23 janvier: l’un des derniers cas de "témoignage d’un fantôme" devant un tribunal américain a eu lieu dans le meurtre d’Elva Zona Heaster

23 janvier: l’un des derniers cas de "témoignage d’un fantôme" devant un tribunal américain a eu lieu dans le meurtre d’Elva Zona Heaster

Ce jour dans l'histoire: 23 janvier 1897

En ce jour de l'histoire, 1897, Elva Zona Heaster fut retrouvée morte chez elle, apparemment de cause naturelle. Son corps a été découvert par un garçon envoyé chez lui par son mari, Erasmus Stribbling Trout Shue (aussi appelé «Edward»), qui venait de passer quelques mois à peine. Shue avait envoyé le garçon à la maison pour demander à Elva si elle avait besoin de quoi que ce soit avant de rentrer chez lui d'où il travaillait comme forgeron. Lorsque le docteur, le Dr Knapp, vint examiner le corps une heure plus tard environ, Shue l'avait déjà lavé et habillé pour l'inhumation. Plus précisément, il l'a revêtue d'une robe à col haut et a placé un voile sur son visage.

Le Dr Knapp examina le corps brièvement, mais fut empêché par le fait que Shue se cachait la tête et pleurait et ne voudrait pas la laisser partir pour laisser le médecin examiner sa tête et son cou. Lorsque le médecin a essayé, Shue est devenu violent et le médecin est parti, ne trouvant rien de fondamentalement faux dans le corps des parties qu'il pouvait examiner et, puisqu'il la traitait déjà depuis quelques semaines pour «trouble féminin», il a assumé la mort. était liée à la cause du décès, la qualifiant initialement de «perte éternelle», puis «d’accouchement», ou plus précisément de complications liées à la grossesse.

Elva a rapidement été enterrée, mais pas avant que les gens ne commencent à remarquer que Shue continuait de prêter une attention particulière à la région de sa tête et s'animait lorsque les gens essayaient de s'en approcher. Il a également enveloppé autour de son cou une écharpe qui ne correspond pas à la robe de cérémonie, mais a dit aux gens que c’était sa préférée, alors il la voulait enterrée. En plus de cela, il lui mit des objets autour de la tête, comme un oreiller et un drap roulé, en disant aux gens qu'il le faisait pour pouvoir se reposer plus à l'aise dans la mort.

Mary Jane Heaster, la mère d’Elva, n’a jamais aimé Shue et a été convaincue dès le début qu’il avait assassiné Elva, mais comme il n’y avait pas de preuve directe à ce moment-là que Elva avait été assassiné, le corps avait de toute façon été enseveli. Mary Heaster a alors prié pendant environ un mois pour que sa fille lui apparaisse et lui dise comment elle était morte. Finalement, après un mois de prière, Heaster a affirmé que sa fille lui était apparue quatre nuits de suite, lui disant que Shue l'avait assassinée en l'étouffant et en se cassant le cou parce qu'elle n'avait pas cuisiné de viande pour le dîner la nuit de sa mort.

Après quatre nuits de cela (on se demande pourquoi la première nuit n’a pas été suffisante), Heaster est allé parler à John Alfred Preston, le procureur local. Elle lui a dit que sa fille lui était apparue et ce que le fantôme avait dit. Comme vous vous en doutez bien entendu, Preston n’a pas trop insisté sur son témoignage, mais elle a interrogé le Dr Knapp sur les circonstances de la mort d’Elva. Lorsqu'il a appris que le Dr Knapp n'était pas en mesure d'examiner complètement le corps à cause de la violence de Shue, Preston a repris la procédure et a rouvert le dossier.

Quelques jours plus tard, le corps a été exhumé avec de fortes objections par Shue et une autopsie a été effectuée. Au début, tout semblait normal jusqu'à ce que les médecins lui coupent une incision à l'arrière de la tête et du cou. Ce qu’ils ont découvert, c’est que le cou de l’Elva avait été brisé, en particulier aux première et deuxième vertèbres. Ils ont en outre découvert que sa pipe à vent avait été écrasée et qu'il y avait des traces de doigts autour du cou.

À ce stade, il était clair qu'Elva avait été assassinée et les soupçons revenaient naturellement au mari à cause de son comportement après sa mort concernant son cou, mais il n'existait toujours aucune preuve tangible du fait qu'il avait été l'auteur du meurtre. En effet, on pourrait penser que sa mère, qui a décrit exactement comment sa fille était morte avant l'autopsie, pourrait être tout aussi plausible d'un suspect que son mari. De plus, la mère, connue pour mépriser le Shue, avait peut-être eu l’intention de donner l’impression qu’il avait commis le meurtre afin de l’encadrer. Des preuves ultérieures, cependant, feraient plus nettement pointer du doigt Shue et la mère n’a jamais été suspectée, les habitants de la ville ayant généralement cru en son histoire fantôme.

Ce qui a été vite appris, c'est que Shue avait déjà été marié. Le premier mariage s'est terminé par un divorce alors que Shue était en prison pour avoir volé un cheval. Allie Estelline Cutlip, cette femme, a également affirmé que Shue était extrêmement violente et la battait fréquemment pendant leur mariage. Ensuite, Shue a épousé une femme du nom de Lucy Ann Tritt. Ce mariage a pris fin huit mois à peine après la mort de Tritt, qui se serait trouvé dans des circonstances mystérieuses. Bizarrement, Shue s'est également vanté en prison d'avoir prévu d'épouser sept femmes au cours de sa vie. Cependant, même avec la mort mystérieuse de son épouse précédente et ses nombreuses violences, il n’existait toujours aucune preuve tangible de ce qu’il était réellement celui qui avait brisé le cou d’Elva et écrasé sa trachée. En tant que tel, il a plaidé non coupable.

Au cours du procès, le procureur a tenté d’éviter d’évoquer le «témoignage du fantôme», car il ne pouvait pas être utilisé comme preuve, il aurait simplement été jeté à la porte en raison de son ouï-dire. Cela a également rendu Mary Jane Heaster un peu folle; par conséquent, son témoignage contre Shue pourrait être invalidé aux yeux du jury si cette histoire devait être évoquée. Le procureur a toutefois eu de la chance que l'avocat de Shue pense dans le même sens. Ainsi, il a soulevé la question du témoignage du fantôme lors du contre-interrogatoire de Heaster afin de la rendre folle.

Malheureusement pour lui, l'histoire de Mary Jane Heaster a été racontée avec une telle véhémence et une telle crédibilité que le jury a semblé l'acheter. Il a rapidement abandonné cette ligne de questionnement et l'a renvoyée. Parce que la défense avait évoqué le témoignage du fantôme et que le procureur n'avait soulevé aucune objection pour des raisons évidentes, le juge a décidé de le permettre et n'a pas dit au jury de ne pas tenir compte du témoignage du fantôme. Ainsi, malgré l'absence de toute preuve directe et tangible, Shue a été reconnu coupable du meurtre d'Elva Heaster et condamné à la prison à vie (bien que dix des jurés aient voté pour qu'il soit pendu).

Peu de temps après, une foule se forma pour sortir Shue de la prison, puis le pendre, mais un homme du nom de George M. Harrah en informa le shérif. Le shérif a ensuite enlevé Shue de la prison et l'a caché quelque part dans les bois. Il est ensuite retourné à la prison et a été en mesure de dissoudre la troupe d'une trentaine d'hommes.

L’état de Virginie occidentale a mis en place une borne près du cimetière où est enterrée Elva Zona Heaster, dans laquelle il est indiqué ce qui suit:

Dans le cimetière voisin, la sépulture est Zona Heaster Shue. Sa mort en 1897 était présumée naturelle jusqu'à ce que son esprit apparaisse à sa mère pour décrire comment elle a été tuée par son mari Edward. Une autopsie sur le corps exhumé a vérifié le récit de l'apparition. Edward, reconnu coupable de meurtre, a été condamné à la prison d'État. Seul cas connu dans lequel le témoignage d'un fantôme a contribué à condamner un meurtrier.

Les preuves spectrales ont également été acceptées et utilisées par la cour, sous l’autorité du juge en chef William Stoughton, lors des procès pour sorcières de Salem.

[Image via Shutterstock]

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