Le monde bizarre des cigales

Le monde bizarre des cigales

Les cigales sont grandes, vertes et brutes. Ils volent, ont des yeux géants et font des claquements forts. (Un essaim d'hommes de ces insectes peut produire un bruit à plus de 100 dB!) Oh, et ils sont souvent vus par grands groupes - comme par millions. Si vous pensez que cela ressemble à un cauchemar ou au début d’un film d’horreur au fromage, vous n’auriez pas nécessairement tort. Cependant, les cigales sont inoffensives et ne survivent essentiellement en tant qu’espèce en raison de leur nombre et de leur cycle de vie étrange qui ont permis à aucun prédateur de devenir spécifiquement dépendant d’elles comme source de nourriture. Voici un bref aperçu du monde très fascinant et étrange de la cigale.

Il existe deux types généraux de cigales en termes de cycles de vie et environ 3000 espèces d'insectes au total. Les cigales, dont on parle beaucoup moins chaque année ou moins, émergent chaque fin d’été. Bien que certaines espèces annuelles de cigales aient un cycle de vie pluriannuel, la génération d'adultes qui se chevauchent lui permet d'apparaître chaque année. Ces types sont connus pour leurs grandes ailes, leurs corps verts, leurs yeux bruns, leurs claquements distinctifs ou le bourdonnement qu'on appelle parfois «la chanson de l'été». D'autres disent que cela ressemble à une tronçonneuse rouillée coupant un tronc d'arbre. Ces types de cigales sont répandus partout en Amérique, du sud-ouest au centre du littoral atlantique.

Mais ce sont les cigales périodiques qui sont vraiment fascinantes. C’est parce qu’ils n’apparaissent que tous les 13 ou 17 ans (en fonction de la couvée, ce que nous verrons dans un instant), ce qui en fait l’un des insectes les plus anciens de la planète. Ils sortent par millions et submergent souvent les arbres et les champs, ce qui pousse certains à supposer qu'ils sont des criquets référencés de manière biblique. (Cela semble toutefois improbable pour diverses raisons.)

Les cigales périodiques sont séparées par des couvées - un moyen de catégoriser les insectes en fonction de leur cycle de vie. À l'heure actuelle, les entomologistes reconnaissent 30 générations différentes, mais ce nombre peut varier en fonction de la disparition des générations et de l'apparition de nouvelles. Les générations I à XVII sont principalement basées dans le nord-est des États-Unis et ont un cycle de vie de 17 ans. Les générations XVIII à XXX vivent dans le sud du pays et leur cycle de vie est légèrement plus court à 13 ans.

Lorsqu'elles émergent, les différentes générations peuvent parfois se chevaucher, créant des nuages ​​denses de cigales que certains scientifiques pensent en réalité être une technique de survie. Puisque les cigales sont totalement inoffensives pour les animaux et les humains (même à manger), leur nombre élevé empêche tout à la fois l’annihilation totale. Même si des oiseaux (ou des humains occasionnels) engloutissent des milliers de cigales, il y en a beaucoup plus autour.

En plus de cela, on pense que leurs cycles de vie en nombre premier (13 et 17) offrent également un certain niveau de protection. À la connaissance de tous, aucun prédateur n’a spécifiquement évolué pour s'attaquer à la cigale périodique nord-américaine. Leur cycle de vie est simplement trop irrégulier pour qu'une créature puisse en dépendre pour se nourrir. Donc, quand ils sortent en masse, cela signifie simplement une meilleure année pour nourrir de nombreux animaux mangeurs d'insectes (et potentiellement une mauvaise année pour de nombreux arbres), mais aussi qu'il n'y aura pas autant de prédateurs que de mettre aussi beaucoup d'une bosse dans les nombres de cigale.

En tout état de cause, les cigales commencent leur vie en tant qu’œuf en forme de grain de riz sur une branche d’arbre, déposée par leur mère. Créant un sillon à l’aide de l’ovipositeur de la femelle, ces sillons fournissent une couverture et exposent les fluides de l’arbre sur lesquels se nourrissent les cigales qui vont bientôt éclore. Malheureusement, lorsque trop de cigales utilisent la même branche d'arbre, celle-ci peut mourir, le résultat étant appelé flagging.

À la naissance, les bébés cigales - qui ressemblent à de petites têtes blanches ou à des fourmis - se nourrissent de l’eau de la branche avant de tomber au sol. Les jeunes cigales s'enfouissent dans le sol, creusant des tunnels et sirotant le liquide des racines des arbres.

À ce stade, les cigales peuvent rester clandestines pendant des années vivant dans un état de développement suspendu, attendant que les autres membres de leur progéniture rattrapent leur croissance.

Dans 13 ou 17 ans, les nymphes des cigales émergent enfin et gravissent leur arbre d'origine, laissant leur exosquelette dans une autre image cauchemardesque. Libérées de leur vieille peau, leurs ailes sortent et se gonflent de liquide tandis que leur peau adulte se durcit.

En ce qui concerne ce qu’ils font une fois à l’âge adulte, les mâles adultes de cigales passent leur brève vie hors-sol à faire des cliquetis et des ronflements forts pour attirer les femelles. Lorsqu'une femme est attirée par la mélodie de sa chanson, elle s'accouple. Une fois le cycle d'accouplement terminé, le vacarme frissonnant des arbres commence à s'estomper et les cigales adultes tombent mortes (parfois en milliards par couvée) quelques semaines après leur sortie du sol, leur corps finissant par former d'énormes piles qui doivent être ratissé et pelleté.

À ce stade, vous vous demandez peut-être comment toutes les cigales savent quand émerger après avoir vécu enfouies si longtemps dans un sol sombre, en particulier lorsque l'environnement dans lequel elles vivent a plus ou moins des conditions relativement statiques (généralement entre 1 et 8 pieds de profondeur). dans certaines régions.

La plage de dates spécifique de l’émergence une fois l’année magique en cours semble en partie basée sur la température du sol. Quand on parle de tout leur cycle de vie, cela repose aussi en partie sur la croissance.Les nymphes passent par cinq phases de développement souterraines, chacune d’une durée moyenne d’environ quatre ans (à l’exception de la première phase). Cependant, chacun évolue à un rythme différent en fonction de divers facteurs, mais attend souvent que ses camarades de la couvée soient identiques avant de se manifester.

Comment savent-ils que le moment est venu pour tout le monde d’émerger après tant d’années? On pensait autrefois que le secret réside dans une horloge interne où ils surveillent le passage de la nuit et du jour et des saisons, même s'ils n'ont pas nécessairement autant d'indices environnementaux directs que ceux que vous trouvez au-dessus de la surface. Ainsi, même si certains d'entre eux sont pleinement développés tôt, ils savent encore attendre la bonne année en fonction de ces signaux environnementaux.

Cela semble être une théorie assez solide. Cependant, ce type de réponse vague ne semble pas vraiment correspondre à ce qui se passe, il s’agit plutôt d’une relation de corrélation que d’un lien de causalité, ce que nous savons maintenant grâce à une expérience réalisée à l’Université de Californie. L’expérience visait à vérifier si les cigales se nourrissaient directement de la nuit, du jour ou de la température, mais aussi des arbres dont elles se nourrissaient. Il s'avère que cela semble être le cas.

L'expérience l'a testé en prenant des pêchers et en les manipulant pour les faire fleurir deux fois par an, au lieu d'une seule fois. Les chercheurs ont ensuite pris des cigales âgées de 15 ans et les ont placées dans le sol de pêchers qui fleuriraient deux fois en un an. Les résultats ont été qu'après la deuxième floraison des pêchers, les cigales de 17 ans ont émergé après seulement 16 ans. Il semble donc que les cigales gardent une trace du nombre de sources utilisant la sève des racines dans les racines. Au printemps, les sucres, entre autres, ont tendance à remonter. Lorsque ces cigales détectent la 17e reprise, elles apparaissent.

Bien que cela puisse sembler être quelque chose qui ne se produit que dans un environnement de laboratoire, ce n’est pas le cas du tout. Par exemple, s'il y a un printemps particulièrement précoce (ce qui se produit de plus en plus ces dernières années), de nombreux arbres s'épanouissant, puis se gelant, ce qui entraîne une deuxième feuillaison des arbres, la cigale se nourrissant de ces arbres spécifiques semble d'interpréter cela comme un cycle complet, donc de sortir un an plus tôt s'ils sont suffisamment développés. Si cela se produit plusieurs fois au cours du cycle de vie d’une couvée, elles peuvent même apparaître plusieurs années plus tôt. C'est ce qui se serait passé cette année dans le centre du littoral de l'Atlantique, où un petit nombre de cigales de Brood X sont apparues quatre ans plus tôt. Si suffisamment d'entre eux émergent à un moment différent du reste, cela peut même créer une nouvelle génération.

Mais à la fin, à part quelques-uns qui les trouvent plus énervants quand les créatures émergent en masse, les cigales sont autrement inoffensives (à moins que vous ne soyez un arbre), des insectes terribles avec un cycle de vie vraiment étrange. Pour ceux qui les détestent vraiment et qui veulent faire quelque chose au sujet des cigales, il convient de noter que certaines personnes les trouvent très savoureuses à manger, avec une saveur souvent décrite comme un peu comme de l'asperge…

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