Le premier meurtrier condamné en Amérique

Le premier meurtrier condamné en Amérique

Aujourd'hui, j'ai découvert John Billington, le premier meurtrier condamné en Amérique.

John Billington avait environ 40 ans lorsqu'il a débarqué le Fleur de mai en Nouvelle-Angleterre en novembre 1620. Comme la plupart des autres hommes adultes du navire, il avait signé le Mayflower Compact avant de poser le pied sur le sol américain. Le Pacte avait été rédigé pour préserver la paix dans les nouvelles colonies et ceux qui le signaient promettaient «toute la soumission et l'obéissance voulues» au «bien général de la colonie». De nombreux signataires se sont plaints de ce qu'ils apposent leur nom sur la liste. document et se mettre plus ou moins sous la domination puritaine, et on pense que John Billington était probablement l'un d'entre eux.

Billington n’était pas très apprécié à bord du Fleur de mai et avait la réputation d’être brutal, grossier et de «fripon». Lui et sa famille ne faisaient pas partie du groupe séparatiste puritain qui représentait un pourcentage élevé des passagers du navire; il était plutôt prêt à échapper aux créanciers. Il était catholique, ce qui gênait les sensibilités des puritains. En outre, il a été impliqué dans une mutinerie infructueuse au cours du voyage. Inutile de dire qu’il n’a pas eu beaucoup d’amis lors de cette escapade de 66 jours à travers le grand bleu.

Une fois sur terre, Billington continuait de poser un problème. Il hésitait à l'idée de service militaire, était impliqué dans un complot anti-puritain (bien qu'il ne fût pas inculpé) et, selon le gouverneur William Bradford, toute la famille Billington continuait d'être «l'une des familles les plus profanes» à Plymouth. .

Les circonstances exactes du meurtre de John Newcomen par John Billington en 1630 varient légèrement d’une source à l’autre, et les archives officielles du tribunal n’ont jamais été publiées. Cela dit, il semble que John Newcomen était le voisin de Billington et les deux s’étaient disputés par le passé. Certains pensent que la tension était due aux droits de chasse, mais la principale source contemporaine - Bradford lui-même - ne donne aucune raison détaillée de la fusillade, mis à part le fait de faire référence à une querelle:

Cette année, John Billington, l'aîné (celui qui est venu avec le premier) a été traduit en justice; et à la fois par un grand et un petit jury reconnus coupables de meurtre délibéré; par des preuves claires et notoires. Et a été pour la même chose exécuté en conséquence. Comme il s’agissait de la première exécution parmi eux, c’était une grande tristesse pour eux; ils ont utilisé tous les moyens de son procès et ont suivi les conseils de M. Winthrop et d'autres messieurs les plus doués de la baie du Massachusetts, qui venaient d'arriver, qui leur ont dit qu'il devrait mourir et que le pays devait être purgé du sang. Lui et quelques-uns des siens avaient souvent été punis pour des fausses couches, faisant partie des familles les plus profanes parmi eux; … Son fait était qu'il avait attaqué un jeune homme, un John Newcomen (à propos d'une ancienne querelle) et l'avait abattu avec une arme à feu, dont il était décédé.

Cependant, dans William Hubbard Une histoire de la Nouvelle-Angleterre, publié en 1682 (quelque cinquante ans après les faits), mentionne que les deux hommes se sont rencontrés lorsqu'ils allaient abattre des cerfs, ce qui explique probablement comment les idées sur l'argument de la chasse ont commencé:

Ainsi, lorsque ce désert a commencé à être peuplé par les Anglais où il n'y avait qu'une seule ville pauvre, un autre Caïn y a été retrouvé, qui a tué de manière malveillante son voisin dans le champ, alors qu'il le rencontrait accidentellement, alors qu'il allait lui-même abattre un cerf. Le pauvre garçon, conscient de l'intention de Billington, son ennemi mortel, s'abrita derrière les arbres du mieux qu'il put pendant un moment. mais l'autre, n'étant pas assez mauvais tireur au sort pour manquer son but, tira dessus et le frappa à l'épaule, avec laquelle il mourut peu de temps après. Le député s'attendait par ailleurs à ce que soit sauvé, soit par manque de pouvoir pour exécuter des infractions capitales, soit par manque de personnel pour agrandir la plantation. mais la justice est déterminée autrement.

Billington a été la première personne de la colonie à être reconnue coupable d'un tel crime odieux par un tribunal. Il a été jugé par un jury et déclaré coupable, devenant ainsi le premier meurtrier condamné. En septembre 1630, il est également devenu la première personne à être exécutée par un organisme dirigeant en Amérique du Nord, mourant par pendaison publique. Il ne s’attendait probablement pas à la peine de mort. Comme Hubbard l’a mentionné, la plupart des crimes étaient passibles de coups de fouet ou de temps perdu dans les stocks, mais les responsables ont jugé le crime trop horrible pour s'en tirer ou étaient fatigués des méfaits constants de Billington.

Cela dit, il existe d'autres sources, y compris un commerçant anglais du nom de Thomas Morton, qui a affirmé que Billington était «aimé de beaucoup». Étant donné que la plupart des sources d'informations sur cet homme ont été écrites par des puritains qui seraient sans aucun doute biaisés. contre lui parce qu'il était catholique et parce qu'il a violé leur autorité sur lui, il est possible que Billington ne soit pas le meurtrier notoire et volontaire que l'histoire lui a décrit. L’un des principaux responsables parmi ces sources négatives, le gouverneur de la colonie William Bradford, aurait particulièrement déplu à Billington dès le début; les choses ne se sont pas améliorées, on pense que Billington, avec d’autres, a tenté de renverser le régime puritain dans la colonie.

Donc, à la fin, Billington a peut-être assassiné Newcomen comme décrit, ou peut-être pour d'autres raisons. Qui sait? Cela aurait même pu être un accident de chasse. Nous n'avons pas de compte-rendu de ce qui est arrivé à Billington lui-même. Quoi qu’il en soit, après la mort de Newcomen, Billington est devenu le premier condamné pour meurtre au Nouveau Monde.

Faits bonus:

  • Toute la famille Billington s'est avérée être la poignée de main des Puritains. L’épouse de Billington, Ellinor, a déjà été confinée dans les stocks et fouettée pour avoir diffamé un homme de Plymouth. Son fils aîné, John, s’est égaré à 17 ans, un an après le Fleur de mai a atterri et a disparu pendant cinq jours. Il a rencontré des Amérindiens et les habitants de Plymouth se sont sauvés pour le «sauver», mais il a été livré sans aucun conflit et n'a pas été blessé. Le fils cadet, Francis, a eu des ennuis à bord du navire lorsqu'il a tiré avec une arme à feu près d'un baril de poudre à canon, ce qui a provoqué un incendie sur le navire (heureusement, le baril de poudre à canon ne s'est pas enflammé et personne n'a été blessé. ). En outre, après sa mort, la petite-fille de Billington a été fouettée après avoir été reconnue coupable de fornication à l’âge de 22 ans (un crime extrêmement courant dans la colonie).
  • Un bassin d'eau chaude près de Plymouth, connu sous le nom de «mer de Billington», a été nommé en l'honneur de Francis. La légende raconte qu'il avait grimpé dans un arbre, avait repéré de l'eau et qu'il avait trouvé l'océan Pacifique…
  • Le président des États-Unis, James Garfield, était un descendant de Billington.

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