Le dernier rire - Le millionnaire Charles Vance Millar et ses blagues pratiques de l'au-delà

Le dernier rire - Le millionnaire Charles Vance Millar et ses blagues pratiques de l'au-delà

Pour beaucoup de personnes, la mort est un handicap assez limitant qui les empêche de faire la plupart des choses que les vivants considèrent comme allant de soi. Dans les années 1930, un homme appelé Charles Vance Millar a contesté ce stéréotype injuste en lui imposant diverses stipulations de son testament qui lui permettaient de continuer à faire des blagues à des personnes bien qu’elles soient mortes.

Avocat de profession, Millar possédait un intellect impressionnant et un esprit juridique incroyablement perspicace. Né au Canada en 1853, il excellait dans presque tout ce qu’il essayait de faire, marquant des notes presque parfaites à l’université, avant de se lancer dans des études de droit. En plus de devenir un avocat hautement respecté, Vance avait un sens aigu des investissements, ce qui en faisait un millionnaire de son vivant - l'argent dont il faisait preuve pour financer sa véritable passion, celle de la plaisanterie.

Le sens de l'humour de Millar était légendaire et en particulier, il aimait tester sa théorie selon laquelle «chaque homme a son prix», comme déposer des billets de banque (l'équivalent de 20 dollars environ aujourd'hui) sur le trottoir et observer les tentatives de dissimulation. empocher l'argent. Lorsque Millar s'est effondré d'une crise cardiaque à l'Halloween de 1926, à l'âge de 73 ans, sa dernière et peut-être la plus grande des farces fut révélée: sa volonté.

Célibataire de longue date, Millar avait de nombreux amis, mais aucun parent sauf des cousins ​​éloignés et autres, qu'il ne connaissait pas bien. Ainsi, il décida de léguer une grande partie de la fortune qu’il avait accumulée tout au long de sa vie à diverses personnes choisies avec humour.

Millar a légué (de son vivant) sa maison d’été jamaïcaine à trois avocats, T.F. Galt, J.D. Montgomery et James Newerson, il savait qu'ils se détestaient, mais qu'ils seraient désormais obligés de partager une maison de vacances commune. Il a noté qu '"à la mort de leur dernier survivant, je demande à mes exécuteurs ... de vendre le même produit et de remettre le produit de la vente au conseil de la ville de Kingston, en Jamaïque, pour qu'il soit distribué aux pauvres de cette ville ..."

Il a ensuite légué des actions de la brasserie catholique O’Keefe Brewery à diverses tempérances soutenant des ministres protestants, à condition qu’ils prennent part à sa gestion.

De la même manière, Millar a laissé les parts du Kenilworth Jockey Club à trois hommes, parmi lesquels le révérend Samuel D. Chown et le juge W.E. Raney, qui étaient contre les courses de chevaux. Le testament de Millar stipulait que les trois hommes devaient devenir membres du club pour pouvoir réclamer les actions. Encore une fois, la cupidité l'emporta et les trois hommes se joignirent consciencieusement au club qu'ils avaient précédemment déclaré de mépriser, bien que le couple susmentionné aurait vendu leurs actions d'une valeur de 1 500 dollars (environ 27 000 dollars aujourd'hui), puis annulé rapidement leur adhésion immédiatement après.

Le testament de Millar comportait d’autres stipulations moins amusantes, notamment des ordres d’argent à léguer à sa gouvernante, des effets personnels à donner à des amis proches et la liquidation d’une petite partie de sa succession afin de régler certaines dettes. Pour ce qui est du reste, et le plus significatif, de l’impressionnant domaine de Millar, nous citerons la neuvième clause de son testament:

Tout le reste et le reliquat de mes biens, où que je sois, je donne, conçois et lègue à mes exécuteurs testamentaires et fiduciaires nommés ci-dessous dans Trust, pour les convertir en argent comme ils le jugent souhaitable et investir tout cet argent jusqu'à l’expiration de neuf ans à compter de ma mort, puis appeler et convertir le tout en argent et à l'expiration de dix ans à compter de ma mort pour le donner et ses accumulations à la mère qui, depuis ma mort, a donné naissance à Toronto au plus grand nombre d'enfants, comme l'indiquent les inscriptions au registre de l'état civil Loi sur la statistique. Si une ou plusieurs mères ont un nombre égal d'enregistrements en vertu de ladite loi, divisez les sommes et les accumulations en parts égales.

À l’origine, lorsque le partenaire juridique de Millar a trouvé le testament, peu de temps après sa mort, il a été considéré comme une plaisanterie parmi les nombreuses blagues de Millar, avec son partenaire qui aurait dit: «J'ai trouvé un écrit sous forme de testament, mais ce n'est pas une volonté - c'est une blague. Nous recherchons la volonté actuelle maintenant. "

Cependant, le testament n'était pas une blague et il devint bientôt clair pour le partenaire de Millar, qui était sur le point de superviser le long processus d'octroi des divers legs aux bonnes personnes (une autre blague au nom de Millar) que le document était authentique .

Millar, sachant que les gens pourraient penser que la volonté n’était pas sérieuse, l’a ouverte avec la phrase suivante:

Ce testament est nécessairement inhabituel et capricieux parce que je n’ai aucune personne à charge ou proche parent et qu’il n’est pas de mon devoir de laisser une propriété à ma mort et que ce que je laisse est la preuve de ma folie de rassembler et de conserver plus que ce que j’ai demandé de mon vivant.

Presque immédiatement, des parents éloignés de Millar ont rampé dans les bois pour contester le testament, affirmant au tribunal qu’il était tellement absurde qu’il ne pouvait pas être pris au sérieux. Le juge qui présidait l’affaire, un juge Middleton s’est déclaré en désaccord et a déclaré que le testament et ses diverses dispositions étaient juridiquement valables - ce qui n’était pas surprenant compte tenu du fait que Millar lui-même l’avait rédigé personnellement et, en tant qu’avocat, il savait comment rédiger un testament tel que ce serait vêtu de fer.Ainsi, le testament et son contenu ont été jugés valables d’un point de vue juridique et n’ont pas moins d’autorité que la Cour suprême du Canada sur la question.

Cela laissait aux tribunaux la tâche délicate de décider comment définir exactement les différents termes de la demande la plus inhabituelle de Millar. Le juge Middleton a finalement décidé, dans le cadre de procédures encore étudiées par des étudiants en droit, que les tribunaux ne considéreraient une demande fondée sur la succession comme étant légitime que si les enfants nés d'une femme de Toronto qui avait fait une demande étaient également légitimes (non hors mariage). Il a en outre été convenu que seuls les enfants vivants seraient comptés, en excluant les mortinaissances et les fausses couches. À propos de cette affaire, le juge Middleton a déclaré ce qui suit:

Je pense qu'un enfant est né vivant quand il est entièrement issu de la mère et devient une personne vivante séparée. Ceci est généralement démontré par l’enfant établissant une circulation sanguine indépendante et sa capacité à respirer. Un enfant né mort n'est pas en vérité un enfant. C'était ça qui aurait pu être un enfant. On ne peut que se rappeler les propos des sorcières de Macbeth qui ont assuré à Macbeth qu’il n’était aucunement à craindre de la femme née, et la déception de Macbeth quand il a découvert qu’ils avaient menti dans le sens tout en "tenant" la promesse de l’oreille ", et il a fait face à Macduff qui était 'du ventre de sa mère prématurément déchiré.'

Au cours des dernières années de la décennie stipulée, notamment après que le gouvernement canadien ait tenté d'annuler le testament en 1932 et de donner l'argent à l'Université de Toronto, ce qui a contribué à éclaircir toute l'affaire, les journaux ont relaté les différentes femmes tentant de réclamer ce prix comme un événement sportif, en surnommant la folie des grossesses «La grande course de cigognes». (Et si vous êtes curieux, voir Pourquoi les cigognes sont-elles associées à l’accouchement?)

La mort de Millar coïncidant principalement avec la Grande Dépression, transforma ce que Millar avait voulu au départ être une blague amusante en une question de vie ou de mort pour certaines femmes qui espéraient simplement revendiquer la fortune de Millar. pouvoir avoir de l'argent pour nourrir lesdits enfants.

Cependant, malgré la Grande Dépression, la valeur des actifs restants dans le domaine de Millar avait non seulement été maintenue, mais avait augmenté, grâce à une augmentation essentiellement due à un achat apparemment insignifiant de terres situées au-dessous de la rivière Détroit. Initialement acheté par Millar pour 2 dollars (environ 30 dollars aujourd'hui) peu de temps avant sa mort, le terrain a finalement été utilisé pour le tunnel Detroit-Windsor, qui est aujourd'hui le deuxième passage le plus fréquenté entre le Canada et les États-Unis. En 1936, cet investissement de 2 dollars valait 100 000 $! (environ 1,8 million de dollars aujourd’hui). Cela a vu la valeur restante de sa succession s'élever à environ 750 000 $ (environ 13,2 millions de dollars aujourd'hui) lorsqu'elle devait être liquidée en 1936.

Lorsque le moment est venu de découvrir qui a réellement gagné la dépouille mortelle de la succession Millar, au moins deux douzaines de femmes à Toronto ont affirmé avoir donné naissance à au moins huit bébés dans la ville au cours des dix années précédentes. Huit de ces femmes ont été initialement considérées comme éligibles. Sur ces huit personnes, seules quatre ont finalement convenu d’avoir pleinement rempli les stipulations du testament, fondées sur l’interprétation donnée par le juge Middleton de ce qui constituait un «enfant» et sur l’imposition de sa morale personnelle à la question des enfants illégitimes.

Ces femmes ont été identifiées comme «Annie Smith, Kathleen Nagle, Lucy Timleck et Isabel Maclean» - qui avaient toutes donné naissance à neuf enfants en dix ans. Pour cela, ils ont chacun reçu 125 000 dollars (environ 2,2 millions de dollars aujourd'hui).

Cependant, deux des autres femmes identifiées comme Pauline Clarke et Lillian Kenny ont été initialement considérées comme éligibles, mais ont finalement été licenciées quand il est apparu que Clarke avait donné naissance à cinq de ses dix enfants hors mariage (cinq avec son mari et cinq avec un homme). elle vivait avec son mari après avoir séparé son mari, bien qu'elle ne réussisse pas à divorcer, ce qui veut dire qu'elle aurait été gagnante si cette stipulation n'avait pas été mise en place par les tribunaux).

Quant à Kenny, sur ses onze enfants, trois étaient mort-nés, ce qui signifie qu’elle a raté la cible par un enfant vivant. (Il est intéressant de noter que Kenny a nommé son plus jeune enfant Charles Vance Millar Kenny après que l’homme qu’elle pensait être son bienfaiteur avant que les tribunaux ne décident que les enfants mort-nés ne comptent pas.) Comme l’exécution du testament de Millar avait déjà coûté très cher et avait pris beaucoup de temps, en Afin d'éviter une procédure d'appel encore plus longue et coûteuse (après tout, Millar n'avait rien dit à propos d'un enfant devant être «légitime» ou non mort-né), chaque femme a reçu un règlement de 12 500 $ (environ 220 000 $ aujourd'hui) pour pas poursuivre la question plus loin.

Quant à la raison pour laquelle on pense que Millar a inscrit cette disposition dans son testament, il est notoire qu’il estimait que le tabou qui régnait alors non seulement du contrôle des naissances, mais même de sa discussion, était absurde. Ainsi, il est supposé qu'il souhaitait mettre en évidence ce qui peut arriver dans des cas exceptionnels lorsque l'on ne dispose d'aucune forme de contrôle des naissances (ou de la connaissance de celui-ci). Et, chose curieuse, une des femmes gagnantes, Lucy Timleck, a pris un moment pour dire à la presse: «Je pense que le contrôle des naissances est une chose merveilleuse» et a ajouté: «Je suis désolé, d’une manière, que les informations sur le contrôle des Pas disponible il y a des années. Je connais des mères qui auraient apprécié une telle connaissance.

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