L'invention de la machine à sous

L'invention de la machine à sous

L’histoire de la machine à sous en est une d’intrigues, de vols, de controverses et de meurtres. Ok, pas un meurtre, mais tout le reste. Et ça commence en Bavière….

Augustinus Charles Fey était le plus jeune de seize enfants né en 1862 dans le petit village de Vohringen, en Bavière, qui se trouve au bord des Alpes. Très tôt, il a montré un intérêt pour la mécanique, suivant les traces de ses frères et travaillant dans une usine d’outils agricoles à Munich. A quinze ans, August se met en route (apparemment effrayé par son père et ne veut pas servir dans l'armée) et traverse l'Europe. Il s’est arrêté en France pendant environ trois ans en tant que fabricant d’interphones, puis dans un chantier naval britannique (environ 750 milles et une chaîne anglaise loin de chez lui), où il s’est établi pendant cinq ans en tant que fabricant d’instruments nautiques. .

Plusieurs années auparavant, l’oncle d’August (frère de sa mère) s’était établi et s’était installé dans le New Jersey. La famille a reçu des lettres de lui parlant de la fortune et de la bonne vie offerte par l'Amérique. Donc, August économise son argent et fait le pèlerinage aux États-Unis. Il est arrivé dans le New Jersey et a vécu avec la famille de son oncle à Hoboken (le lieu de naissance du baseball), mais a rapidement pris la décision de s’essayer à l’ouest dans la ville sans foi ni loi de San Francisco. Il y arriva environ en 1884/1885, vers 23 ans, au moment même où la ville tentait de se changer, pour le meilleur et pour le pire.

En 2013, des cartes de San Francisco ont été découvertes à partir de la fin du 19ème siècle. Ces cartes montraient de nombreuses salles de jeux, des fumeries d'opium et des maisons closes disséminées dans la ville, chaque lieu étant desservi par un vice-code de couleur. Malgré cela, le gouvernement local et la police ont peu fait pour remédier à ces établissements illégaux.

Dans cet environnement, Fey a utilisé ses compétences de mécanicien et a trouvé un emploi chez California Electric Works (devenu plus tard Western Electric, qui a disparu depuis 1995). Il travaillait comme facteur d'instruments et, ce faisant, se liait d'amitié avec un contremaître allemand, Theodore Holtz, qui reviendra dans cette histoire plus tard. C'est également à cette époque qu'il a rencontré Marie Christine Volkmar, fille d'un propriétaire de magasin de cigares, dont il est tombé amoureux.

Malheureusement, il a contracté sa consommation, c'est-à-dire la tuberculose (voir: Pourquoi la tuberculose a été appelée consommation), et a repris la route, cette fois par temps plus chaud au Mexique. Là-bas, sa santé ne s’est pas améliorée et il rentre à San Francisco, pensant que s’il mourrait, il pourrait tout aussi bien s’approcher de la femme qu’il aimait. Il s'est miraculeusement amélioré (probablement en raison de l'utilisation controversée de la créosote obtenue par distillation du goudron) et s'est marié avec Marie en 1889. Ils ont ensuite eu quatre enfants ensemble. Pour compléter la métamorphose de sa vie, August Charles Fey a changé de nom et s'appelle désormais Charles Fey, apparemment parce qu'il détestait être appelé «Gus».

À ce stade, Fey a commencé à bricoler pour créer et inventer ses propres dispositifs mécaniques. Toujours fan de gagner de l'argent, il fréquentait les salles de jeux de San Francisco et remarqua les soi-disant "machines à sous dans la fente" qui devenaient rapidement populaires. Ces machines étaient beaucoup plus proches des distributeurs automatiques que de ce que nous pensons aujourd'hui des machines à sous, de la distribution de cigares ou de tickets de boissons. Ceux-ci ont également généralement besoin d'un humain, le propriétaire du magasin de cigares ou le barman, pour vous remettre votre prix. Les plus populaires étaient les machines de poker qui retournaient de véritables cartes à jouer sur cinq rouleaux, révélant ainsi la main. Plus la main est belle, plus vous avez gagné de tickets boissons / cigares. Ces types de machines étaient tellement omniprésents qu’un San Francisco Daily News Le titre indiquait: "Cent machines frauduleuses dans une ville!"

En 1893, Fey pensait pouvoir créer une meilleure machine à sous. Son ami de travail, Theodore Holtz, lui a présenté un autre Allemand qui travaillait chez California Electric Works, Gustav Friedrich Wilhelm Schultze. Le 8 août 1893, Schultze a fait breveter son propre «appareil à jetons», appelé «Horseshoe». Il s'agit du premier brevet américain délivré pour une machine à sous et le premier à ressembler quelque peu à ce que nous appelons aujourd'hui une machine à sous moderne. machine. En fait, certains historiens ont fait valoir que Schultz, et non Fey, devrait être celui connu sous le nom de «Thomas Edison des machines à sous». Nous y reviendrons plus tard. Quoi qu'il en soit, Fey a été impressionné et «inspiré» par le fer à cheval et est allé travailler sur son propre appareil à pièces.

En 1894, Fey conçut une version du Horseshoe, tout simplement la même machine, mais avec une meilleure bobine mécanique, et demanda à Holtz d'être son partenaire commercial égal (et non Schultz). Holtz accepta et tous deux quittèrent leur emploi chez California Electric. , installant son magasin sous le nom «Holtz and Fey Electric Works» au 39, rue Stevenson. À dessein, ils installèrent leur boutique près de celle de Schultz, qui avait également quitté son emploi pour fabriquer des machines à sous. Cela aurait dû créer une rivalité, hormis le fait que Holtz et Fey vendaient également des restes à Schultz, probablement parce que Schultz ne savait pas qu'ils fabriquaient également des machines à sous et avaient essentiellement volé son idée.

En tout état de cause, dans le sous-sol de sa maison en 1895, Fey compléta sa prochaine merveille mécanique, une version encore plus modifiée du Horseshoe qu’il appela le «4-11-44» en hommage à un jeu de loterie populaire de l’époque appelé « Politique », dans laquelle la séquence gagnante rare était 4-11-44.

Cette machine est l'une des raisons pour lesquelles tant de gens attribuent à Fey le crédit d'inventer la machine à sous. Il s’agissait d’une machine à trois disques au sol, unique en son genre, car au lieu de cracher des jetons ou des bordereaux, elle était en mesure de distribuer des pièces de monnaie. Ils l'ont mis dans un salon local de San Francisco et c'était un succès et un énorme fabricant d'argent. Fey et Holtz ont commencé à produire davantage, mais avant d’aller très loin, Fey, une fois de plus, a fait ses bagages.

Fey a vendu sa part de sa société à Holtz pour créer sa propre société, Charles Fey & Company. (Holtz a également fondé sa propre entreprise et l'a appelée «Novelty Machine Works».)

En 1897, Fey affirma de plus en plus qu'il était le «Thomas Edison des machines à sous», lorsqu'il conçut la machine à sous Card Bell, une «machine à trois rouleaux à arrêts décalés avec paiement automatique». s’arrête - une première bobine, puis la deuxième et ensuite la troisième - comme les machines à sous modernes, créant du suspense, du drame et de l’excitation. Au début, il utilisait des symboles de cartes à jouer, mais deux ans plus tard, il les remplaçait par des étoiles et des cloches et l'appelait la machine à sous «Liberty Bell». Avec dix symboles sur chaque bobine et dix arrêts, il permettait de nombreuses combinaisons. Cela ne ressemblait à rien sur le marché, y compris les machines Schultz.

Il convient de noter ici que, techniquement, les machines à sous étaient illégales à ce moment-là (bien que la plupart des responsables de la loi les surveillaient rarement). En tant que tel, même si Schultz obtint un brevet pour sa machine en 1893, il tenta de poursuivre Holtz (il cita plusieurs autres défendeurs dans ses documents, dont Fey, mais Holtz était le principal défendeur), mais les tribunaux jugèrent que le brevet ne l'a pas protégé parce qu'une machine à sous était illégale. À cause de cela, l’industrie des jeux de hasard et des machines à sous ressemblait désormais un peu au Far West sauvage: des idées, des conceptions et des concepts étaient volés à droite et à gauche.

Quant à Fey, il n'a jamais breveté aucune de ses machines, ni ne les a vendues ou louées. Il les exploiterait lui-même en concluant des accords avec les propriétaires (bars, magasins de cigares, etc.) pour une répartition à 50/50 des bénéfices.

À la fin, les machines de Fey ont été un succès et sont devenues «la plus grande opération de machines à sous du pays au début des années 1900».

Faits bonus:

  • En 1906, l’une des machines de Fey a disparu d’une berline de Powell Street. Il s’est ensuite rendu à l’usine de la Mills Novelty Company à Chicago, l’un des principaux concurrents de Fey. Ils l'avaient mis à part pour voir pourquoi il gagnait plus d'argent que leurs machines. Ils ont compris que, du fait que seuls trois symboles étaient visibles par le joueur, le suspense créé avait attiré plus de «clients». Ils ont donc créé leur propre machine à sous, qu'ils appellent les machines à sous Mills Liberty Bell. Oui, même pas vraiment changer le nom. Pourtant, Fey ne peut rien faire - il ne l’a jamais breveté et même s’il le faisait, les tribunaux décideraient qu’ils ne pourraient pas le protéger de toute façon.
  • En 2006, le Nevada State Museum a acquis de ses petits-fils de nombreuses vieilles machines à sous, photos et souvenirs de Fey. Ils étaient auparavant au Liberty Belle Restaurant et Saloon à Reno, avant la fermeture de l'établissement. En achetant à un prix inférieur à la valeur estimée, la collection est «l’une des meilleures collections de machines à sous au monde».
  • Vers l’arrivée de Fey à San Francisco, la Chinese Exclusion Act de 1882 fut promulguée, limitant énormément l’immigration chinoise à San Francisco, passant de 40 000 personnes arrivant dans la ville en 1881 à dix (oui, dix en 1887).

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