Il suffit d’avoir encore une tentative - L’incroyable histoire du 300 km de l’Antarctique Trek de Douglas Mawson

Il suffit d’avoir encore une tentative - L’incroyable histoire du 300 km de l’Antarctique Trek de Douglas Mawson

Un jour antarctique brutal en janvier 1913, sans nourriture, sans chien, sans transport ni compagnie, affamé, couvert de plaies ouvertes et la plante de ses pieds attachée à son corps avec seulement du ruban adhésif, le géologue australien et explorateur Douglas Mawson, âgé de 30 ans La seule motivation qui restait pour continuer à travailler était de laisser son journal dans un endroit où les chercheurs pourraient éventuellement le trouver.

Le voyage de Mawson à travers l’enfer avait ironiquement commencé de manière plutôt auspicieuse. En tant que chef de l’expédition antarctique australasienne, Mawson et son équipage de 31 hommes ont atterri le 8 janvier 1912 à un endroit qu’ils ont appelé Cape Denison, dans la baie de Commonwealth, qui s’est révélé être l’endroit le plus venteux de la planète au niveau de la mer. les vents soufflent à 80 km / h (50 mi / h). L'équipage y établit une base, essentiellement une cabane sur un cap rocheux, ainsi qu'un autre à l'ouest sur la banquise Queen Mary Land. Leur navire de secours, le Aurore, ne devait pas revenir avant le 15 janvier 1914.

Bien approvisionnés, les hommes ont survécu à l’hiver prochain, avec des blizzards accompagnés de vents atteignant des vitesses de près de 200 mph (322 km / h). Mawson a déclaré avoir été obligé de sortir dans certains de ces endroits: «Un plongeon dans les tampons assourdissants du tourbillon de tempête sur les sens est une impression indélébile et affreuse rarement égalée dans toute la gamme de l'expérience naturelle. Le monde est vide: effroyable, féroce et effroyable. Nous trébuchons et luttons à travers la tristesse stygienne; le souffle impitoyable - un incubus de vengeance - coups de couteau, buffets et gèle; la dérive aveuglante et des étranglements. "

Alors que l'année avançait et que les tempêtes diminuaient, ils se préparèrent à profiter du été relativement agréable de l'Antarctique, qui dure de la fin novembre au mois de février, pour explorer le territoire environnant jusque-là inexploré. Divisé en huit équipes de 3 hommes (l’équipage restant restant pour s'occuper des camps), le Parti extrême-oriental de Mawson comprenait un champion suisse de ski, Xavier Mertz, âgé de 29 ans, et un membre du Royal Fusiliers britannique, âgé de 25 ans. Belgrave Ninnis.

Parti le 10 novembre 1912, la fête de Mawson s’amusait bien et un mois plus tard, ils se trouvaient à 300 milles du camp Denison. Après avoir traversé deux glaciers et des dizaines de crevasses meurtrières (où de minces ponts de neige recouvraient et dissimulaient souvent le gouffre en contrebas), les hommes commençaient à songer à rentrer (ils devaient rentrer au plus tard le 15 janvier, lorsque l’Aurore arriverait à Les ramasser). Mais la tragédie a frappé le 14 décembre 1912.

Vers midi, Mertz, qui éclairait les deux autres qui conduisaient des traîneaux tirés par des Huskies, s’arrêta et signala qu’une autre crevasse était sur leur chemin. En tête, Mawson n'a pas eu de difficulté à traverser un pont de neige découvert, puis a jeté un coup d'œil en arrière pour s'assurer que Ninnis avait ajusté son parcours pour suivre la route sécurisée derrière lui. Il avait.

S'appuyant sur lui et faisant face à l'avant, Mawson fut surpris de constater que Mertz s'était arrêté et se dirigeait vers lui, l'air alarmé. Rétrospectivement, Mawson fut choqué de ne voir aucun signe de Ninnis, de son traîneau ou de ses six chiens. De retour à pied aux côtés de Mertz, les deux hommes ont rapidement atteint un trou de 11 pieds dans la surface de la neige, avec deux séries de pistes menant à celle-ci, et une seule s’éloignant.

À tour de rôle, ils se sont adossés au bord délicat du trou et se sont penchés sur le bord pour tenter de retrouver leur compagnon. Cependant, le seul survivant qu'ils ont vu était un chien souffrant, ainsi qu'un mort, tous deux à environ 150 pieds sous la surface. Malgré trois heures d'appels et d'écoutes désespérés, il n'y avait aucune trace de Ninnis et, avec trop peu de corde pour atteindre même l'étagère de 150 pieds, ils ont dû accepter que Ninnis soit perdu.

Une mauvaise planification a aggravé les choses. Vous voyez, plutôt que de répartir équitablement les provisions entre les deux traîneaux, le traîneau des Ninnis contenait leur tente pour trois personnes, la nourriture de la plupart des gens (toutes des rations sauf 10 jours), toute la nourriture pour chiens et leurs six meilleurs chiens. .

Les hommes ont transformé leurs coureurs de luge, les skis de Mertz et une couverture de tente de rechange en une tente improvisée et exiguë. Ils ont passé cette première nuit désespérante à planifier leur retour.

Au cours des premiers jours, alors qu'ils et les chiens étaient encore relativement bien nourris, ils ont passé du bon temps sur le chemin du retour. Cependant, entre la nourriture limitée et l'effort constant, pendant les semaines restantes de décembre, leurs huskies ont commencé à chuter d'épuisement. Comme chaque chien ne pouvait plus courir, il était placé sur le traîneau et emporté jusqu'au campement. Une fois que les hommes ont campé pour la nuit, le chien devenu inutile a été tué et dépecé, sa viande et ses abats servant de nourriture aux hommes, tout ce qui restait étant donné aux chiens restants. Rien n'a été gaspillé. Même les pattes trempées des chiens ont finalement été cuites et mangées.

Malheureusement pour la paire, ils ne savaient pas que le foie de Husky était extrêmement riche en vitamine A (un nutriment qui en quantités excessives pouvait entraîner de graves problèmes de santé) et ils ont gardé ce choix pour eux-mêmes.

Les deux hommes ont bientôt eu un chien, alors ils se sont attelés et ont également commencé à tirer avec elle à travers la neige profonde et dure.Ne gardant que le matériel de base, ils ont jeté leur fusil, leurs coureurs supplémentaires, leur corde alpine et même la caméra et le film avec lesquels ils avaient l'habitude de commémorer leur voyage.

Seize jours après le retour et un peu plus de la moitié du chemin, Mawson a déclaré: «Xavier off colour. Nous avons parcouru 15 milles en nous arrêtant vers 9 heures. Il se retourna - toutes ses affaires étaient très mouillées. La dérive continue ne laisse aucune chance de sécher, et notre équipement est déplorable. La tente a coulé terriblement, recouverte de glace.

Émacié et souffrant apparemment d’hypervitaminose A, Mertz a rapidement commencé à décliner; le 5 janvier 1913, au moins légèrement délirant, dans le but de prouver à Mawson que ses doigts n'étaient pas gelés, il mordit en fait le bout de son doigt. Peu après, il refusa d'aller plus loin.

Mawson ne laissa pas Mertz derrière et le persuada de monter sur le traîneau, désormais tiré uniquement par lui-même.

Même s’ils avaient parcouru les deux tiers du chemin du retour, le 7 janvier 1913, il leur restait encore 100 milles à parcourir et Mertz en était à ses dernières heures. Mawson a déclaré,

Au cours de l'après-midi, il a plusieurs crises et il délire, il remplit à nouveau son pantalon et je nettoie pour lui. Il est très faible, devient de plus en plus en délire, parle rarement de manière cohérente. À 20 heures, il déloge et casse une perche de tente. Je le tiens, puis il devient plus paisible et je le mets doucement dans le sac. Il meurt paisiblement vers 2 heures du matin, le 8. Il avait perdu toute la peau de ses jambes et de ses parties intimes. Je suis dans le même état et mal au doigt, je ne guéris pas.

Désormais seul dans l'un des endroits les plus solitaires de la planète, Mawson a fabriqué un cairn en blocs de neige pour Mertz, a coupé le traîneau en deux et a construit une «voile» en manteau de Mertz et dans un autre vêtement restant. ses cheveux tombent en touffes, sa peau se décolle de ses jambes et des plaies ouvertes sur son visage et son corps. Quelques jours plus tard, il a également découvert avec horreur que la plante de ses pieds s'était détachée, mais, toujours persistant, il les a collés, en portant plusieurs paires de chaussettes en laine et en y adhérant.

À 80 milles de l’aéroport et à quelques jours seulement du rendez-vous de l’Aurora pour le 15 janvier, les chances de Mawson semblaient de plus en plus sombres lorsqu’une autre catastrophe s’est produite. Brisant un pont, il se retrouva suspendu à son traîneau au-dessus d'une crevasse mortelle, empêché de tomber uniquement par sa corde d'attelage.

Heureusement, le traîneau était fermement collé et la corde avait régulièrement des nœuds le long de ses 14 pieds de longueur. Convoquant ses dernières forces, Mawson se précipita pour le premier nœud, attrapa et releva son corps. Répétant l'exploit encore et encore, alors que sa force physique et mentale était épuisée, Mawson atteignit finalement le bord de la crevasse - à quel point il glissa et replongea, encore une fois sauvé par son harnais.

Émotionnellement, au sens figuré et littéralement au bout du rouleau, Mawson envisageait de se délier et de mettre fin à ses jours en tombant dans la crevasse.

En bas se trouvait un gouffre noir. Épuisé, faible et glacé (mes mains étaient nues et des kilos de neige avaient pénétré à l'intérieur de mes vêtements), je restais accrochée avec la ferme conviction que tout était fini sauf le passage. Ce ne serait que le travail d'un moment pour échapper au harnais, alors toute la douleur et le travail seraient terminés.

Mais il a ensuite rappelé un verset du poème de Robert Service, Le quittter: “Encore une tentative - il est très facile de mourir, c’est le plus difficile de rester en vie.”

En lui donnant «un dernier effort énorme», Mawson a encore grimpé la corde. «Ma force diminuait rapidement. dans quelques instants, il serait trop tard. La lutte a pris du temps, mais par miracle, je suis remonté lentement à la surface. Cette fois, j'ai émergé les pieds en premier… et je me suis poussé dehors… Puis la réaction est venue et je ne pouvais rien faire pendant une bonne heure… »

Et plus tard, «Je suis restée dans le sac pendant des heures, en repassant dans ma mémoire tout ce qui se trouvait derrière et les chances du futur. Je semblais être seul sur les grandes rives du monde… Ma condition physique était telle que je pouvais craindre de m'effondrer à tout moment… Plusieurs de mes orteils ont commencé à noircir et à s'infecter près des extrémités et les ongles se sont détachés. Il semblait y avoir peu d'espoir… Il était facile de dormir dans le sac et le temps était cruel dehors… »

En supposant que Aurore déjà parti et croyant qu’il était condamné, Mawson poursuivit avec le mince espoir d’atteindre un endroit où il pourrait quitter son journal et celui de Mertz, afin que d’autres puissent apprendre leur destin.

Pourtant, l’espoir renaît de nouveau le 29 janvier 1913 lorsque Mawson découvre une réserve de nourriture recouverte de tissu avec une note de membres de son parti qui recherchaient son petit groupe, parti seulement quelques heures auparavant. Au-delà de la nourriture, la note indiquait que l’Aurora l’attendait toujours.

À seulement 28 milles du camp Denison, il lui a encore fallu 10 jours pour atteindre la base, en partie à cause de son état toujours affaibli, malgré le ravitaillement supplémentaire, mais également à cause d’une tempête de neige qui l’a empêché de rester dans une grotte pendant presque semaine à quelques kilomètres du camp principal. Quand il sortit de la grotte et effectua la dernière poussée vers le navire en attente, il vit la vue. Aurore au loin, il s'en allait… Il l'avait ratée en quelques heures seulement.

Mais ce n'était pas la fin. Six de ses collègues s'étaient portés volontaires pour rester à la recherche de la partie disparue. À l’arrivée de Mawson, le petit groupe a tenté de rappeler l’Aurora au moyen d’un télégraphe sans fil mais, en raison de la détérioration constante des conditions météorologiques, le navire ne pouvait ni revenir ni rester.

Forcés de passer un autre hiver sur le continent gelé, le groupe bien approvisionné a bien utilisé son temps, en effectuant des recherches scientifiques supplémentaires, notamment en étudiant l'Aurora Australis (voir: Quelles sont les causes des feux nord et sud), en cartographiant davantage la région et en les premières météorites en Antarctique, entre autres. Tout au long de ce processus, ils ont pu communiquer avec le monde extérieur en expérimentant des transmissions sans fil à longue portée.

Malgré le travail et les fournitures abondantes, il a fallu un certain temps à Mawson pour se remettre mentalement de son épreuve. Il a déclaré: «Mes nerfs sont dans un état très grave et je me sens très mal à la base de la tête. Je crains de pouvoir quitter mon rocker très bientôt. Mes nerfs ont évidemment eu un très grand choc. "

Mawson rentre en Australie en février 1914. Pour son travail d'exploration de l'Antarctique, il reçoit la médaille d'or du fondateur en 1915 et la médaille du centenaire de David Lingstone en 1916. Il écrit également un récit fascinant de son calvaire en 1915, La maison du blizzard. (Un récit plus récent de l’expédition de Mawson a été publié en 2013 par David Roberts: Seul sur la glace: La plus grande histoire de survie de l'histoire de l'exploration.)

Il s'est marié et a été fait chevalier en 1914, a été commandant dans l'armée britannique pendant la Première Guerre mondiale, est devenu professeur à l'Université d'Adélaïde et est même retourné en Antarctique en 1929-1931. Il est décédé des suites d'un accident vasculaire cérébral le 14 octobre 1958 à l'âge de 76 ans. On retrouve aujourd'hui son visage sur le billet de banque australien de cent dollars.

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