Inventer des livres électroniques

Inventer des livres électroniques

Saviez-vous que, bien que les boîtes de conserve aient été inventées en 1810, l’ouvre-boîte n’a été inventé qu’en 1855? Si vous lisez ceci sur un iPad ou un Kindle, vous serez peut-être surpris d'apprendre que les livres électroniques ont une histoire similaire: ils sont plus anciens que les lecteurs de livres électroniques depuis plus de 30 ans.

CHAPITRE UN

Michael Hart était étudiant de première année à l'université de l'Illinois à Urbana-Champaign à l'été 1971. C'était un bricoleur de toute une vie, le genre de personne qui, même à l'âge de sept ans, avait été assez habile pour démanteler le comportement de ses parents. Téléviseurs et radios pour voir comment ils fonctionnaient… puis les remettre ensemble.

Cet été-là, deux amis de l’université ont réussi à lui trouver un compte sur une machine plus compliquée que tout ce avec quoi il avait été bricolé: un ordinateur central Xerox Sigma V, intégré au laboratoire de recherche sur les matériaux de l’université. Contrairement à la plupart des ordinateurs de l’époque, au lieu d’être une île en soi, il était relié à une centaine d’ordinateurs universitaires et militaires répartis dans le pays. Ils faisaient partie d'un réseau appelé ARPANET (réseau de projets de recherche avancés), prédécesseur de l'Internet.

QUELQUE CHOSE DE SPÉCIAL

Hart a eu sa première chance d'essayer l'ordinateur central le 4 juillet de la même année. La plupart des utilisateurs passaient leur temps à écrire des programmes, mais Hart fut tellement impressionné par l’opportunité qu’il décida pour une fois de ne pas bricoler. Raison: il pensait que tout programme écrit serait bientôt obsolète et il voulait créer quelque chose de plus durable. Mais quoi?

Il obtint sa réponse lorsqu'il chercha quelque chose à manger dans son sac à dos. À côté des snacks, il y avait dans son sac une copie commémorative de la déclaration d'indépendance, quelque chose que son supermarché donnait lors d'une promotion du 4 juillet. "J’ai eu un" moment d’ampoule "", a-t-il raconté lors d’une interview en 2002. «J'ai réfléchi pendant un moment pour voir si je pouvais trouver quelque chose que je pourrais faire avec l'ordinateur qui serait plus important que de taper dans la déclaration d'indépendance, quelque chose qui serait toujours là cent ans plus tard - mais je ne pouvais pas venir avec quoi que ce soit. »Il a donc saisi à la main l’ensemble du document, soit ses 1 458 mots.

ÂGE DE PIERRE

Pour quiconque n’était pas programmeur informatique au début des années 70, il était peut-être difficile de comprendre à quel point les supercalculateurs étaient primitifs, même à la pointe de la technologie, à cette époque. Le mainframe Xerox Sigma V coûte 300 000 $ (pour cela, vous avez un disque dur de 3 mégaoctets) et remplit une pièce entière. Mais il n’avait pas d’écran d’ordinateur ni de clavier. Hart devait faire sa dactylographie sur une autre machine, appelée téléscripteur, conçue pour envoyer des messages dactylographiés sur des lignes télégraphiques, afin que les opérateurs télégraphiques n’aient pas à apprendre le code Morse. La machine de télétype convertit le texte en code informatique en perforant des trous dans un ruban de papier, que Hart introduisit ensuite dans l'ordinateur principal. ET PARCE QUE LES ORDINATEURS DE CES JOURS NE SAURAIENT PAS ASSURER LA RECONNAISSANCE DES LETTRES EN MINUSCAL, HART AURA DIT Taper LA DÉCLARATION TOTALE DE L’INDÉPENDANCE DES LETTRES UPPERCASE.

Lorsqu'il a terminé, le document avait une taille de 5 kilo-octets (environ un sixième de la taille d'un document vierge d'une page créé dans Microsoft Word aujourd'hui). Il prévoyait d’en envoyer une copie à tous les utilisateurs du réseau, mais un collègue l’a averti que l’envoi d’un document volumineux planterait ARPANET en entier. Hart a donc posté un avis indiquant aux autres utilisateurs où sa version électronique de la Déclaration d'indépendance (ou «livre électronique», comme il l'appelait) était stockée dans le système, au cas où quelqu'un voudrait y accéder. Six utilisateurs ont fait.

BOOKMAKER

Il avait fallu pas mal de travail pour taper la déclaration d'indépendance dans l'ordinateur central, mais une fois le travail terminé, Hart pensa que sa version de livre électronique resterait disponible pendant des décennies, voire des siècles, à venir. Il a été entré à l’aide d’un simple code appelé ASCII (Code américain normalisé pour l’échange d’informations), que plus de 99% des ordinateurs pouvaient comprendre, même en 1971. Près d’un demi-siècle plus tard, les fichiers ASCII pouvaient toujours être lus par plus de 99% de tous les ordinateurs, rendant l'ASCII plus compatible que tout autre système de codage jamais créé. Loin d’être obsolètes, le livre électronique original de la Déclaration d’indépendance de Hart est aussi lisible par les ordinateurs modernes que par les ordinateurs plus anciens, bien qu’il ait depuis été modifié dans des lettres plus simples pour le rendre plus facile à lire.

Pourquoi arrêter avec un seul livre électronique? En 1972, Hart a rédigé une version électronique de la Déclaration des droits. Pour 1973, il a tapé le reste de la Constitution américaine. En 1974, il a commencé à travailler sur les divers livres de la Bible King James, qui étaient assez petits pour tenir sur une disquette standard. Hart collait à des textes d’intérêt historique et suffisamment petits pour tenir sur une seule disquette, non seulement parce qu’ils étaient plus faciles à taper, mais aussi parce qu’à l’époque, l’un des seuls moyens de transférer des fichiers entre utilisateurs d’ordinateur consistait à envoyer des disquettes. disques par la poste. Les livres électroniques de Hart devinrent des documents dans ce qu’il nomma «Projet Gutenberg», d’après l’imprimeur allemand Johannes Gutenberg, qui avait inventé la première presse à imprimer à caractères mobiles dans les années 1450. La presse de Gutenberg avait déclenché une révolution dans l’apprentissage en abaissant le coût des livres à un niveau abordable pour les citoyens.Hart espérait accomplir une tâche similaire avec le projet Gutenberg. Il voulait que les gens puissent se procurer des livres importants pour un coût minime, voire nul.

Lentement

C’est ainsi que le projet Gutenberg a progressé pendant près de 20 ans: Michael Hart, assis seul devant un clavier, saisissant manuellement le texte d’un livre électronique après l’autre pendant son temps libre. Le discours inaugural de John F. Kennedy en 1961 était le livre électronique n ° 3, celui de Gettysburg n ° 4. Il lui fallut jusqu'en 1989 pour entrer dans tous les livres de la Bible King James (qui composaient ensemble le livre électronique n ° 10, publié en août de la même année).

Les aventures d'Alice au Pays des Merveilles était # 11. Publié en janvier 1991, il s’agissait du livre électronique le plus populaire du projet Gutenberg, car c’était un ouvrage littéraire que les gens voulaient lire, pas seulement un document historique important. La popularité de Les aventures d'Alice au Pays des Merveilles, A déclaré Hart plus tard, a provoqué «la lumière dans ma tête» et il a commencé à inclure davantage d’œuvres littéraires dans ses sélections du Projet Gutenberg. Tous les titres qu'il avait choisis avaient une chose en commun: ils appartenaient tous au domaine public, ce qui signifiait qu'ils étaient suffisamment âgés pour que leurs droits d'auteur soient expirés. S'ils n'avaient pas été dans le domaine public, il aurait été illégal pour Hart de faire et de distribuer des copies sans la permission des auteurs ou de leurs éditeurs.

Compte tenu de la lenteur des progrès accomplis après 18 ans d’efforts, pratiquement personne autre que Hart n’aurait pu imaginer que son projet serait un projet ambitieux. Le Père David Turner, aumônier de l’Université de l’Illinois, est une des personnes qui a fini par croire au projet. Turner, un moine bénédictin, a persuadé le Illinois Benedictine College de nommer Hart au poste de professeur auxiliaire au collège et de lui verser une allocation de 1 000 $ par mois pendant plusieurs années. Cela donnait à Hart de l'argent qu'il pourrait utiliser pour le projet et une influence professionnelle qui l'a aidé à recueillir des fonds supplémentaires auprès d'autres donateurs. L'Université de l'Illinois lui a également fourni un compte Internet gratuit.

ACCÉLÉRANT

Les développements technologiques à la fin des années 1980 ont également contribué à accélérer le rythme. Les améliorations apportées aux scanners de documents et au logiciel de reconnaissance optique des caractères (OCR) ont permis de numériser les livres dans des ordinateurs page par page au lieu d’avoir à taper les mots manuellement. Et la popularité croissante du World Wide Web au milieu des années 90 a permis à Hart de recruter de plus en plus de volontaires. Il lui avait fallu 18 ans pour créer lui-même les dix premiers livres électroniques du projet Gutenberg, mais en 1991, il était en mesure de se fixer comme objectif d'ajouter un nouveau livre électronique à la collection et de doubler le taux de production chaque année. les prochaines années. Il était capable d'atteindre les deux objectifs. Le projet Gutenberg a ajouté des livres à raison de deux livres par mois en 1992, quatre par mois en 1993 et ​​huit par mois en 1994. Cette année-là, le projet Gutenberg s’autofinançait pour la première fois en recueillant suffisamment d’argent pour couvrir tous ses besoins. de ses coûts d'exploitation. À ce moment-là, Hart avait estimé qu'il avait dépensé environ 100 000 $ de son propre argent pour le projet.

Le projet Gutenberg a doublé son rythme de production à 16 livres par mois en 1995, puis à 32 livres par mois - plus d’un livre par jour - en 1996. Il a maintenu ce rythme pendant le reste de la décennie; en décembre 2000, l’armée de volontaires de Hart avait porté la collection de livres électroniques du Projet Gutenberg à plus de 3 000 titres.

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L’année 2000 a marqué un autre développement, une évolution qui a permis d’accélérer encore la croissance du projet Gutenberg. À la fin de cette année, Charles Franks, un fan, a lancé un site Web intitulé Distributed Proofreaders. Ce site Web permettait à plusieurs visiteurs de relire simultanément des pages numérisées de livres électroniques, ce qui réduisait le temps nécessaire pour préparer un brouillon en vue de sa publication finale. Résultat: la production de livres électroniques a grimpé en flèche et en 2004, le projet Gutenberg ajoutait 338 titres par mois, soit plus de dix nouveaux titres par jour. Et la majorité de ces titres ont été produits avec l’aide des volontaires sur le site Web Distributed Proofreaders.

L’un des objectifs de Michael Hart pour le projet Gutenberg était qu’il puisse continuer à fonctionner après qu’il n’ait plus été là pour le diriger. Il est décédé d’une crise cardiaque en septembre 2011 à l’âge de 64 ans. Mais comme il l’espérait, le projet Gutenberg continue à faire son chemin: aujourd’hui, plus de 50 000 livres électroniques peuvent être téléchargés gratuitement, y compris les titres dans toutes les principales langues européennes, ainsi que le chinois, le sanscrit, l'hébreu ancien, le maori et même l'espéranto. Pendant près de deux décennies, le projet Gutenberg n’était qu’un rêve chimère, mais aujourd’hui, il est difficile d’imaginer Internet sans lui. En 2015, le projet Gutenberg avait pour mission de produire 10 millions de livres électroniques dans chacune des 100 langues différentes, soit un milliard de livres électroniques en tout. Compte tenu du succès qu’ils ont déjà eu, il est difficile d’imaginer qu’ils n’y parviendront pas, peut-être beaucoup plus tôt que prévu.

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