20 novembre: un cachalot de 160 000 livres détruit le navire de chasse à la baleine, Essex, un événement qui inspira en partie le roman Moby Dick

20 novembre: un cachalot de 160 000 livres détruit le navire de chasse à la baleine, Essex, un événement qui inspira en partie le roman Moby Dick

Cette date dans l'histoire: 20 novembre 1820

À cette date, en 1820, environ 80 tonnes de cachalot ont attaqué et détruit le navire baleinier Essex, événement qui a en partie inspiré le roman Moby Dick. Navigant à environ 2000 km à l’ouest de l’Amérique du Sud, l’équipage de l’Essex a rencontré une énorme baleine, qui, selon eux, mesurait environ 85 pieds de long, bien qu’il soit à noter que les cachalots mâles matures n’atteignent que 60 à 70 pieds. Cependant, dans un cas, ils avaient un bon point de référence lorsque la baleine flottait directement sous le navire, tête à queue alignée avec le bateau. Quoi qu’il en soit, quand ils l’ont vue pour la première fois, la baleine a simplement flotté à la surface pour les regarder, puis a nagé soudainement et a percuté le navire.

À ce stade, leur embarcation était encore digne de la mer, bien qu’elle ait été endommagée, et la baleine semblait abasourdie par l’impact. Le commandant de bord a décidé de ne pas harponner la baleine, car elle se trouvait plus ou moins directement sous le navire à ce stade et, si elle se débattait, le gouvernail pourrait être sérieusement endommagé; alors ils l'ont laissé partir. Plutôt que de nager et de laisser le navire derrière lui une fois rétablie, la baleine a choisi de ne nager que suffisamment loin pour pouvoir atteindre une meilleure vitesse de nage lorsqu'elle est allée bombarder le navire une seconde fois (à environ 500 mètres). Selon le premier équipier Owen Chase, l'un des rares membres d'équipage à avoir survécu à l'événement, la baleine de 80 tonnes a nagé à environ 20-25 nœuds en direction du bateau. Cette fois, la coque du navire de 238 tonnes a été brisée et le navire a commencé à couler rapidement.

Maintenant que leur navire principal a été détruit, l’équipage, composé de 21 personnes, s’est réfugié sur trois petites embarcations baleinières qui n’avaient pratiquement aucun ravitaillement. Leur choix à ce moment-là était de se diriger vers des îles connues connues qui, craignaient-elles, étaient peuplées de cannibales, à une trentaine de kilomètres de distance, ou se diriger vers l'Amérique du Sud à une distance de 2 000 milles, mais à environ 4 000 milles de la route de navigation la plus rapide en raison des vents de cette période . Malgré cette distance, ils ont choisi l'Amérique du Sud. Ironiquement, comme vous le lirez bientôt, leur choix de ne pas choisir l’itinéraire beaucoup plus court par crainte des cannibales a poussé certains d’entre eux à recourir au cannibalisme.

Au cours de leur voyage, ils ont rencontré à un moment donné une île dont ils ont plus ou moins dépouillé les ressources pour assurer leur survie. Ils ont également laissé trois hommes derrière eux, à l’époque, pensant qu’ils risquaient fort de leur malheur, d’aider à conserver les stocks et d’augmenter les chances de survie des autres.

Ce qui suivit fut une queue incroyablement macabre. Au cours de leur voyage, ils ont régulièrement perdu des membres de l'équipage en raison d'un manque de nourriture. À un moment donné, ils ont été forcés de renoncer à l'enterrement de leurs hommes en mer et ont commencé à les manger et à boire leur sang. Ils ont même finalement dû recourir à ne pas attendre que quelqu'un meure, mais plutôt tirer au sort pour ceux qui devaient mourir et nourrir les autres avec leur corps. En fin de compte, 95 jours après la destruction de leur navire, ils ont été secourus; seuls cinq d'entre eux sont restés vivants à bord des deux derniers navires restants (l'un d'entre eux a été perdu en cours de route alors que l'équipage n'a plus jamais eu de nouvelles nouvelles). Miraculeusement, les trois personnes laissées sur l'île épuisée, bien que proches de la mort lorsqu'elles ont finalement été retrouvées, ont survécu à l'événement.

Herman Melville a entendu parler de l'histoire de l'Essex lorsque le navire baleinier sur lequel il se trouvait ne se trouvait qu'à 100 milles de la destruction de l'Essex a rencontré un autre navire baleinier dans lequel se trouvait le fils d'Owen Chase. Alors que cette histoire a été l’inspiration initiale de Moby Dick, d’autres éléments ont été inspirés par une vraie baleine blanche, Mocha Dick, qui avait aussi une propension à détruire des navires baleiniers et dont Melville a appris plus tard (il y en aura plus sur Mocha Dick dans un prochain article sur Today I Found Out). Fait intéressant, bien que Moby Dick soit aujourd’hui considéré comme une grande œuvre littéraire, il n’a pas eu beaucoup de succès à son époque et n’a valu que 556,37 $ à Melville et moins de 3 000 exemplaires ont été vendus au cours des 40 prochaines années environ avant la mort de Melville.

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