Une conspiration plus vaste: les assassinats ratés de Seward et Johnson

Une conspiration plus vaste: les assassinats ratés de Seward et Johnson

Dans la soirée du vendredi saint, le 14 avril 1865, alors que le président Abraham Lincoln et son épouse Mary Todd savouraient Notre cousine américaine Au Ford’s Theatre, le célèbre acteur de théâtre et sympathisant confédéré, John Wilkes Booth, s’est approché du président par derrière et l’a abattu par balle au dos de la tête. Alors que le président était affalé sur son fauteuil et que le chaos s'ensuivit, Booth sauta sur la scène en se blessant et cria «Sic semper tyrannis» - «Ainsi toujours aux tyrans». En se frayant un chemin dans la foule, il a sauté sur son cheval et s'est échappé dans la nuit.

Mais ce n’était pas la seule tentative d’assassinat violente contre un responsable du gouvernement cette nuit-là. John Wilkes Booth et ses compagnons conspirateurs avaient mis en place un plan beaucoup plus ambitieux. Celui qui, s'il avait été exécuté correctement, aurait pu jeter le pays nouvellement réuni dans l'anarchie.

En novembre 1864, une victoire des Confédérés s’échappait, la Proclamation d’émancipation (émise 18 mois auparavant) érodait le pouvoir du Sud, et Abraham Lincoln était réélu à une écrasante majorité à la présidence des États-Unis. John Wilkes Booth, enragé, en a rassemblé d'autres avec les mêmes alliances politiques (principalement du Sud et anti-abolitionnistes) que lui pour s'entendre sur la manière de mettre un terme à tout cela.

Rassemblant régulièrement à la pension de Mme Mary Surratt à Washington, l'équipage hétéroclite de Booth comprenait notamment un jeune et beau soldat confédéré du nom de Lewis Powell et un alcoolique "lâche notoire" du nom de George Atzerodt.

Lewis Powell est né en Alabama, mais il a été déplacé partout dans le sud du pays, son père étant un pasteur baptiste itinérant. À 17 ans, il rejoint l'armée confédérée. Il a été blessé et capturé par les forces de l'Union à la bataille de Gettysburg en 1863. Alors qu'il était dans un hôpital de Baltimore Union, il s'est lié d'amitié avec une jeune infirmière volontaire de l'Union, Margaret Branson, qui l'a aidé à s'échapper. Il se dirigea vers le sud, derrière les lignes ennemies en Virginie. Il est retourné à Baltimore, sous le pseudonyme de «Payne», où il a retrouvé Branson. Plus tard, il a été arrêté pour avoir violemment battu une femme de chambre noire, mais n'a pas été laissé pour compte en raison du manque de témoins. Finalement, il s’associe à l’opérateur confédéré David Parr, qui le présente à John Surratt (fils de Mary), qui le présente à Booth.

George Atzerodt était complètement différent de Powell. Né en Allemagne, il a émigré en Amérique avec sa famille en 1843 à l'âge de huit ans. Il a ouvert une entreprise de réparation de voitures à Port Tobacco, dans le Maryland. Ses affaires échoueraient et il passerait ses journées à boire et à se sentir désolé pour lui-même. Plus tard, lors du procès d’Atzerdot, un autre résident de Port Tobacco appelé à témoigner a qualifié Atzerodt de «lâche notoire» et était connu dans la ville comme une personne sur laquelle on ne pouvait pas compter. Que ce soit vrai ou non, pendant la guerre de Sécession, il assiste les agents de la Confédération et rencontre John Surrett, puis John Wilkes Booth. Ils lui ont permis de rester à la pension de Mary Surrett, bien qu’il soit renvoyé plus tard pour avoir bu de l’alcool à la maison.

Booth, avec Powell, Atzerodt, Surrett et plusieurs autres personnes à ses côtés, ont présenté son premier plan pour mettre fin à «l'intrusion du Nord». Booth et ses co-conspirateurs kidnapperaient le président Abraham Lincoln et l'utiliseraient en échange Prisonniers de guerre confédérés. Selon les informations privilégiées de Booth, le président devait assister à la pièce Au fil des eaux à l’hôpital militaire de Campbell près de Washington le 17 mars 1865.

Ce jour-là, Booth et ses hommes se sont rassemblés à la périphérie de la ville dans diverses positions stratégiques pour intercepter la voiture du président… mais il ne s'est jamais montré. Booth découvrirait plus tard qu'à la dernière minute, le président avait modifié ses plans. Au lieu d'assister à la pièce, il a assisté à une cérémonie au cours de laquelle il a présenté à la 142ème Indiana Infantry un drapeau confédéré capturé. Si Lincoln n’avait pas changé ses plans ce jour-là, l’histoire américaine aurait été bien différente.

Après cet échec, Booth et ses conspirateurs développèrent un nouveau plan plus audacieux. ils assassineraient le président et plusieurs de ses plus hauts responsables. Booth lui-même prendrait le président, mais il avait besoin de ses co-conspirateurs pour s'en prendre aux autres responsables du gouvernement. Powell voulait un chaos violent, Atzerodt voulait une nouvelle réputation. Ces deux hommes se sont portés volontaires pour être les plus importants co-conspirateurs de Booth.

Booth avait chargé Powell d'assassiner le secrétaire d'État William Seward chez lui à Auburn, dans l'État de New York. Seward était une cible facile car il était plus ou moins alité après avoir récemment été gravement blessé dans un accident de voiture. Booth chargea Atzerdot d'assassiner le vice-président Andrew Johnson.

La nuit même, Booth a tué Lincoln, Powell est arrivé chez les Seward vers 22 heures. Deux heures plus tôt, Booth avait rencontré Powell pour lui donner une arme à feu, un couteau et son cheval de fuite. Calmant à la porte, Powell attendit que quelqu'un réponde. William Bell, un domestique, ouvrit la porte et Powell expliqua qu'il avait des médicaments pour le secrétaire d'État qui nécessitaient une livraison urgente.

Bell refusa l’entrée de Powell. Powell se fraya un chemin devant Bell pour se retrouver confronté à Frederick Seward, le fils de William Seward. Frederick a dit à Powell qu'il prendrait le médicament. Pour ne pas le dissuader, Powell frappa Frederick avec une arme dans la tête (il resterait dans le coma pendant 60 jours, mais finirait par se rétablir). Sur sa course folle à la chambre de William Seward, il a frappé George Robinson, un garde du corps au visage et a crié: «Je suis fou, je suis fou!». Il s'est rendu à Seward et a été capable de poignarder et de couper le cou et secrétaire d’État à plusieurs reprises avant d’être rejetée. Powell s'est alors enfui, attaquant ceux qu'il avait rencontrés en sortant de la maison et s'était rendu à son cheval en fuite, où il aurait pu s'échapper - c'est-à-dire deux jours plus tard, le 17 avril, quand il a été arrêté. Malgré les blessures subies par cinq personnes dans le saccage de Powell, elles ont toutes survécu, y compris Seward.

Le matin du 14 avril, George Atzerdot s’est rendu à l’hôtel Kirkwood sous son propre nom. Le vice-président Andrew Johnson devait également être à l'hôtel Kirkwood ce soir-là. Atzerdot a passé toute la journée à réfléchir, à réfléchir et à faire preuve de courage pour la tâche à accomplir. Vers 22 heures, Atzerdot décida qu'un peu de courage liquide pourrait être utile. Ainsi, il est allé au bar plutôt que d'aller chercher Andrew Johnson.

Pendant les heures qui suivirent, il se vida bêtement, puis erra dans les rues de Washington sans but, marmonnant pour lui-même. Il n'a jamais tenté de tuer Andrew Johnson. Cependant, à un moment donné, il a effectivement demandé à un barman de localiser le vice-président. Cela a conduit à son arrestation un jour plus tard, lorsque ce barman a appelé les autorités en disant qu '«un homme à l'air suspect dans un manteau gris» semblait ne pas servir à rien et s'était enquis du vice-président.

Le 7 juillet 1865, Lewis Powell, George Atzerdot, Mary Surratt et David Herold ont été pendus au Fort McNair à Washington DC en tant que co-conspirateurs dans un complot d'assassinat de hauts responsables du gouvernement. John Wilkes Booth ne les rejoignit pas à la potence. Il avait été suivi comme un fugitif et abattu le 26 avril 1865.

Aujourd’hui, vous pouvez toujours visiter le théâtre Ford’s, le site de l’assassinat de Lincoln, et la maison Seward à Auburn, dans l’État de New York, où vous pouvez gravir les mêmes marches que Lewis Powell avait utilisées lors de sa tentative manquée d'assassinat à la vie de William Seward.

Faits bonus:

  • Mary Surratt, la propriétaire de la pension de famille que les conspirateurs ont rencontrée, est devenue la première femme exécutée par le gouvernement fédéral des États-Unis. Elle lui avait offert sa maison, sa nourriture et ses lèvres tendues. Elle a été accusée d'avoir aidé, dissimulé, conseillé et hébergé les hommes. Elle a été trouvée coupable et envoyée à la potence. Andrew Johnson, l'actuel président, aurait déclaré lors de la signature de son arrêt de mort que Surratt était celui qui "avait gardé le nid qui faisait éclore l'œuf".
  • On en sait peu sur David Herold, l'autre co-conspirateur qui s'est accroché à la potence avec Surratt, Powell et Atzerodt. Il est né de parents fortunés et a suivi des cours à la Charlotte Hall Military Academy à la fin des années 1850, où il a apparemment rencontré John Surratt, le fils de Mary. C’est lui qui a conduit Powell chez Seward. Il a également été retrouvé avec Booth lorsque les autorités les ont rattrapés.

Laissez Vos Commentaires