L'émeute de la course Tulsa largement oubliée de 1921

L'émeute de la course Tulsa largement oubliée de 1921

La banlieue de Greenwood à Tulsa, dans l'Oklahoma, a disparu durant la nuit au cours de l'été 1921. Connue sous le nom de «Black Wall Street», en raison de son statut de l'une des communautés noires les plus riches des États-Unis à l'époque, Greenwood a prospéré Communauté américaine. Mais l'arrestation d'un jeune homme afro-américain accusé d'avoir tenté de violer une femme blanche a déclenché une émeute raciale qui a fait des centaines de morts et détruit la plus grande partie de Greenwood. L’émeute raciale de Tulsa a pourtant été largement oubliée de l’histoire malgré les destructions massives et le nombre relativement élevé de morts et de blessés.

La ville de Tulsa, dans l'Oklahoma, a changé après la découverte d'un champ pétrolifère en 1905. Une ville de 10 000 habitants en 1910 a explosé pour atteindre une population de plus de 100 000 habitants à l'été 1921. Le centre-ville de Tulsa a offert aux résidents leur choix de magasins de bijoux et de meubles, pion magasins, cinémas, et même parleaseasies. La ségrégation empêchait les Afro-Américains de profiter du centre-ville de Tulsa. Greenwood prospéra donc en répondant à tous les besoins de la communauté. il avait même son propre hôpital. Il abritait également plusieurs entrepreneurs afro-américains de premier plan et fortunés. Il y avait une raison pour que cela s'appelle «le Black Wall Street».

La croissance massive de Tulsa sur une courte période a entraîné des problèmes de criminalité et de vigilance. Par exemple, en août 1920, un chauffeur de taxi blanc a été tué par balle alors que trois personnes avaient tenté de lui voler son taxi. Un jeune homme blanc du nom de Roy Belton a été arrêté et aurait avoué le crime après avoir nié avoir été impliqué. Le 28 aoûtth, le chauffeur de taxi est décédé à l'hôpital et une foule de Tulsans blancs est arrivée au palais de justice où Belton était détenu pour leur demander de leur remettre la main du shérif Belton. Il l'a fait et la foule a sorti Belton de la ville et l'a lynché sans aucune ingérence du département de police de Tulsa. En fait, la police a activement maintenu les gawkers à l'écart pendant le lynchage.

Bien que ce soit un homme blanc qui a été lynché, cet incident a encore lourdement pesé sur l'esprit des Afro-Américains de la ville. En tant que rédacteur en chef de l'un des journaux locaux appartenant à des noirs, A.J. Smitherman a souligné que, si la police n’empêcherait pas un homme blanc de se faire lyncher, quel espoir avait un homme noir emprisonné?

Le 30 mai 1921, Dick Rowland, 19 ans, et Sarah Paige, 17 ans, se sont rencontrés dans un ascenseur situé dans l'immeuble Drexel, dans la rue Main. Sarah travaillait là-bas en tant qu'opérateur d'ascenseur. Quant à la raison pour laquelle Rowland était là, on pense qu'il est venu utiliser la salle de bain au dernier étage. Normalement, c'était une salle de bains réservée aux Blancs, mais Rowland avait l'autorisation spéciale de l'utiliser car il travaillait comme cireur de chaussures à proximité. Etant donné que c’était le seul ascenseur dans le bâtiment, Sarah l’utilisait fréquemment et Rowland était connu pour avoir déjà utilisé cette salle de bains auparavant. On pense généralement que les deux, au moins, se connaissaient.

La nature exacte de ce qui s'est passé alors que les deux hommes étaient dans l'ascenseur fait débat jusqu'à ce jour. La version la plus largement acceptée des événements est que Rowland a accidentellement marché sur les pieds de l'opérateur d'ascenseur Sarah Paige ou l'a fait trébucher et l'a saisie pour rattraper sa chute. On a également supposé que les deux hommes avaient peut-être eu une relation secrète et se sont simplement disputés ce jour-là.

Quoi qu'il en soit, à un moment donné, elle a crié, ou du moins a crié, suffisamment fort pour que le commis du magasin en bas pense que Rowland a tenté de violer Paige. Le greffier a appelé la police et ils ont arrêté Rowland le lendemain matin à Greenwood. Seul le témoignage du greffier reste en l’espèce; Sarah Paige a été perdue dans les années qui ont suivi. Cependant, compte tenu de la lenteur et de la lenteur de la réaction de la police après l’interview de Paige, et du fait que nous savons qu'elle a choisi de ne pas porter d'accusations, l'incident en question n'avait probablement rien de grave.

Après la publication de Rowland, un article de journal, puis un éditorial publié peu de temps après l’arrestation, ont mis l’idée d’un lynchage dans l’esprit du public (les titres de ces articles auraient été “Nab Negro pour avoir attaqué une fille dans un ascenseur” et “To Lynch Negro Tonight ”, bien que des copies du document aient été perdues au profit de l'histoire et que le microfilm de cette édition manque curieusement les pages contenant ces articles).

Comme le dit le journal, dans la nuit du 31 maist, une foule rassemblée autour du tribunal où le département de police de Tulsa logeait Rowland. Le nouveau chef de la police, William McCullough, souhaitait éviter un autre lynchage semblable à celui qui avait eu lieu sous la surveillance de son prédécesseur. Il avait donc transféré Rowland au dernier étage du palais de justice du comté de Tulsa pour le protéger des gardes. Il a ensuite fait désactiver les ascenseurs et a placé des officiers armés dans les cages d'escalier et sur le toit pour empêcher toute personne de monter.

Vers 21 heures, un certain nombre d'anciens combattants afro-américains de la Première Guerre mondiale sont arrivés au tribunal et ont proposé d'aider le service de police à protéger Rowland de la foule. Ils sont partis après que la police ait décliné leur offre, mais leur présence a émoussé la foule autour du palais de justice. Cette foule d'environ 1 000 personnes a presque doublé de taille au cours de la prochaine demi-heure; cette fois, beaucoup d'entre eux sont armés après avoir appris qu'un groupe armé d'afro-américains s'installaient devant le tribunal.

Un deuxième groupe plus important, composé de soixante-quinze hommes afro-américains, est arrivé au tribunal plus tard dans la nuit après que des rumeurs ont circulé selon lesquelles la foule s'armait et prévoyait de prendre d'assaut le bâtiment. Ces hommes étaient également armés et ils ont de nouveau proposé d'aider la police à assurer la sécurité de Rowland. Cette offre a de nouveau été refusée.

À ce stade, une confrontation a eu lieu entre un ancien combattant noir de la Première Guerre mondiale et un homme blanc dans la foule. L'homme blanc a demandé à l'ancien combattant de remettre son revolver de service. Les deux hommes ont lutté pour le pistolet, et il a explosé. Le coup de feu a poussé la foule par-dessus bord pour attaquer le groupe d'hommes afro-américains.

Les deux groupes ont échangé des coups de feu pendant quelques secondes, mais massivement, les hommes noirs se sont rapidement retirés vers Greenwood. La foule était à leur poursuite. Les fusillades, les pillages et les incendies criminels ont tous eu lieu à Greenwood. De nombreux témoins ont également rapporté que des biplans de la Première Guerre mondiale restants avaient tiré sur des explosifs et les avaient largués sur Greenwood, bien que la police ait affirmé qu'ils avaient été envoyés uniquement pour avoir une meilleure idée de ce qui se passait dans le «soulèvement nègre».

Mary J. Parrish a ensuite raconté son expérience devant la commission d’État faisant état de l’émeute raciale de Tulsa (page 73):

Je n’ai pas pris le temps de me procurer un chapeau pour moi ou mon bébé, mais je suis parti au nord de Greenwood, sous une pluie de balles tirée par la mitrailleuse située dans le grenier et par des hommes qui entouraient rapidement le quartier. Voyant qu'ils se battaient dans une situation désavantageuse, nos hommes s'étaient réfugiés dans les bâtiments et ailleurs, loin de la vue de l'ennemi.

Des milliers d'Afro-Américains, pour la plupart non impliqués dans les émeutes, ont été arrêtés et placés sous garde «protectrice» dans des lieux tels que le stade de baseball local pendant une semaine avant d'être libérés. Pour la plupart d'entre eux, quand ils ont finalement été libérés, ils ont constaté qu'ils n'avaient plus de maison à Greenwood.

Presque chacun des trente-cinq blocs qui composaient Greenwood avait été brûlé. Les maisons et les commerces ont été détruits. Le total généralement accepté est de 1 256 lieux de résidence, 191 entreprises ont été détruites et 215 autres ont été pillées, laissant environ 10 000 Noirs à la rue.

Le nombre de morts serait de 55 à 300 morts. Parce qu’un grand nombre d’Afro-Américains ont été enterrés dans des fosses communes ou non marquées, le total exact n’est pas connu aujourd’hui. On sait qu'environ 800 personnes ont été admises pour blessures dans les hôpitaux blancs de la région. La plupart d'entre elles auraient été blanches, car les Noirs n'auraient probablement pas été autorisées. L'hôpital noir ayant été détruit, aucune information sur les blessures subies par la population noire n'est connue.

Pour sa part, Maurice Willows, un employé local de la Croix-Rouge, a déclaré qu’au moins 300 Noirs avaient été tués. Il a également signalé qu'il y avait une hâte d'enterrer les corps pour cacher les numéros. Comme beaucoup de Noirs ont fui la région complètement après, il était presque impossible de déterminer qui était porté disparu et qui était mort juste après. Peu après, des efforts concertés ont également été déployés pour dissimuler le fait que quelque chose s'était passé.

L’émeute raciale de Tulsa et les dégâts qu’elle a causés n’ont tout simplement pas été abordés depuis plusieurs décennies. Des journalistes et des universitaires ont été menacés lorsqu'ils ont tenté de publier des entretiens avec des survivants des émeutes. L'émeute était un sujet tabou jusqu'à ce qu'une commission formée par l'État d'Oklahoma en 1997 rédige un rapport recommandant que des réparations soient versées aux survivants et à leurs descendants.

Quant à Dick Rowland, il a été gardé en sécurité dans la prison du comté jusqu'à la fin des émeutes, puis libéré. Inutile de dire qu'il s'est immédiatement éloigné de Tulsa et n'est jamais revenu.

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