Brillant dans le noir, les "Radium Girls"

Brillant dans le noir, les "Radium Girls"

Le 21 décembre 1898, Marie et Pierre Curie ont découvert l'élément radioactif radium (sous la forme de chlorure de radium), en l'extrayant de l'uraninite. Ils ont d'abord retiré l'uranium de l'échantillon d'uraninite, puis ont découvert que les matières restantes étaient toujours radioactives. En plus du baryum dans la substance restante, ils ont également détecté des raies spectrales carminées, que personne n'avait encore documentées ni, apparemment, observées. Ces raies spectrales étaient dégagées par le chlorure de radium, qu’elles avaient réussi à séparer du baryum. Cinq jours plus tard, ils ont présenté leurs conclusions à l'Académie française des sciences.

Cinq ans plus tard, elles ont remporté le prix Nobel de physique pour leur découverte, faisant de Marie Curie la première femme à remporter un prix Nobel. Elle a ensuite remporté un deuxième prix Nobel en 1911; cette fois en chimie, avec l'aide d'André-Louis Debierne. Les deux ont réussi à isoler le radium par électrolyse du chlorure de radium. Ce deuxième prix Nobel a fait d'elle la première personne à en remporter deux.

Le radium a rapidement été utilisé comme tonique santé, une eau de radium en bouteille à la mode, comme la célèbre marque «Eau radioactive certifiée» de Radithor; les crèmes pour le visage contenant l'élément ont été utilisées pour «rajeunir la peau»; le Radium Institute de New York distribuait des injections de radium à ceux qui en avaient les moyens; certaines marques de dentifrice ont commencé à l’inclure; les spas haut de gamme ont commencé à ajouter du minerai d'uranium à l'eau de leurs piscines afin de tirer profit de l'engouement radioactif créé par la découverte du radium. Le radium a même été utilisé comme traitement pour les personnes atteintes d'un cancer après avoir constaté que l'exposition de tumeurs aux sels de radium les rétrécissait.

Au-delà des utilisations médicinales, peu de temps après la découverte du radium, il a été découvert que, si vous mélangez les sels de radium avec du sulfure de zinc et un agent de collage, vous obtiendrez une peinture pâle et éclatante du fait que le radium émet des photons par les atomes de zinc. Cela n’était pas particulièrement utile à la lumière du jour, car la lumière émise était très faible; mais la nuit, la lueur était facilement visible de près.

Cela nous amène aux montres. Un problème dans les tranchées de la Première Guerre mondiale s’était développé: des soldats rampant dans la boue n’étaient pas en mesure de voir leurs cadrans de nuit et leurs montres de poche ne convenaient tout simplement pas à cet environnement. Pour résoudre ce problème, les horlogers ont commencé à confectionner des montres pour hommes avec des bretelles spécialement conçues pour être portées plutôt que dans une poche. (Avant cela, les montres-bracelets étaient principalement portées par des femmes, les hommes en dehors de l'armée privilégiant les montres de poche. Après la Première Guerre mondiale, tout cela a changé.)

Les horlogers ont également commencé à peindre les cadrans avec cette peinture spéciale au radium. La pénombre de la lueur était bénéfique pour les soldats au-dessus d’une lumière normale, car ils pouvaient indiquer l’heure sans renoncer à leur position.

Entrez US Radium Corporation, à qui l’armée américaine avait passé un contrat pour fabriquer des montres-bracelets avec des mains brillantes pour les soldats. Au-delà des soldats, ces nouvelles montres ont rapidement fait fureur auprès du grand public.

Avec le boom économique, de nombreuses jeunes femmes (employées au total par US seulement 4 000 personnes par Radium de 1917 à 1926) ont été embauchées par diverses usines pour peindre les cadrans de montres avec cette peinture spéciale au radium, la version américaine de Radium étant nommée «Undark».

Ce fut un bon travail rémunéré pour la journée pour les jeunes femmes qui, à cause de leurs petites mains, étaient considérées comme parfaitement aptes à faire le travail. Les filles gagnaient 1,5 centime par cadran peint (environ 17 centimes aujourd'hui). De plus, le radium ayant été largement vanté pour ses bienfaits sur la santé, le fait de travailler avec ce matériau était perçu comme un avantage, bien que de plus en plus de scientifiques aient commencé à revenir en arrière sur ce point. Cependant, pour le grand public, les dangers du radium ne sont pas aussi connus.

En dépit du fait que les chimistes américains de Radium avaient rédigé des rapports sur les risques d’une exposition excessive au radium, les filles avaient été informées que la peinture était parfaitement sûre et avaient même été encouragées à utiliser leurs lèvres et leurs langues pour garder leurs pinceaux aussi fins que possible. cadrans peints avec précision.

Après avoir été assuré que c'était complètement inoffensif, les filles se sont souvent peint les ongles et même les dents, de sorte que la nuit, elles brillent. Bien entendu, ce que les filles n’ont apparemment pas remarqué, c’est que la haute direction et les scientifiques de l’Université américaine Radium n’étaient pas si enthousiastes à propos de l’exposition au radium. En fait, ils utilisaient des écrans de plomb, des masques et d’autres barrières de protection lorsqu’ils travaillaient avec. Ils ont également pris soin d'éviter de le toucher eux-mêmes, en utilisant toujours des pinces.

Comme vous pouvez l’imaginer, non seulement les filles américaines de Radium, mais les travailleurs d’autres usines de peinture sur cadrans ont rapidement commencé à développer des problèmes médicaux étranges que leurs médecins ne pouvaient expliquer. Frances Splettstocher, qui avait travaillé dans une usine de peinture sur cadran à Waterbury, dans le Connecticut, en 1925, développa une anémie et commença à avoir des douleurs à la mâchoire et aux dents, accompagnées de symptômes arthritiques. Lorsque son dentiste a tenté d’enlever une des dents douloureuses, une partie de la mâchoire de Splettstocher a fini par se rompre au même moment. Bientôt, ses gencives et sa joue se sont décomposées, ce qui lui a finalement causé un trou dans la joue. Sa santé a continué à se détériorer et elle est morte un mois après avoir été arrachée des dents. À Orange, dans le New Jersey, quatre autres filles sont récemment décédées et beaucoup d’autres sont malades et présentent des symptômes remarquablement similaires.

Tout cela nous amène à Grace Fryer, qui, en 1922, avait les dents qui commençaient inexplicablement à se desserrer puis à se brouiller. Après avoir radiographié Grace, son médecin découvrit que sa mâchoire était criblée de trous minuscules. D'autres médecins l'ont examinée pour tenter de trouver la cause sous-jacente de ces symptômes étranges, qu'ils ont commencé à voir de plus en plus chez diverses jeunes femmes de la ville. Ils ont finalement réalisé que toutes les femmes travaillaient actuellement ou avaient déjà travaillé dans une usine de peinture pour cadrans de montres. Il a ensuite été suggéré à Grace que les problèmes de santé qu’elle rencontrait étaient peut-être liés à son ancien emploi.

Grace a alors demandé l'aide d'un spécialiste. C’est à ce moment-là que le Dr Frederick Flynn de l’Université de Columbia est entré en scène. Après un examen approfondi de Grace, un de ses collègues et lui-même, qui se prétendent experts en médecine, ont déclaré qu’elle n’avait absolument rien à reprocher. Le problème était que Flynn n’était pas un médecin agréé, bien qu’il fût un toxicologue, qui s’avérait secrètement efficace pour le compte de Radium américain. Son collègue? Il était l'un des vice-présidents de US Radium, à l'insu de Grace.

Les États-Unis Radium ne pourraient pas garder longtemps le secret de leur terrible secret. Cela ne les a pas empêchés d'essayer. Ils ont payé des médecins et des dentistes pour affirmer que les filles étaient atteintes de la syphilis transmise sexuellement (et en général comme étant la cause du décès des filles), en espérant que cela ne jetterait pas seulement les médias dans l'ombre, mais aussi souiller la réputation des filles. Si les médecins qui ont examiné certaines des filles ne voulaient pas faire de fausses déclarations, ils les payaient simplement pour ne pas parler aux médias.

Quelques années auparavant, Cecil Drinker, physiologiste à Harvard, avait été engagé par le gouvernement américain Radium pour rédiger un rapport sur les conditions de l’usine. Malheureusement, Drinker ne pourrait pas être payé si facilement. Son rapport après avoir examiné les filles et l'usine était terrible. Entre autres choses, il avait noté que

Les échantillons de poussière recueillis dans la salle de travail à divers endroits et sur des chaises non utilisées par les travailleurs étaient tous lumineux dans la pièce sombre. Leurs cheveux, leurs visages, leurs mains, leurs bras, leur cou, leurs robes, leurs sous-vêtements et même les corsets des peintres à cadran étaient lumineux. Une des filles a montré des taches lumineuses sur ses jambes et ses cuisses. Le dos d'un autre était lumineux presque jusqu'à la taille….

En plus de brosser un tableau fidèle de l’état de santé des filles, il a suggéré une série de mesures à prendre pour résoudre le problème sous-jacent de la surexposition au radium.

Non seulement toutes ses suggestions ont été ignorées, mais le US Radium a pris son rapport et l'a réécrit, tout en le citant toujours comme l'auteur. Dans le nouveau rapport déposé auprès du ministère du Travail du New Jersey, il est affirmé que «chaque fille est en parfait état».

Cela nous ramène à quelques années plus tard, en 1925, lorsque Drinker découvrit que son rapport avait été réécrit. Inutile de dire qu’il n’était pas content. Il a ensuite soumis son rapport original pour publication. Les Américains Radium ont menacé de le poursuivre en justice. Il les a ignorés.

L’exposition aux médias continuant de croître, Grace Fryer a décidé d’engager des poursuites judiciaires contre le gouvernement américain Radium. Bien sûr, poursuivre en justice un important sous-traitant de la défense, comme Radium, n’était pas chose facile. Ils avaient des tonnes de bateaux et des liens avec à peu près tous les niveaux de gouvernement. Les avocats ne voulaient pas participer à un tel procès. En fait, il a fallu deux années complètes à Grace pour trouver un avocat prêt à se défendre, mais sa santé a continué de se détériorer.

Enfin, en 1927, l’avocat Raymond Berry et la Consumers 'League du New Jersey, au nom de Grace et de quatre autres filles de Radium, Katherine Schaub, Edna Hussman, Quinta McDonald et Albina Larice, intentèrent une action en justice contre US Radium, réclamant 250 000 $ de dommages et intérêts. 3,4 millions de dollars aujourd'hui).

Le Radium américain n’abandonnait pas sans se battre. À chaque tour, ils cherchaient à retarder le procès autant que possible avec l'espoir que toutes les femmes impliquées dans cette affaire mourraient avant qu'on puisse parvenir à une issue, même à un moment du procès obtenant temporairement un délai de quatorze mois institué avant que le tollé général n'en résulte. dans ce délai étant raccourcie à seulement quelques mois. Malgré l'indignation du public face aux retards et au sort tragique des femmes impliquées, le procès a continué à avancer à un rythme douloureux.

Marie Curie a elle-même évoqué la question, mais n’avait que peu de réconfort à dire: «Je ne serais que trop heureuse de pouvoir apporter une aide quelconque, [mais] il n’ya absolument aucun moyen de détruire la substance une fois qu’elle pénètre dans le corps humain. . "

Au moment où les filles ont finalement eu l'occasion de comparaître devant le tribunal en janvier 1928, aucune d'entre elles n'a même été capable de lever les bras pour prêter serment et deux d'entre elles ont été clouées au lit. Grace ne pouvait pas s'asseoir sans l'aide d'une attelle dorsale et ne pouvait plus marcher. Après leurs témoignages, l'affaire a de nouveau été reportée de quelques mois sans raison valable.

Bien qu'un expert médical ait déclaré que toutes les filles impliquées dans l'affaire seraient mortes d'un empoisonnement au radium d'ici un an, lors de la prochaine audience en avril, US Radium a convaincu le juge de reporter à nouveau le procès, en raison du fait que certains Les témoins experts de Radium étaient actuellement en vacances et le seraient pour plusieurs mois.

C'est ce qu'a appelé le journaliste Walter Lippmann: «l'un des plus damnés procès de justice à avoir jamais été porté à notre attention.Il est scandaleux que la société tente d'empêcher ces femmes de poursuivre en justice… Il n'y a aucune excuse pour ce retard. Les femmes meurent. Si jamais une affaire doit faire l'objet d'une décision rapide, c'est le cas de cinq femmes estropiées qui se disputent quelques misérables dollars pour passer leurs derniers jours sur Terre. »

En fin de compte, les cinq filles dont les factures de soins de santé s’accumulaient en raison de la détérioration rapide de leur corps, voyant que le procès ne se terminerait probablement pas avant que certains de leurs décès (en fait, toutes les cinq étaient mortes au milieu des années 1930), ont décidé de s’essayer. du tribunal. Les États-Unis d’Amérique ont accepté, mais ont réussi à faire nommer un actionnaire américain de Radium, le juge de la Cour de district, William Clark, pour agir en tant que médiateur.

Les filles ont finalement accepté de ne pas tenir le gouvernement américain Radium pour responsable de leurs problèmes de santé et ont reçu 10 000 USD chacune (environ 135 000 USD aujourd'hui). De plus, les États-Unis d’Amérique Radium ont accepté de payer tous leurs frais médicaux et juridiques, ainsi que 600 dollars par an, aussi longtemps que les filles vivraient.

Quelle a donc été la position officielle de la société à cet égard? Ils ont déclaré qu’ils n’avaient pas réglé le problème parce qu’ils n’avaient pas raison, mais que le public avait un parti pris contre eux et qu’ils n’auraient pas pu bénéficier d’un procès équitable. Clarence Lee, président des États-Unis, a déclaré:

Nous avons malheureusement donné du travail à un grand nombre de personnes physiquement inaptes à trouver un emploi dans d'autres secteurs de l'industrie. Des estropiés et des personnes ayant une incapacité similaire ont été engagés. Ce qui était alors considéré comme un acte de bonté de notre part s’est depuis tourné contre nous.

Chic.

Faits bonus:

  • Alors, pourquoi le radium a-t-il amené les os des femmes atteintes à se transformer en un patchwork de trous et finalement à pourrir? Il a été déterminé par la suite que le radium se concentrerait dans les os et les dents, le corps le traitant comme un substitut du calcium. Contrairement au calcium, qui renforce les os, le radium tue les tissus osseux, ce qui aggrave le problème. On a estimé que les filles qui travaillaient dans les usines avaient été exposées chaque année à des milliers de fois l'exposition maximale recommandée au radium.
  • La principale raison pour laquelle les blattes et de nombreux types d’insectes sont si résistants aux rayonnements ionisants est que leurs cellules ne se divisent pas beaucoup entre les cycles de mue. Les cellules sont les plus susceptibles d'être endommagées par les rayonnements ionisants lorsqu'elles se divisent. Étant donné qu’une blatte typique mue environ une fois par semaine et que ses cellules ne se divisent qu’en une période de 48 heures au cours de cette semaine, environ les trois quarts de la blatte exposée ne seraient pas particulièrement susceptibles d’être endommagées par les rayonnements ionisants par rapport à celles-ci. dont les cellules étaient en cours de division. Cela dit, contrairement à la croyance populaire, les cafards ne survivraient pas à des retombées nucléaires extrêmes, bien que certaines choses l’allaient.
  • Les notes de Marie Curie des années 1890 sont encore considérées comme trop dangereuses pour être manipulées sans protection, en raison du niveau élevé de radioactivité. Ils sont même stockés dans des boîtes doublées de plomb. Ni elle ni son mari, bien sûr, ne savaient rien à ce sujet et manipulaient des objets radioactifs tout le temps dans leurs recherches. Elle finit par en payer le prix, mourant d'une anémie aplastique en 1934, résultant d'une exposition à long terme aux rayonnements ionisants. Son mari a été tué après avoir été écrasé par une calèche quelques années seulement après que Marie et Pierre eurent remporté le prix Nobel ensemble. Pierre Curie traversait la rue lors d’une violente averse après avoir été heurté par la voiture, ce qui lui a fracturé le crâne sous la roue de la voiture.
  • Malgré le déni de toute faute de la part des États-Unis, Radium, après le procès, ces usines et d’autres usines traitant de la peinture au radium ont rapidement modifié les conditions de travail des filles qui peignaient des cadrans. Il était maintenant formellement interdit de «faire la pointe des lèvres» pour garder une pointe fine sur les pinceaux. De plus, les filles ont reçu divers moyens de protection pour minimiser l'exposition à la peinture. Après l’instauration de ces simples changements, les problèmes de santé des peintres de cadrans ont rapidement disparu, même s’il est probable que certains au moins auront encore un cancer plus tard dans la vie en raison de la peinture au radium. Mais, à tout le moins, le problème n'était plus systémique chez la plupart des travailleurs. Le fait que les changements aient été si facilement institués et aient connu un succès retentissant, de même que le fait que les scientifiques et la haute direction de US Radium avaient déjà pris des mesures pour se protéger mais non les mesures simples pour les filles, ont également scandalisé le public.
  • Même si les Radium Girls se sont arrangées à l’extérieur du tribunal et sont rapidement mortes, leur procès et la tempête médiatique qu’il a provoqué ont eu un impact significatif sur le mouvement pour les droits des travailleurs, notamment en créant un précédent permettant aux travailleurs de poursuivre les entreprises en justice pour abus de travail; l'amélioration des normes de sécurité industrielle pour protéger davantage les travailleurs; et utilisé plus tard partiellement pour faire adopter un projet de loi du Congrès permettant aux travailleurs d’être indemnisés pour les maladies professionnelles. Dans un rapport de la Commission américaine de l’énergie atomique concernant les travailleurs qui développent la bombe atomique, il a également été noté que «s’il n’y avait pas eu ces peintres de cadrans, des milliers de travailleurs auraient pu être et seraient encore en grand danger».
  • La dernière femme survivante à avoir travaillé comme peintre de cadrans à l’époque où on avait dit aux filles que la peinture chargée de radium était complètement sûre n’était morte que récemment. Mae Keane a vécu jusqu’à 107 ans, bien qu’elle ait eu deux fois le cancer au cours de sa vie et qu’elle a perdu toutes ses dents en moins de 10 ans en tant que peintre de cadrans. Elle a également souffert de problèmes de gomme le reste de sa vie. Elle a travaillé pour Waterbury Clock Co.(maintenant appelée Timex) à l'âge de 18 ans en 1924. Heureusement pour elle, elle détestait le travail, y mettait du temps, et détestait encore plus la texture rugueuse de la peinture, évitant ainsi de coller le pinceau dans sa bouche pour pointer le bout. Après seulement un été là-bas, sous les «encouragements» de son patron (qui, en fin de compte, lui a sauvé la vie), elle a trouvé un emploi différent. Keane est décédée à l'âge de 107 ans le 1 er mars 2014.
  • Deux enfants de Marie Curies ont également participé à l’obtention du prix Nobel. Sa fille, Irène Joliot-Curie, a remporté un prix Nobel de chimie en 1935 avec son mari. Elle a également eu une autre fille qui était directrice de l'UNICEF lorsque celle-ci a remporté le prix Nobel de la paix en 1965.

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