Où sont allés tous les Néandertaliens?

Où sont allés tous les Néandertaliens?

Depuis plus de 150 000 ans, nos anciens cousins, les Néandertaliens (Homo Neanderthalensis), ont prospéré dans toute l’Europe jusqu’à disparaître, en un clin d’œil (géologiquement), de la surface de la Terre. Plusieurs théories ont été proposées pour expliquer leur extinction, même si un consensus se dégage sur le fait que le facteur principal était la concurrence avec nous (Homo sapiens). Malgré leur annihilation, cependant, leur héritage perdure aujourd'hui - dans le génome humain.

Les bases du Néandertal

Vivant en Europe et en Asie il y a environ 200 000 à 40 000 ans, le Néandertalien partageait de nombreuses caractéristiques avec l'homme moderne et, en fait, il ne différait génétiquement que d'environ 0,12%. Musclés, courts et forts, le front incliné et les sourcils proéminents, les scientifiques ont remarqué que leur cerveau avait à peu près la même taille que leur voisin de Cro-Magnon (le début de l'homme moderne), même si leur apparence aurait semblé brutale.

Extinction de Néandertal

Des recherches ADN récentes ont révélé que la plupart des Néandertaliens s'étaient éteints en Europe occidentale il y a environ 50 000 ans et que seul un reste de l'espèce avait survécu pendant les 10 millénaires suivants - lors de la première migration de l'homme en Europe.

Premier massacre

Les scientifiques qui ont découvert la première extinction massive ont pour théorie que le changement climatique, tel qu'une des nombreuses «périodes de froid intense et de sécheresse intense» connues sous le nom d'événements de Heinrich, pourrait en être la cause.

Quelle que soit la source, seule une poignée de survivants est restée dans les régions méridionales plus chaudes du sud de l’Europe. On pense que ces restes se sont croisés, ce qui a entraîné une variation génétique limitée, condition qui «peut rendre une espèce moins résistante aux changements de son environnement». placez-le à un risque accru d'extinction. "

Concours Cro-Magnon

Bien que, dans le passé, les scientifiques aient cru Homo sapiens n'est pas arrivé en Europe avant environ 35 000 ans (avant), de récentes améliorations dans les méthodes de datation archéologique et un second regard sur de très vieilles dents ont montré que les humains modernes sont probablement entrés pour la première fois en Europe il y a environ 45 000 ans. Cette période coïncide avec la perte de diversité (et une plus grande faiblesse) de la population de Néandertal, et précède son extinction de seulement 5 000 ans.

Coïncidence? La plupart ne pensent pas, et le consensus est que sapiens tout simplement hors compétition Neanderthalensis. À l'appui de cette théorie, certains notent que, bien que la taille de leur cerveau soit similaire, le cerveau de l'homme de Néandertal était plus occupé à gérer son traitement corporel et visuel nettement plus volumineux qu'avec le «traitement de haut niveau». En conséquence, ils théorisent que le Néandertalien n’avait tout simplement pas le langage complexe ni la capacité de gérer des réseaux sociaux étendus comme celui de Cro-Magnon.

La capacité de maintenir de fortes relations sociales sur de grandes distances aurait été un avantage indéniable pour faire face aux changements environnementaux - tels que le changement climatique ou une éruption volcanique majeure. Les preuves rassemblées dans toute l’Europe montrent que, si Neandertal a pu entretenir des relations avec des parents jusqu’à 30 miles de distance, Cro-Magnon voyageait plusieurs fois, jusqu’à 200 miles.

Dans le même ordre d'idées, d'autres chercheurs ont noté qu'au cours de cette période, les enfants de Cro-Magnon avaient bénéficié d'une période de développement plus longue que les enfants de Néandertal, ce qui leur donnait plus de temps pour apprendre des aînés et aboutissait finalement à une vie plus longue. On pense que les deux facteurs ont également joué un rôle dans Homo sapiens une plus grande capacité d'adaptation aux perturbations environnementales.

Éruptions volcaniques

Au moment de l'extinction de l'homme de Néandertal, deux éruptions volcaniques massives ont recouvert le continent de cendres, tuant la plupart des plantes et effaçant le soleil par d'épais nuages. La première s'est produite dans les caucus il y a environ 45 000 ans, tandis que la seconde, connue sous le nom d'Ignimbrite campanien, a éclaté dans le sud de l'Italie aux alentours de 40 000 BP.

Depuis longtemps, beaucoup pensaient que les humains modernes n'avaient pas migré en Europe avant 5000 ans après les éruptions, une théorie populaire affirmait que l'hiver volcanique avait tué le Néandertalien - alors que les premiers hommes modernes vivaient en toute sécurité au sud de l'Afrique.

Cependant, avec les modifications récentes de la date de première arrivée, qui coïncide désormais avec les éruptions volcaniques, les chercheurs ont dû se pencher une seconde fois. En examinant de minuscules particules de cendre volcanique provenant de sites un peu plus éloignés de l'éruption italienne, ils ont découvert que la cendre était en haut de preuves archéologiques qui ont montré «la transition des types d’outils de pierre humains modernes de Néandertalien aux types d’outils de pierre modernes». Cette preuve démontre que les Néandertaliens ont été déplacés par Cro-Magnon dans ces sites. avant le volcan a éclaté, les chercheurs ont conclu qu’un autre facteur était à blâmer.

Changement climatique

Les mêmes chercheurs qui ont examiné les cendres volcaniques ont également analysé le pollen des arbres et d'autres indicateurs de changement climatique (tels que les marais et les sédiments marins) et ont déterminé que, pendant cette période, l'événement de Heinrich (période de temps sec et froid) ne s'était pas encore produit. Ils en ont donc déduit que le climat n'était pas non plus responsable, du moins directement, de l'extinction de Neanderthal.Finalement, ils ont conclu que la concurrence avec plus intelligent Homo sapiens était susceptible de blâmer.

Parti mais pas oublié

Bien que la compétition avec les premiers hommes modernes ait pu être la cause finale de l'extinction de Neandertal, il n'y a aucune preuve d'animosité entre les groupes - et en réalité, il semble que le contraire soit peut-être vrai.

Des recherches génétiques récentes ont montré qu '«environ 2% des génomes de descendants d'Européens, d'Asiatiques et d'autres non-Africains sont des Néandertaliens», ce qui signifie que les deux espèces différentes se sont croisées à un moment donné.

Néanmoins, à cause de la distance génétique qui les sépare, les scientifiques notent qu’ils étaient biologiquement peu compatibles, de sorte que la descendance entre un Néandertalien et un Cro-Magnon était souvent stérile. En outre, de nombreux gènes de Neandertal dans ces hybrides qui ont continué à s'accoupler avec l'homme ont finalement été sélectionnés.

Fait intéressant, bien que l’ADN de Neandertal ne représente qu’une petite partie de notre génome, étant donné que différents êtres humains portent aujourd’hui différents gènes de Néandertal, l’humanité moderne enregistre environ 20% du génome de Néandertal.

Notamment, presque tout l'ADN de Neandertal trouvé chez l'homme aujourd'hui passe par la lignée féminine parce que les hybrides mâles étaient «nettement moins fertiles, voire même stériles».

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