La dernière pendaison publique aux États-Unis

La dernière pendaison publique aux États-Unis

Au moment de l'exécution de Rainey Bethea, le 14 août 1936, la plupart des États-Unis avaient cessé d'exécuter des gens en public. Cela était dû en grande partie à la monstruosité naturelle de l'événement, combinée à la propension à commettre des erreurs qui rendent le tout encore plus troublant à regarder. (C’est toujours un problème majeur aujourd’hui avec environ 7% des exécutions par injection létale ayant été bâclées aux États-Unis.) Cependant, dans le Kentucky en 1936, une exécution pouvait toujours être publique et, selon le jury lors de son procès, Bethea méritait une telle exécution. une fin.

Orpheline depuis l’âge de 10 ans environ, une Bethea âgée de 26 ou 27 ans a été accusée d’avoir volé, violé et étranglé à mort un riche Elza Edwards âgé de 70 ans à Owensboro, comté de Daviess, Kentucky, le 7 juin 1936. Selon la loi du Kentucky, le procureur, condamné à une peine de mort potentielle pour électrocution au pénitencier d'État à Eddyville, voulait que l'exécution potentielle ait lieu à Owensboro, n'a porté que les accusations de viol, passible de la peine de pendaison publique. .

Avant son procès, Bethea avait fait plusieurs aveux décrivant son état d'ébriété et s'être faufilé dans la chambre d'Elza par une fenêtre. Même s’il est très possible que ces aveux aient été forcés (Bethea a affirmé qu’ils l’avaient été après avoir été condamnés à mort), il convient de noter que ses empreintes digitales et sa bague ont été retrouvés dans la chambre d’Elza après la découverte de son corps. En outre, dans l'un de ses aveux, il a également indiqué à la police où il avait caché les objets volés à Elza; ces objets ont été trouvés dans la grange qu'il a spécifiée. Prévoyant que les gens prétendent avoir forcé Bethea à avouer, au cours de son deuxième aveu, la police a invité le notaire public Robert M. Morton et le journaliste George H. Koper à assister à l'aveu en tant que témoins du fait qu'au moins pendant la présence de ces deux personnes, aucune contrainte n'a eu lieu.

Des avocats ont été nommés pour représenter Bethea, notamment le célèbre défenseur de la peine de mort, William W. Kirtley. Bien qu’ils aient initialement assigné quatre personnes à comparaître, aucun des témoins de la défense n’a été appelé à comparaître au procès. En effet, lors du procès, Bethea a plaidé coupable.

Après que le procureur eut clôturé sa cause le 25 juin 1936, le juge informa le jury que son seul travail consistait à décider si Bethea devait être condamnée à une peine de 10 à 20 ans d'emprisonnement ou à la peine capitale. Le jury a délibéré pendant moins de cinq minutes et est revenu avec la peine de mort par pendaison, à peine trois semaines après la commission du crime.

Du meurtre à la pendaison prévue, tout devrait se dérouler dans environ deux mois et un jeune homme noir, qui n'avait été condamné auparavant que pour quelques crimes mineurs et non violents, était maintenant condamné à mort sans aucune peine. véritable défense en son nom étant effectuée, plus d'un cri criard.

En tant que telle, après l’arrêt de sa peine, Bethea a trouvé un groupe d’avocats noirs disposés à donner de leur temps. Ils ont tenté d'annuler la première condamnation par divers moyens, mais en vain. Ils ont toutefois réussi à le faire entendre le 5 août à Louisville devant le juge de district Elwood Hamilton. Au cours de cette audience, Bethea a déclaré que ses cinq aveux signés avaient été forcés et qu'il n'avait pas reçu de détails complets sur ce qu'il signait dans chaque cas. En plus de cela, il a affirmé que ses avocats précédents l'avaient également forcé à plaider coupable. Après avoir entendu le témoignage de plusieurs témoins qui ont réfuté les affirmations de Bethea, le juge Hamilton a décidé qu’il ne l’achetait pas et la sentence a été maintenue.

Alors que normalement, une telle exécution n’aurait pas attiré beaucoup d’attention en dehors de la région, le crime a été commis, mais cette pendaison est rapidement devenue un sujet de grand intérêt à travers les États-Unis. Ce n’était pas parce que beaucoup continuaient à croire que Bethea était réellement innocente - les preuves contre lui étaient trop convaincantes malgré le scepticisme initial - mais plutôt parce que la personne accusée d’avoir suspendu Bethea, le shérif du comté, était une femme, Florence Shoemaker Thompson - La première femme shérif aux États-Unis chargée d'exécuter quelqu'un.

Thompson avait été nommée au poste de shérif par le juge du comté en avril 1936, après le décès du shérif précédent, son mari Everett, décédé subitement d'une pneumonie à l'âge de 42 ans. Thompson sera ensuite élue officiellement, recueillant 9,811 voix contre 2 et 1 voix respectivement. (Peut-être à cause de cette exécution, une tâche qu’elle détestait pour des raisons morales personnelles, elle a choisi de ne pas briguer le poste une deuxième fois. Toutefois, elle a ensuite été nommée shérif adjoint par son successeur, poste qu’elle a occupé pendant neuf ans. )

Anticipant le tonnerre entourant un jeune Noir condamné à être suspendu par un shérif blanc du Sud, et le vif intérêt que leurs partisans voudraient en entendre parler, les journalistes de toute la nation se sont rassemblés pour assister à l'événement. .

Compte tenu de l'attention nationale, outre les nombreuses menaces de mort proférées contre elle-même et ses enfants, Thompson a également reçu des offres d'aide à l'exécution. Dans un cas, un Américain Marshall lui a écrit pour lui suggérer de faire appel aux services d’un G.Phil Hanna, un agriculteur de l'Illinois qui avait surveillé jusqu'à présent 69 suspensions. Hanna a débuté dans le métier après avoir été perturbée par une pendaison ratée dont il a été témoin et dans laquelle le condamné semblait avoir beaucoup souffert avant de mourir. Hanna a ensuite étudié comment suspendre quelqu'un de la manière la plus humaine possible et a commencé à offrir ses services lors de différentes exécutions, souvent sans demander aucune indemnité. Après que Thompson l’a demandé, Hanna a accepté de participer à l’exécution de Bethea.

Thompson a également reçu une lettre d’Arthur L. Hash, ancien officier de police de Louisville, dans le Kentucky, qui a proposé d’être celui qui tirait réellement le levier qui ouvrirait la trappe. Thompson estimait qu’en tant que chrétien, il ne serait pas moralement correct pour elle d’appuyer sur le levier mettant fin à la vie de Bethea. Elle a en outre déclaré: «Je ne voulais pas que les gens désignent mes enfants et disent que leur mère était celle qui avait pendu un nègre à Owensboro." Inutile de dire que, en tant que shérif, elle n'avait aucun moyen de sortir de la présidence du président. l'exécution, elle a accepté l'offre de Hash de lui permettre de commettre l'acte de meurtre. Tout ce que Hash avait demandé, c'était que son nom soit gardé secret.

Le 13 août 1936, Bethea prépara un dernier repas composé de poulet frit, de pain de maïs, de purée de pommes de terre, de côtelettes de porc, de concombres marinés, de tourte au citron et de crème glacée dans sa cellule de Louisville. Tôt le lendemain matin, il a été transporté à la prison d'Owensboro.

Environ 20 000 personnes se sont rassemblées autour de la potence pour assister à l'exécution. (Voir: Comment les médias et la police estiment-ils la taille de la foule?) Quant à Bethea, il a dû faire une promenade de deux minutes de la prison à la potence, escorté de deux officiers dans la foule. Alors que des reportages contemporains de journaux non locaux continueraient en affirmant qu'il y avait une atmosphère de carnaval avec une foule festive et déconcertante, les journaux locaux et des recherches ultérieures comprenant notamment des témoignages de témoins oculaires ont révélé que la foule était principalement sombre et silencieux pendant toute l'épreuve et qu'une fois que le prêtre leva la main pour demander le silence, «vous pouviez entendre une épingle tomber».

Une fois que Béthéa a monté le gibet, il a donné sa dernière confession au prêtre, a décliné l'offre de faire une dernière déclaration, a été étroitement attaché aux chevilles, aux jambes et aux bras / à la poitrine et a eu un capuchon noir placé sur sa tête. Hanna enroula la corde autour du cou de Bethea et l’a soigneusement ajustée pour maximiser les chances que le cou se brise et que Bethea souffre le moins possible. Il a ensuite fait signe à Hash de tirer sur le levier pour ouvrir la trappe… sans résultat.

Vous voyez, Hash s’est montré en état d’ivresse et semble ne pas avoir remarqué le signal de Hanna. Bouleversée par le fait que les choses ne se passaient pas parfaitement comme prévu, Hanna a crié à Hash: "Fais-le!" Mais Hash, pour une raison quelconque, est resté immobile.

Enfin, un député a modifié sa position de telle sorte qu'il se soit penché sur le levier et que la trappe ait été ouverte. Correctement attachée et positionnée par Hanna, la corde a brisé le cou de Bethea. Après 14 minutes, son corps a été enlevé une fois que deux médecins ont confirmé sa mort.

Peut-être en guise de substitut à ce qu'ils avaient apparemment espéré être une histoire de dynamite qui, finalement, s'est révélée être essentiellement de routine et ordonnée en dehors du Hash ivre, de nombreux journalistes contemporains ont mal décrit les événements. Par exemple, certains points de vente ont rapporté que le shérif Thompson s'était évanoui au moment critique de la potence, raison pour laquelle une autre personne devait tirer le levier. (À part si vous êtes curieux, voir Pourquoi les femmes se sont tellement évanouies au 19ème siècle)

Un autre récit exagérément exagéré a déclaré: «Encourageant, huillant, mangeant et plaisantant, 20 000 personnes ont assisté à l'exécution publique de Rainey Bethea, 22 ans, garçon noir et effrayé, à Owensboro, dans le Kentucky. Dans un esprit de carnaval impitoyable, la foule chargea la potence après la sortie du piège, arracha le capuchon du bourreau du cadavre, la déchirant en guise de souvenir. Les mères étaient présentes avec des bébés dans les bras, des vendeurs de hot-dogs ont colporté leurs marchandises et une femme de l'autre côté de la rue a organisé un petit-déjeuner cravate à l'intention de la famille. La femme shérif, à la dernière minute, a décidé de ne pas sauter le piège. "

Le magazine Time est même allé jusqu'à rapporter le 24 août que «des joyeux ivre ont gogé toute la nuit. Des «parties suspendues» ont eu lieu dans de nombreuses maisons… »

En partie à cause de la tempête médiatique et des nombreux comptes exagérés, aucune autre pendaison publique n'a eu lieu aux États-Unis dans les régions qui les autorisaient encore. En ce qui concerne le Kentucky, deux pendaisons auraient normalement eu lieu en public, mais il a été décidé d’abandonner la présence de la foule. En réponse à tout cela, le Kentucky avait modifié ses lois en matière de pendaison en l'espace de deux ans. Harold Van Venison avait été le dernier à le pendre à titre privé le 3 juin 1938. Il a également été reconnu coupable de viol, à l'instar de Bethea.

Faits bonus:

  • Les exécutions bâclées sont étonnamment courantes, comme mentionné précédemment dans environ 7% de toutes les exécutions aux États-Unis. Historiquement, entre 1890 et 2010 aux États-Unis, 276 exécutions ont été gâchées d'une façon ou d'une autre, parfois de façon dramatique. Un jeune adolescent noir, qui semble très innocent du crime pour lequel il a été reconnu coupable, a même dû être envoyé deux fois à la chaise électrique. Après que la première tentative de l'assassinat ait échoué et qu'il a dû être ramené dans sa cellule, la controverse qui a suivi sur la légalité de la tentative de l'assassinat a mis en lumière le fait qu'il n'y avait pas grand-chose à faire. preuve contre lui. Vous pouvez en lire plus à ce sujet ici: L'adolescent qui a été exécuté deux fois
  • En 2014, quatre condamnés ont subi des morts terribles lorsque leurs exécutions par injection létale ne se sont pas déroulées comme prévu. Le premier, Michael Wilson, exécuté à Oklahoma le 9 janvier, a crié après une injection: «Je sens tout mon corps en feu» avant sa mort. Seulement sept jours plus tard, l’Ohio a expérimenté Dennis McGuire en utilisant une combinaison de médicaments non testée, l’hydromorphone et le midazolam; son épreuve de 25 minutes au cours de laquelle il a eu le souffle coupé était la plus longue exécution de l'histoire de l'Ohio. De retour dans l’Oklahoma en avril, les bourreaux ont percé la veine de Clayton Lockett, ce qui a eu pour résultat que l’injection meurtrière a rempli son tissu à l’aine. Avant que les fonctionnaires puissent complètement annuler cette exécution ratée, Lockett, qui se tordait de douleur, est décédé des suites d'une crise cardiaque. Joseph R. Wood III a passé deux heures à haleter violemment avant son expiration. Dans ce cas, les responsables de l'Arizona ont choisi d'utiliser le même mélange qui avait si peu fonctionné pour McGuire dans l'Ohio.

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