L'homme qui était coincé dans les années 1950

L'homme qui était coincé dans les années 1950

Henry Gustav Molaison, connu sous ses initiales, H.M., a été étudié de 1957 à sa mort en 2008. Dès son jeune âge, H.M. Il souffrait d'épilepsie grave à la suite d'un accident de vélo à l'âge de sept ans. Il a eu des crises pendant de nombreuses années qui ont empiré progressivement avec l'âge. Les crises se sont finalement aggravées au point que H.M a perdu conscience et ne pouvait plus travailler à son travail de montage de moteurs de véhicules. Il a du déménager chez ses parents. En 1953, à l'âge de 27 ans, H.M. William Beecher Scoville, neurochirurgien à l’hôpital Hartford du Connecticut.

Après avoir manqué d’autres options, Scoville a suggéré une intervention chirurgicale expérimentale qui permettrait de retirer de petites parties du cerveau de H.M. afin de réduire les crises. En désespoir de cause, H.M. accepté et l'opération a été effectuée en août 1953. Cela comprenait le retrait de la plupart des hippocampes (deux parties du cerveau inférieur) et des parties de ses lobes temporaux (les parties latérales du cortex); Scoville pensait que ces zones étaient à l'origine des crises.

Au cours de la procédure, H.M. était consciente, n'ayant reçu qu'une anesthésie locale. Bien qu'il ait semblé bien pendant l'événement, comme le dira plus tard Scoville, l'opération s'est avérée être «une erreur tragique». Néanmoins, une erreur qui serait extrêmement importante pour la science, avec H.M. en train de devenir l’individu le plus important de l’histoire des neurosciences.

En ce qui concerne les crises, l’opération a réussi car elle a permis de les maîtriser, mais pas parce qu’il est vite devenu évident qu’elle avait perturbé la mémoire de H.M. de manière débilitante. Il pouvait se souvenir de choses d’un passé lointain, mais ne pouvait rien mémoriser de nouveau dans sa mémoire consciente! H.M. ne pouvait retenir ses pensées que pendant environ 20 secondes et ne pouvait se rappeler des faits qu’il avait appris récemment ou des événements qui venaient de se produire. Il ne pouvait pas non plus se souvenir de ce qui s'était passé un an ou deux avant l'opération et avait des trous aléatoires dans sa mémoire au cours des onze années précédentes.

Fait intéressant, H.M. a pu apprendre de nouvelles habiletés motrices, comme jouer d'un instrument de musique ou d'un jeu informatique moderne. Cependant, la prochaine fois qu’on lui a demandé d’exercer ces activités, il ne se souvenait pas s’il savait comment les faire, même s’il était capable de bien performer dans chacun d’entre eux, ce qui le surprit souvent une fois devenu expert. H.M. semblait également pouvoir acquérir de petites informations sur la vie publique telles que les noms de célébrités. Il avait également la capacité d'apprendre de nouvelles mémoires spatiales, comme l'aménagement de sa résidence, même s'il n'avait aucune mémoire sur la manière dont il connaissait cet agencement ou sur l'apparence réelle des différentes pièces.

La plupart des scientifiques au moment de son opération pensaient que la mémoire était distribuée dans tout le cerveau et ne dépendait d'aucune région. L’état de H.M. a révélé qu’il existe différents types de mémoire à long terme provenant de différentes parties du cerveau et a permis de mieux comprendre quelles zones du cerveau sont responsables de la conversion de la mémoire à court terme, notamment.

La perte de mémoire a empêché H.M. d'avancer dans la vie. En 2004, il pensait toujours qu’Eisenhower était président et qu’il avait toujours la tête pleine de cheveux noirs et une peau non ridée des années 1950. Il a vécu avec ses parents, puis un membre de sa famille au fil des ans, ne pouvant occuper un emploi en raison de sa perte de mémoire. Pendant ce temps, H.M. aiderait avec les tâches ménagères telles que les achats et le travail dans la cour et prouverait qu’il pouvait effectuer des tâches ménagères et des tâches quotidiennes à partir de ce dont il se souvenait des années précédant son opération.

Pour les 55 prochaines années, H.M. participé à des centaines d'études et d'expériences sur la mémoire et l'apprentissage, révélant des informations jusqu'alors inconnues sur le fonctionnement du cerveau humain. En dépit de son amnésie, l’intelligence de H.M. dans les zones extérieures à la mémoire est restée normale et il a continué à bénéficier d’un QI normal. Cela fait de lui un excellent candidat pour les expériences. Les dommages causés à son cerveau n'ont pas non plus changé sa personnalité. Cela le rendait plutôt idéal, car il était très sympathique et heureux, même en racontant des blagues. De plus, il ne se lassait jamais de faire des tests de mémoire à répétition que d'autres trouveraient ennuyeux; après tout, ils lui étaient nouveaux à chaque fois. Entre les tests, H.M. ferait souvent des mots croisés. Si les mots étaient effacés, il ferait les mêmes encore et encore.

Quant à ce qu’il ressentait à propos de tout cela, il déclara un jour

Je me dispute un peu avec moi-même. En ce moment, je me le demande. Ai-je fait ou dit quelque chose de mal? Vous voyez, à ce moment, tout me semble clair, mais que s'est-il passé juste avant? C’est ce qui m’inquiète.

H.M. Il a vécu dans une maison de retraite de l'âge de 54 ans jusqu'à sa mort en 2008, à l'âge de 82 ans. Il a laissé son corps à la science et, après sa mort, son cerveau a été disséqué en 2401 «tranches» à la UC. San Diego. L'imagerie de celui-ci a montré que les dégâts étaient plus étendus qu'on ne le pensait auparavant, rendant difficile l'identification d'une zone précise à grain fin ou des zones responsables de sa perte de mémoire. Néanmoins, les recherches sur son cerveau sont en cours et continuent d’être extrêmement importantes pour notre compréhension du fonctionnement des systèmes de mémoire du cerveau.

Faits bonus:

  • H.M. a été mentionné dans près de 12 000 rapports ou articles médicaux.Ce grand nombre fait de lui le cas le plus étudié en histoire psychologique ou médicale.
  • Ce n’est qu’après sa mort que l’identité de H.M. a été révélée au public. Jusque-là, il était connu par ses initiales pour protéger sa vie privée.

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