avait donc un besoin de stylos pouvant fonctionner dans l'espace. Mais en fait, ni la NASA ni la Russie n’ont investi d’argent dans un tel appareil spatial. Là où la NASA a effectivement gaspillé de l’argent, c’est assez drôle, avec des crayons spécialement conçus, ce qui a encore accentué la nécessité de trouver une bonne alternative. En 1965, ils ont payé 4 382,50 $ (31 949 $ aujourd'hui) pour seulement 34 crayons fabriqués par Tycam Engineering Manufacturing Inc. Il va sans dire que le public n'était pas satisfait de la façon dont l'argent des contribuables était dépensé dans ce cas. (Et, en réalité, contrairement à ce que beaucoup de gens semblent penser aujourd’hui, investir de l’argent des contribuables dans la course à l’espace ne suscitait au mieux que le soutien du public aux États-Unis.)

À ce stade, vous vous demandez peut-être «Si ni les Soviétiques ni la NASA n’investissent d’argent dans la création d’un stylo qui puisse fonctionner dans l’espace, qui l’a fait?» Comme Tang et Velcro (souvent à tort crédité pour avoir été inventé par la NASA, voir: L’invention de Tang et l’invention accidentelle du velcro), le «stylo spatial» a été inventé dans le secteur privé et a simplement été popularisé par la NASA.

Plus précisément, le développement du stylo spatial a été entrepris uniquement par Paul C. Fisher and co. de la Fisher Pen Company. Après avoir investi plus d'un million de dollars de son propre argent dans la création d'un stylo utilisant l'azote sous pression (35 psi) pour forcer une encre spéciale ressemblant à du gel formulée par Fisher, il possédait en 1965 un brevet et un stylo pouvant fonctionner. à l'envers, sous l'eau, à des températures allant de -45 à 204 ° C, et même, vous l'avez deviné, dans l'espace.

Lorsque Fisher a attiré l'attention de la NASA sur son stylo «AG-7», celui-ci l'a testé de manière approfondie puis l'a remercié en lui achetant quatre cents stylos. Mais il n’a pas obtenu le tarif Tycam Engineering de 128,90 dollars par unité d’écriture. Au lieu de cela, ils ont demandé une remise en gros et Fisher leur a finalement vendu les stylos pour un peu moins de 2,39 $ l'unité (17,42 $ aujourd'hui), soit une réduction d'environ 40% sur le prix normal à la consommation au moment de 3,98 $. Encore une fois, avoir la NASA (et en 1969, l'Union soviétique) utiliser son produit dans l'espace était une excellente publicité; il a donc accepté et des versions du stylo spatial Fisher sont encore disponibles aujourd'hui (et écrire génial, pourrais-je ajouter).

Ce prix de 2,39 USD pour un stylo pressurisé n’est pas seulement remarquable par une réduction de 40% du prix à la consommation, mais également parce qu’un stylo à bille standard vous coûterait 5-10 fois moins cher, bien plus 100 $ lors de l'ajustement pour l'inflation. Tout a changé grâce à un certain Marcel Bich au milieu des années cinquante.

Mais avant d'arriver à Bich, nous devons discuter d'un éditeur de journal appelé László Bíró. En Hongrie, en 1931, Bíró observa que l'encre utilisée dans une presse à imprimer sécha presque instantanément. Comme tant d'autres, il était également frustré par le fait que l'encre du stylo plume fût souvent tachée, entre autres ennuis. Ainsi, il a tenté de créer un stylo utilisant cette encre à séchage rapide pour journaux. Ses premiers efforts en utilisant des stylos à plume avec cette encre échouèrent, ce qui le conduisit à essayer un stylo à bille. Mais l’encre ne fonctionnait toujours pas. En 1938, après avoir travaillé avec son frère chimiste, György, ils développèrent une encre qui sécherait presque instantanément, mais coulerait toujours bien. Bíró a également mis au point un système semi-nouveau qui délivrerait efficacement cette encre. Ainsi, le 15 juin 1938, Bíró a breveté le premier stylo à bille commercialement viable.

Comme pour la plupart des inventions, le système qu’il a mis au point, celui d’une petite rotule fabriquée avec précision, n’était pas tout à fait unique. Par exemple, une invention presque identique avait été développée et brevetée environ 50 ans auparavant en 1888 par John J. Loud. Cependant, Loud a développé l’appareil comme moyen de marquer et d’écrire sur le cuir (un stylo-plume ne pouvait pas bien se porter). Le manque d’intérêt pour son invention, ainsi que les mauvaises performances de l’appareil dues à des défauts de conception, ont empêché celle-ci de connaître un succès commercial et il n’a jamais renouvelé son brevet. Beaucoup d'autres personnes sont arrivées entre Loud et Bíró avec des dispositifs similaires qui ont également présenté des défaillances similaires pour diverses raisons, telles qu'un écoulement d'encre irrégulier, un encrassement et des fuites.

Au final, les stylos de Bíró ont été les premiers dispositifs d’écriture au stylo à bille commercialement viables. Pour cette raison, non seulement on lui attribue généralement le mérite d'avoir inventé le stylo à bille, mais le nom sous lequel de nombreux stylos à bille sont encore connus dans de nombreuses régions du monde est aujourd'hui «stylo bille».

Bien sûr, les stylos Bíró étaient ridiculement chers par rapport aux stylos à bille que nous pouvons acheter aujourd'hui. Malgré cela, ils étaient considérés comme extrêmement supérieurs aux autres types de stylos, principalement parce qu'ils ne nécessitaient pas d'encre externe et qu'ils fonctionnaient dans diverses conditions. L’armée de l’air britannique, en particulier, était friande de biros fabriqués par la société Miles Martin Pen car ils travaillaient à des pressions et à des altitudes variables. (Les stylos à plume donnaient à l'armée de l'air britannique des attaques à haute altitude.)

Tout cela nous ramène à Bich et à la manière dont les stylos à bille sont finalement devenus non seulement extrêmement populaires, mais ridiculement bon marché compte tenu de la précision requise pour leur fabrication. Bich économisa son argent jusqu'à ce qu'il puisse se permettre d'acheter une usine délabrée en France - une usine qui allait bientôt devenir le centre de son immense empire de stylos. Après l’acquisition de l’usine, Bich a acheté les droits du brevet de stylo à bille de Bíró et perfectionné les moyens de production en série tout en maintenant la qualité. Il a ensuite commencé à créer autant de stylos que possible.

Comme il en produisait en masse des millions et des millions, Bich a pu dégrader ses plus grands rivaux et vendre des stylos équivalant au centième du prix normal. En outre, en raison de ses méthodes de production de masse exigeantes et de ses centaines de fois moins chères, ses stylos étaient également de meilleure qualité en termes d’utilité. Inutile de dire que les ventes et la popularité du stylo à bille ont monté en flèche et que, lorsque Bich est entré sur le marché américain, il était capable de vendre des stylos pour quelques centimes au lieu de dollars. Et le reste, comme on dit, c'est de l'histoire.

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