L'homme qui a vendu la tour Eiffel

L'homme qui a vendu la tour Eiffel

C'est en mai 1925 que Victor Lustig conçut le projet qui en ferait une légende. Avec des documents et des en-têtes le proclamant directeur adjoint du ministère des Postes et Télégraphes, Lustig avait envoyé des notes à d’importantes entreprises de ferraille parisiennes leur demandant de le rencontrer à l’hôtel de Crillon. Six concessionnaires sont venus, curieux de savoir ce que le gouvernement français voulait avec eux. Après un repas cher et beaucoup de vin, Lustig a déclaré, dans son style charismatique typique, que la ville de Paris allait abattre la Tour Eiffel et la vendre à la ferraille. C'était un énorme secret et le public ne pouvait pas le savoir à ce stade, bien sûr, mais il souhaitait que les entreprises de ferraille se soumettent pour voir qui obtiendrait ce contrat extrêmement précieux du gouvernement.

Les négociations ont véritablement débuté et André Poisson a remporté le prix de 70 000 dollars (environ un million de dollars aujourd'hui). C'était beaucoup d'argent, mais pour Poisson, qui était nouveau en ville et voulait se faire une réputation, cela valait l'énorme contrat. Bien sûr, il y avait un très gros problème. Victor Lustig ne travaillait pas pour le ministère des Postes et Télégraphes. En fait, Lustig n'a pas du tout travaillé pour le gouvernement français. Victor Lustig était un escroc.

Né à Arnau, en Autriche-Hongrie (aujourd'hui Hostinne, en République tchèque) en 1890, on ne sait pas grand-chose de l’enfance de Lustig. En outre, il naquit Robert V. Miller dans une famille de la haute bourgeoisie. Très jeune, il a décidé de parcourir le monde. Afin de financer ses aventures, il s'est mis à tromper les riches. Parlant couramment plusieurs langues en raison de la diversité des cultures de son pays d'origine, il a parcouru des paquebots entre l'Europe et l'Amérique en jouant le rôle d'un jeune homme riche et dépensant sans compter - et s'est doté d'un nouveau surnom, le «comte».

Le comte voulait du vin, dînait et charmait les marques potentielles, jusqu'à ce que la conversation tourne finalement autour de son travail et de sa richesse évidente. À contrecoeur et demandant le plus grand secret, il révélerait sa "tirelire" (également appelée boîte roumaine). Un «arnaqueur» bien connu, la «tirelire» était essentiellement un faux imprimeur d’argent: il envoyait des factures cachées dans la machine. L'engin était fait d'un bel acajou et avait la taille d'un coffre à vapeur. Il demandait sa note pour un billet de cent dollars, l'introduisait dans la machine, attendait quelques heures pour le «traitement chimique» et, à leur retour, deux des factures émergeraient. Comme le dirait Lustig, "la boîte se paye littéralement pour elle-même… et ensuite pour certains".

Les nouveaux amis entreprenants de Lustig le supplieraient de le vendre, en dépit de la "réticence" de Lustig. Après de nombreuses offres exaltantes, Lustig accepterait de le vendre, parfois jusqu'à trente mille dollars. Après quelques essais supplémentaires et quelques billets de cent dollars de plus, Lustig quitterait le navire et laisserait la tirelire à ses nouveaux propriétaires. Ce ne serait qu’une question de temps avant qu’ils se rendent compte que c’était une arnaque, mais cela n’était pas grave. Lustig était déjà parti, sur sa prochaine arnaque.

Son coup de grâce lui est parvenu lorsqu'il a lu un article de journal sur la Tour Eiffel. L'article soulignait le coût élevé de la maintenance et des réparations de la tour, en mentionnant qu'elle rouillait. Vous voyez, la tour Eiffel n’était pas révérée à l’époque, comme c’est le cas aujourd’hui. Quand il a été construit en 1889 pour l'Exposition universelle de Paris, il n'a jamais été conçu pour être permanent. en fait, elle n'avait qu'un permis pour rester debout pendant vingt ans, jusqu'en 1909. En raison de la valeur apportée aux transmissions radio et au tourisme, la ville de Paris le maintint en érection. Malgré cela, de nombreux parisiens ont trouvé cela épouvantable, y compris les célèbres écrivains Alexandre Dumas (qui l'appelaient «une construction abominable») et Guy de Maupassant («Que penserons-nous de notre génération si nous n'écrasons pas cette pyramide déformée?» ) Toute cette histoire, cet arrière-plan et ce sentiment public ont donné l’idée à Lustig.

Malgré l’intérêt de la branche parisienne de la ferraille, Lustig avait déjà identifié sa marque: André Poisson. Comme mentionné, Poisson était nouveau dans le monde des affaires et voulait faire sensation. Comme le soupçonnait le comte, lorsqu'il a emmené tous les contractants potentiels à la tour en limousine pour une tournée, c'est Poisson qui était très clairement le plus sérieux pour remporter le contrat.

Cependant, la femme de Poisson n’était pas aussi sûre. Elle pensait que tout semblait louche, avec tout le secret et le caractère rapide de la transaction. Pour calmer ses craintes, le comte organisa une réunion où il confessa… Lustig expliqua à Poisson et à sa femme qu'il n'était qu'un bureaucrate modeste, censé impressionner, mais ne faisant guère assez pour payer ses factures. Ainsi, au-delà des ordres laissés à la discrétion habituelle lors de la facilitation de contrats comme celui-ci, il avait tendance à vouloir garder les choses extrêmement silencieuses à la clôture du contrat pour éviter toute attention indésirable. Poisson savait exactement ce que cela signifiait - Lustig était ouvert aux pots-de-vin. Poisson et son épouse, plutôt soulagés, obligés, laissant au comte cinquante mille dollars de s'assurer que Poisson remporterait l'offre.En ajoutant les vingt mille dollars pour le contrat actuel, Lustig avait soixante dix mille dollars, soit environ un million de dollars aujourd'hui, entre ses mains. Moins d'une heure après avoir reçu l'argent, le comte quitta Paris.

Étonnamment, malgré la somme énorme qui avait changé de mains, se rendant compte qu'il en avait été ainsi, Poisson décida de se taire. L’argent était probablement parti dans un sens ou dans l’autre, mais au moins, en se taisant, il pouvait s’empêcher de devenir la risée du monde des affaires parisien. En fin de compte, le prix d'être embarrassé et potentiellement arrêté pour corruption a rendu cela inutile.

Comme cela avait si bien fonctionné la première fois, Lustig décida de l'essayer à nouveau. Seulement six mois plus tard, il est rentré à Paris avec les mêmes en-têtes et a convoqué cinq nouvelles entreprises de ferraille. Il les servit et les dîna comme avant, mais au moment où un accord était conclu avec l'un des marchands de fer, un autre devint suspicieux. Il a contacté la police. Lorsque Lustig en a eu vent, il a renoncé à la transaction et s'est enfui précipitamment aux États-Unis, vraisemblablement sur l'un des paquebots océaniques où il a fait ses débuts.

Si on pensait que le comte avait appris sa leçon, ils se tromperaient profondément. Il s'est de nouveau tourné vers la tirelire pour ses escroqueries. Sous des dizaines de pseudonymes et après plusieurs arrestations - dont une qui l’a incarcéré dans la même prison d’Indiana que l’ancien joueur de baseball professionnel devenu célèbre gangster John Dillinger. Le comte a escroqué des personnes innocentes dans l'Indiana, le Nebraska, le Texas et Chicago, y compris un shérif du Texas qui l'a suivi à travers le pays, pour finalement le rattraper et se faire jouer à nouveau lorsque Lustig l'a convaincu que c'était le shérif qui avait mal utilisé la machine. .

Avant 1930, il aurait même arnaqué le gangster le plus célèbre de notre époque, Al Capone. On raconte qu'il a convaincu Capone de lui donner cinquante mille dollars avec la promesse de doubler son argent en soixante jours avec sa nouvelle entreprise. Connaissant parfaitement la dangereuse réputation de Capone, il a laissé l’argent dans une banque pendant 59 jours. Il est ensuite revenu à Capone pour lui dire que la transaction avait échoué et qu’il avait perdu les fonds, mais qu’il était prêt à rembourser le montant investi de sa propre poche. Il est évident que Capone était tellement impressionné par l’intégrité de Lustig qu’il ne lui a fait rembourser qu’environ 45 000 $ à 49 000 $ (les rapports varient quant au montant exact que Capone lui a laissé garder). Un petit bénéfice net pour l’effort minimal de l’escroc.

Tandis que Lustig devenait plus confiant et arrogant dans ses capacités, ses risques le faisaient aussi - ce qui lui valut de se faire prendre et de lui infliger une lourde peine de prison. En 1930, il s'associe à un chimiste du Nebraska, Tom Shaw, et entame une véritable opération de contrefaçon. assiettes, papier, encre, les neuf mètres entiers. Les factures semblaient si réelles qu’elles ont pu injecter jusqu’à cent mille dollars par mois dans l’économie américaine (environ 1,4 million de dollars aujourd’hui). Cette somme d'argent n'échappera jamais aux yeux des services secrets. «Lustig Money» revenait sans cesse de la Nouvelle-Orléans à Chicago.

Malgré cela, les services secrets ont eu un peu d'aide pour attraper l'homme derrière tout ça. Vous voyez, quand la petite amie de Lustig le soupçonnant de l’avoir trompée, elle le dénonça. Grâce à son aide, les services secrets réussirent à le surprendre en train de déambuler dans Broadway, dans l’Upper West Side de New York. Avec une mallette remplie de vêtements de luxe et aucune pointe de nervosité, un agent des services secrets a fait remarquer au comte: «Vous êtes l’es du fraudeur le plus doux qui n’ait jamais existé."

Lustig n’était pas encore fini. Il s'est échappé de la prison avec une corde de drap, mais a été arrêté à Pittsburgh un mois plus tard. Il a ensuite été condamné à vingt ans de prison dans la plus célèbre prison de tous - Alcatraz. Là, il vécut le reste de ses jours. Malgré son succès en tant qu'artiste escroc, sa mort n'attira pas l'attention du public au début, d'abord rapporté au public dans un New York Times article du 31 août 1949 dans lequel le frère de Lustig a déclaré à un juge que le célèbre comte était décédé deux ans auparavant en prison.

Faits bonus:

  • On pense généralement que Lustig est l'auteur de ces «Dix commandements pour les escrocs»:
    • Soyez un auditeur patient (c’est cela, pas une conversation rapide, qui donne à un escroc ses coups).
    • Jamais l'air ennuyé.
    • Attendez que l'autre personne révèle ses opinions politiques, puis acceptez-les.
    • Laisser l'autre personne révéler ses opinions religieuses, puis avoir les mêmes.
    • Faites allusion à un discours sexuel, mais ne faites pas un suivi à moins que l’autre personne ne montre un intérêt marqué.
    • Ne discutez jamais d'une maladie, sauf si un problème particulier est démontré.
    • Ne vous mêlez jamais de la situation personnelle d’une personne. (Ils vous le diront tous par la suite.)
    • Ne jamais se vanter - laissez simplement votre importance être discrètement évidente.
    • Ne soyez jamais désordonné.
    • Ne jamais se saouler.

    Compte tenu de la façon dont il a finalement été attrapé, il aurait peut-être dû ajouter: «Ne trompez jamais une femme qui sait tout sur vos escroqueries.» L'enfer n'a pas de fureur et tout le reste.

  • Comme nous l’avons mentionné, la Tour Eiffel n’était pas à l’origine conçue pour être une structure permanente, elle était simplement construite pour servir d’arcade d’entrée à l’exposition universelle de 1889 à Paris. Maurice Koechlin et Émile Nouguier (puis plus tard avec des contributions de Stephen Sauvestre) ont travaillé à la Compagnie des Établissements Eiffel. Gustave Eiffel a acheté les droits du brevet sur le dessin, ce qui explique pourquoi il porte son nom. Les artistes et autres architectes de France n’étaient pas satisfaits de la tour. Ils ont adressé une lettre de groupe au ministre des travaux publics et au commissaire chargé de l’exposition, dans lesquels ils déclaraient: «Nous, écrivains, peintres, sculpteurs, architectes et passionnés de beauté jusqu’à présent intacte de Paris, protestez de toutes nos forces, de toute notre indignation au nom du goût français méprisé, contre l'érection… de cette tour Eiffel inutile et monstrueuse… Pour ramener nos arguments à la maison, imaginez un instant une tour vertigineuse et ridicule dominant Paris comme une gigantesque cheminée noire, écrasant sous son poids barbare Notre Dame, la Tour Saint-Jacques, le Louvre, le Dôme des Invalides, l'Arc de Triomphe, tous nos monuments humiliés disparaîtront dans ce rêve horrible. Et pendant vingt ans… nous verrons s'étendre comme une tache d'encre l'ombre haineuse de la haineuse colonne de tôle boulonnée… ”Eiffel répondit:“ Ma tour sera le plus haut édifice jamais construit par l'homme. Ne sera-t-il pas aussi grandiose à sa manière? Et pourquoi quelque chose d'admirable en Égypte deviendrait-il hideux et ridicule à Paris? »Aujourd'hui, environ 7 millions de personnes par an gravissent le monument, ce qui en faisait l'un des monuments les plus visités au monde.

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