29 novembre: Enos le chimpanzé devient le premier chimpanzé à orbiter autour de la terre

29 novembre: Enos le chimpanzé devient le premier chimpanzé à orbiter autour de la terre

Ce jour dans l'histoire: 29 novembre 1961

En ce jour de 1961, le chimpanzé Enos a été lancé dans l'espace, devenant le deuxième chimpanzé à voyager dans l'espace et le premier à tourner autour de la Terre. Enos, ainsi que de nombreux autres chimpanzés tels que «Ham», le premier chimpanzé à être lancé dans l'espace, ont été formés dans le cadre du projet Mercury, le premier programme de vol spatial habité aux États-Unis. Le projet Mercury s'est déroulé de 1959 à 1963; L'objectif principal de ce programme était de mettre un être humain en orbite et de le ramener en toute sécurité sur Terre.

À cette fin, les chimpanzés ont été choisis pour certaines missions d’essai afin d’observer les effets qu’aurait l’espace sur la physiologie quasi humaine. Enos a été acheté à un élevage d’oiseaux environ un an et demi plus tôt et a bénéficié d’environ 1250 heures de formation. Son nom a été choisi car il signifie «homme» en hébreu.

Trois jours avant le lancement de la mission Atlas 5, Enos a été sélectionné parmi les chimpanzés potentiels à lancer. Avant le lancement, nombreux étaient ceux qui se demandaient s’il était vraiment nécessaire de lancer un chimpanzé en orbite en guise d’essai, étant donné que, quelques mois plus tôt, Youri Gagarine, de l’Union soviétique, gravitait autour de la Terre sans effets pervers. Indépendamment de cet accomplissement, la NASA a toujours jugé nécessaire de rassembler d’abord ses propres données sur le sujet et, le 29 novembre 1961, elle a lancé Enos dans l’espace et a réussi à orbiter autour de la Terre.

En raison de complications techniques au cours du vol, principalement de problèmes de contrôle de l’altitude qui ont entraîné une consommation de carburant plus importante que prévu, Enos n’a pas achevé la mission complète de faire trois tours de la Terre, mais bien deux fois. Au cours de son vol, il a atteint une altitude de 147 milles au-dessus de la Terre. Il s'est ensuite écrasé à environ 200 milles des Bermudes et a été récupéré avec succès par le destroyer USS, Stormes. Enos est décédé un an plus tard après avoir contracté la dysenterie à cause de la shigellose, une infection bactérienne de la muqueuse de l'intestin.

Enos ayant achevé la mission sans effets pervers, la NASA s'est alors sentie confiante d'envoyer le premier homme américain en orbite autour de la Terre, John Glenn. Cette mission Mercury a été lancée le 20 février 1962, réalisant avec succès l'objectif principal du projet Mercury.

Le prédécesseur d’Enos, «Ham», était également une sauvegarde choisie pour la machine orbitale Enos. Ham lui-même a été lancé dans l'espace quelques mois seulement avant Enos le 13 septembre 1961. «Ham» était l'acronyme de «Holloman Aerospace Medical Center», qui était le laboratoire où le chimpanzé avait été préparé pour sa mission. Intéressant, il n’a reçu ce nom qu’après sa mission, car la NASA s’inquiétait du fait que s’il ne revenait pas en toute sécurité, le fait d’avoir un nom sur lequel la presse pourrait s'accrocher créerait beaucoup de mauvaise presse. Donc, pour la mission, il a simplement été nommé «Non. 65 ”. Après la mission, quand donner un nom au chimpanzé créait beaucoup de bonne presse, il fut baptisé «Ham».

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