Histoire oubliée: Walter Hunt et l'épingle de sûreté

Histoire oubliée: Walter Hunt et l'épingle de sûreté

Walter Hunt est à la fois un homme qui possède l’un des meilleurs inventeurs de l’histoire des États-Unis et un individu que presque personne n’a jamais entendu parler. Ceci en dépit du fait qu’il est presque garanti qu’une de ses inventions gît actuellement quelque part dans votre maison, la goupille de sécurité. Il avait vendu le brevet pour quelques centaines de dollars, apparemment parce qu'il en avait besoin pour payer une dette de 15 $. Ce fut un thème tout au long de sa vie, inventant divers objets qui, autrement, auraient dû le rendre extrêmement riche et célèbre, mais qui ne le firent jamais à cause de sa volonté de vendre ses brevets immédiatement et de passer à sa prochaine grande invention.

Parce que nous ne serions pas là toute la journée si nous discutions en détail de tout ce que Hunt a breveté de son vivant, nous allons plutôt vous donner quelques exemples pour que vous puissiez avoir une idée de la façon dont il a été un inventeur prolifique. En plus de la goupille de sécurité et de la première machine à coudre à point noué commercialement viable, Hunt a inventé et breveté une lampe à huile plus efficace, une fixation pour les bateaux leur permettant de percer la glace, diverses améliorations en matière de conception de balles et de douilles, une machine à fabriquer les cordages, machine qui fabriquait des clous, un stylo-plume amélioré, un aiguiseur de couteau portable, une scie innovante, un four à convection chauffé au charbon, une version ancienne du fusil à répétition et, chose encore plus incroyable, un dispositif permettant à l'utilisateur de marcher sur plafond, surnommé "l'appareil antipode", qu'il a vendu à un cirque.

Alors que certaines de ces inventions sont désuètes et rarement utilisées de nos jours, d'autres étaient plutôt révolutionnaires, notamment le fusil à répétition, que Hunt a surnommé le fusil à répétition volitionnel. Il a vendu le brevet pour cela à un homme d'affaires, George Arrowsmith, qui l'a ensuite vendu aux fondateurs de Smith et Wesson, Benjamin Tyler Henry, Horace Smith et Daniel B. Wesson. La conception du fusil Hunt a été étudiée et améliorée par le trio. Elle a finalement servi de base au fusil à répétition Henry, réputé pour son utilisation répandue dans la guerre de Sécession. Ce dernier fusil, à son tour, était la base du plus célèbre Winchester Repeater, sans doute l’un des pistolets les plus célèbres de tous les temps. Hunt n’avait que peu de reconnaissance pour ses contributions à l’arme et n’avait jamais perçu de royalties ni de paiement au-delà de la somme relativement dérisoire versée pour le brevet original, qui était essentiellement l’histoire de sa vie.

Né en 1796 dans une petite ferme du comté de Lewis, à New York, Hunt commença modestement et son éducation manqua étonnamment à un homme qui devait plus tard être réputé pour son esprit mécanique perspicace. Censément éduqué dans une école d'une seule pièce, Hunt, l'aîné de treize enfants, a quitté l'éducation formelle au début de son adolescence pour s'installer dans la vie d'un simple agriculteur. Cependant, sa curiosité pour le bricolage le trouva bientôt aider dans une usine de textile voisine, où travaillaient de nombreux membres de sa famille et où il aidait le propriétaire, Willis Hoskins, et une autre ouvrière, Ziba Knox, à apporter des améliorations à une filature de lin utilisée ici. .

Bien qu’ils aient aidé la paire à améliorer la machine, le jeune Hunt n’a pas obtenu de brevet. Cependant, peu après cela, Hunt alla inventer une machine à filer encore meilleure et en breveter celle qui fut brevetée en 1826. Hunt essaya ensuite de fabriquer et de vendre cette machine pour assurer une vie meilleure à lui et à sa jeune famille. (Il a épousé son amour d'enfance à l'adolescence et le couple a finalement eu quatre enfants.)

À cette fin, Hunt se rendit à New York et tenta de trouver des investisseurs pour soutenir la production, mais devint de plus en plus frustré lorsque personne ne lui accordait l'heure. (Il est présumé que Hunt a été éduqué dans une petite ville et que le manque d'éducation formelle l'a rendu difficile à assurer aux banques et aux investisseurs qu'on pourrait leur faire confiance.) À court d'argent, Hunt a vendu le brevet de la machine, les utilisant pour reloger son argent. famille à New York, espérant y trouver sa fortune avec sa prochaine invention.

En 1827, Hunt déposa son deuxième brevet, mais cette fois-ci, un gong à pédale était installé dans des voitures. Hunt aurait été inspiré pour créer cet appareil après avoir vu une petite fille se faire frapper par une calèche. Ce genre de chose n’était pas tout à fait inhabituel à une époque où les voitures et les gens partageaient la route. Pour aider à résoudre le problème, de nombreux wagons avaient des cornes à air installées. Cependant, pour faire sonner le klaxon, le conducteur devait avoir une main libre pour le faire fonctionner, ce qui posait parfois un problème si les deux mains étaient nécessaires pour conduire les chevaux. Un gong actionné par pédale résolut parfaitement le problème.

Encore une fois, bien que l'appel et la nécessité de son invention soient immédiatement évidents, Hunt eut également du mal à convaincre un investisseur de financer la fabrication du dispositif. Il vendit donc le brevet et passa à sa prochaine invention.

Pourquoi Hunt a-t-il choisi de toujours presque toujours vendre ses brevets directement plutôt que de les conserver ou de demander des redevances dans le cadre du contrat de vente? Cela n’est pas tout à fait clair. Cependant, étant donné qu’il n’était ni indépendamment, ni riche, on suppose simplement avait besoin de l'argent pour subvenir aux besoins de sa famille, il était donc enclin à accepter l'argent rapide, plutôt que des montants moins élevés au départ, mais de meilleures perspectives à long terme en matière de redevances.Et compte tenu de la prolicité de son inventeur, il se peut qu’il présume qu’il sera toujours capable de trouver quelque chose de nouveau pour garder l’argent, ce qui, pour être juste, est exactement ce qui s’est passé tout au long de sa vie.

Peut-être le meilleur exemple de la vente d'un brevet révolutionnaire par Hunt est-il apparu en 1849 lorsqu'un dessinateur, J.R. Chapin, commença à faire pression sur Hunt pour qu'il règle une dette de 15 $ (environ 422 $ aujourd'hui). Peu de fonds, Hunt a fait ce qu'il a toujours fait pour régler ses dettes - il s'est assis et a inventé quelque chose - la goupille de sécurité moderne, après seulement trois heures de jeu avec une bobine de fil.

L’invention de Hunt n’était pas une idée totalement nouvelle, avec des variations d’épingles de vêtements remontant au XIVe siècle avant notre ère, mais elle constituait une amélioration considérable par rapport à tout ce qui était auparavant grâce à la fermeture à la fin qui empêchait quiconque de se faire piquer. la conception en fil métallique enroulé fournit suffisamment de ressort pour maintenir la goupille en place même lorsque la personne qui la porte bouge.

Tout aussi important pour la conception étant extrêmement fonctionnel, l'ensemble était également incroyablement facile et peu coûteux à fabriquer. Preuve de la simplicité et de la fonctionnalité du design, contrairement à de nombreux produits qui ont évolué au fil du temps, près de deux siècles après que Hunt ait inventé la goupille de sécurité, la conception de base n’a pas vraiment changé.

Comme il l'avait souvent fait auparavant, Hunt a vendu le brevet de l'épingle de sûreté au prix de 400 $ (environ 11 000 $ aujourd'hui), les droits correspondants étant finalement cédés à WR Grace and Company, qui allait en faire beaucoup des millions de dollars sur le produit.

La troisième invention la plus célèbre de Hunt, en dehors de la goupille de sécurité et du fusil à répétition, est peut-être l’une des premières machines à coudre commercialement viables à utiliser un mécanisme révolutionnaire à deux points de chaînette (voir le graphique ci-dessous) encore utilisé de nos jours. Selon la légende, Hunt a refusé de breveter son invention de machine à coudre automatisée de 1833 car il ne voulait pas mettre les couturières au chômage, il n’a donc pas poussé l’invention auprès de diverses sociétés car il ne voulait pas la voir confectionnée. Cependant, cette notion communément vantée semble discutable car, bien qu’il n’ait pas breveté l’idée, il a vendu les droits de fabrication de la machine à George Arrowsmith susmentionné.

Arrowsmith a alors tenté de fabriquer la machine à coudre, mais avait eu du mal à réunir le capital nécessaire auprès des investisseurs en raison de la surabondance de couturières travaillant à bon marché à l'époque. Ainsi, il abandonna le projet, choisissant, comme Hunt avant lui, de ne même pas se préoccuper de le breveter.

Plus de 10 ans plus tard, quelqu'un d'autre proposerait une autre machine à coudre viable sur le plan commercial, comme Elias Howe, Jr.

Howe a apparemment indépendamment inventé et breveté sa propre machine à coudre à point noué qui fonctionnait quasiment de la même façon que Hunt’s. Peu de temps après, diverses sociétés, notamment Singer Sewing Machines, ont commencé à copier et à vendre le dessin de Howe. À ce moment, Howe a commencé à les poursuivre.

Au cours du procès, la précédente invention de Hunt a été mise au jour. Les sociétés ont alors fait valoir que le brevet de Howe n’était plus valable, car Hunt avait depuis longtemps inventé à peu près la même machine en utilisant le verrou novateur. Et comme Hunt n’avait pas breveté son dessin, ils se sentaient libres de le copier.

C'est à ce moment-là que Hunt lui-même est entré dans le jeu et a décidé de voir s'il pouvait obtenir rétroactivement un brevet ou forcer lesdites sociétés à le payer pour l'utilisation de son dessin. Dans le même temps, il a recommencé à travailler sur la machine à coudre et a mis au point un modèle amélioré qui résout le problème de bourrage commun en introduisant automatiquement le tissu à une vitesse régulière, puis en brevetant cette amélioration. Fidèle à ses habitudes, il a rapidement vendu les droits sur le brevet après l'avoir reçu.

Bien que l’office des brevets ait refusé de donner à Hunt un brevet rétroactif pour le dessin original, il a reconnu qu’il avait inventé le dispositif, mais que le brevet de Howe était toujours valide du fait que Howe avait d’abord demandé à obtenir un brevet. Néanmoins, en 1858, Singer Sewing Machines, qui existe encore aujourd'hui, conclut un accord extra-judiciaire avec Hunt, acceptant de lui verser 50 000 dollars (environ 1,4 million de dollars aujourd'hui) pour la copie de son dessin original et sa fortune.

Et c'est ainsi que Hunt a finalement fait une petite fortune d'une de ses inventions… pas vrai? Et bien non. Il est décédé des suites d'une pneumonie peu de temps après la conclusion de l'accord et avant le versement du règlement de 50 000 $. Sa famille aurait toutefois bénéficié du règlement.

Curieusement, le lieu de repos final de Hunt se trouve dans le même cimetière que le cimetière de Howe, Green-Wood à Brooklyn. Apparemment, compte tenu de l’évolution de sa vie, la pierre tombale de Hunt, bien qu’une simple pierre tombale, comme on le dit souvent, est écrasée par le mini-monument de Howe.

En fin de compte, bien qu'il n'ait jamais fait fortune avec ses diverses inventions fait rendre les autres gens riches, ni était-il connu dans la vie ou la mort comme tant d'autres inventeurs prolifiques, le New York Tribune a-t-il au moins publié un article sur Hunt après son décès, notant:

Depuis plus de 40 ans, il est connu pour ses expériences dans les arts. Qu'il s'agisse de mouvements mécaniques, de chimie, d'électricité ou de compositions métalliques, il a toujours été chez lui: et probablement dans l'ensemble, il a tenté plus d'expériences que tout autre inventeur.

Fait Bonus:

  • En 1830, un tailleur français du nom de Barthelemy Thimonnier a breveté une machine à coudre utilisant le point de chaînette; la première machine à reproduire la couture à la main. En 1841, il avait une usine avec plus de 80 machines et un contrat avec l'armée française pour des uniformes. Cependant, l'usine a été détruite par un groupe de tailleurs français émouvants qui craignaient que la machine à coudre ne sonnerait le glas de leur commerce. Thimonnier ne s'est jamais rétabli et est mort à peu près sans le sou.

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