Du rêve à la réalité 3D: la fascinante origine de Pixar

Du rêve à la réalité 3D: la fascinante origine de Pixar

Avant une histoire sur les jouets, avant que les monstres ne deviennent des entreprises, avant que quiconque ne recherche Nemo, et avant vingt-sept Oscars, Pixar était une société de matériel informatique haut de gamme dont les clients comprenaient le gouvernement et le monde médical. L’histoire de Pixar n’est pas remplie de super-héros, de robots adorables ou de bugs qui parlent. L’histoire du studio d’animation le plus rentable et adoré par la critique de l’histoire du monde (en chiffres bruts, plus que Disney) est pleine de difficultés financières, d’employés licenciés, d’imprimantes numériques et d’une main gauche animée. Et tout a commencé avec un étudiant mormon diplômé de l'Université de l'Utah.

Au moment où Ed Catmull obtint son diplôme du programme d'informatique de l'Université de l'Utah, il était déjà considéré comme un génie et un pionnier dans son domaine. Il avait développé le mappage de texture, une méthode permettant d'ajouter des détails, de la texture et de la couleur à un modèle informatique à trois dimensions. En 1972, il a utilisé le mappage de texture pour créer l'un des tout premiers exemples d'animation par ordinateur en 3D - un film d'animation de sa main gauche. Le clip d’une minute a finalement été acheté par un producteur hollywoodien et utilisé dans le film «Futureworld» de 1976 - le premier long métrage à utiliser l’animation par ordinateur. Aujourd'hui, le clip intitulé «Une main d'animation par ordinateur» se trouve à la Bibliothèque du Congrès après avoir été sélectionné pour être préservé en 2011 par le National Film Registry.

Le riche entrepreneur Alexander Schure dirigeait l'Institut de technologie de New York, l'une des seules écoles du pays à se consacrer entièrement aux sciences techniques à l'époque. Schure croyait que l'animation par ordinateur était l'avenir de la narration, vers laquelle tournait la fabrication du film. Il travaillait sur un film appelé Tubby le tuba. Frustré par la lenteur de ses progrès, il a commencé à acheter du matériel dans les laboratoires informatiques les plus avancés du pays, y compris l'Université de l'Utah. C’est là qu’il a rencontré Ed Catmull et l’a engagé pour diriger son laboratoire d’informatique, non seulement pour ses compétences techniques, mais aussi parce qu’il entretenait des convictions similaires en matière de magie de l’animation par ordinateur. Maintenant, Catmull avait une plus grande scène pour montrer ses talents de réalisateur de fantasy et, bientôt, Hollywood a appelé.

En 1978, George Lucas remportait un succès retentissant avec son épopée spatiale Star Wars: Un nouvel espoir et était en train d'écrire et de développer L'empire contre-attaque. Bien qu’il adore écrire et réaliser, son objectif a toujours été de créer un empire cinématographique avec sa compagnie LucasFilm. Selon le livre de David Price Le Pixar Touch, George Lucas pensait que la réalisation de films était «figée dans le temps» et souhaitait moderniser les outils utilisés. Il s’est donc tourné vers les ordinateurs pour faire de sa division d’effets spéciaux, Industrial Light & Magic, l’envie de Hollywood.

Il a engagé Ed Catmull pour que ces ordinateurs répondent à ses besoins. Catmull, comme beaucoup de gens à l'époque, était impressionné par Guerres des étoiles, pour ses effets spéciaux détaillés. Même si cela impliquait de quitter Schure et le New York Institute of Technology, le lieu qui lui avait permis de se lancer, Catmull devait accepter le travail de ses rêves.

Ed Catmull a rejoint Lucasfilm en 1979 et a créé The Graphics Group au sein de la division informatique. Il a amené certains de ses meilleurs hommes et s'est immédiatement mis au travail. La liste de souhaits de Lucas était immense et décourageante. Il souhaitait que le groupe développe un système de montage non linéaire, un système de montage sonore numérique, et approfondisse davantage la manière dont l’infographie pourrait révolutionner la fabrication de films.

Au cours des prochaines années, le groupe graphique a fredonné avec Catmull en tête. Lucas venait souvent voir ce que «les gars» travaillaient. Selon Le Pixar TouchLucas a exigé que personne ne l'observe. Il souhaitait également être traité comme s'il était lui-même un expert en infographie et détestait que quelqu'un lui parle.

En 1986, le groupe Graphics avait mis au point des effets informatiques pour plusieurs films hollywoodiens, notamment Star Trek II: La colère de Khan et Jeune Sherlock Holmes, mais la division perdait de l'argent. Il était assez coûteux de gérer une division d’infographie de pointe. Catmull et sa compagnie savaient que leur temps avec LucasFilm était court et commençait à trouver un moyen de se prendre en main. Mais ils avaient besoin d'un investisseur. Heureusement, Steve Jobs, PDG d’Apple, récemment limogé, a découvert quelque chose de vraiment unique dans la division infographie. Jobs a acheté le groupe graphique 5 millions de dollars à LucasFim, lui donnant ainsi les droits sur la technologie sous-jacente utilisée, et a créé une société indépendante appelée Pixar.

Le nom Pixar avait en fait été conçu plusieurs années auparavant comme le titre du composant informatique de l’imprimante optique numérique développée par le groupe. Comme beaucoup de bonnes idées, le nom a été choisi pour manger. Dans le livre de Karen Paik sur les débuts de Pixar, Vers l'infini et au-delà:

«Nous avons toujours eu une terrible histoire de nommer des choses», a admis Alvy Ray Smith (membre fondateur de la division d'infographie de LucasFilm et partenaire de longue date d'Ed Catmull).Nous n'avons jamais pu nous nommer nous-mêmes. Nous avons toujours été la «division informatique». Mais le moment est venu de nommer l'image que nous avons créée. Et une nuit, Loren Carpenter, Rodney Stock et moi-même étions à cette cuillère graisseuse à Ignacico, une ville du comté de Marin. J'ai grandi au Nouveau-Mexique, où l'espagnol est la deuxième langue et où la forme infinitive du verbe se termine toujours par «er», «ir» ou «ar». J'ai suggéré «Pixar», un mot espagnol inventé qui signifie «faire des photos.'

Lorsque Catmull et Alvy Ray Smith recherchaient des investisseurs, ils savaient que l’atout le plus précieux qu’ils possédaient était cet ordinateur Pixar Image. Ils ont donc nommé la société à son nom. Comme vous pouvez le constater, malgré le mythe commun, Steve Jobs n’a rien à voir avec le nom de la société Pixar.

Steve Jobs a soutenu la vision de Catmull, Smith et John Lasseter de créer un studio d’animation, mais il avait son propre agenda. Il voulait vendre le nom même de la société, le Pixar Image Computer. Il a commencé à promouvoir Pixar en tant que société de systèmes informatiques haut de gamme et cela a fonctionné - pendant un certain temps. Le système a été vendu à des organismes gouvernementaux, à la communauté de la recherche médicale et à d’autres sociétés qui tentaient de créer leurs propres animations 3D sur modèle informatique. Walt Disney était l'une de ces entreprises.

Finalement, en raison du prix extrêmement élevé du Pixar Image Computer et de la base de clients limitée, les ventes du système ont commencé à chuter et les emplois ont paniqué. Il a injecté de plus en plus d’argent dans l’entreprise, soit plus de 50 millions de dollars sur cinq ans, selon Vers l'infini et au-delà. Les postes ont été supprimés et les employés licenciés afin de sauver l'entreprise.

Le rêve de faire le premier long métrage d'animation par ordinateur était toujours là, mais il était menacé par la ruine financière et Jobs envisageait très sérieusement de fermer la société, d'autant plus que son autre entreprise principale à l'époque, NeXT Inc, était également ne fonctionnant que comme un excellent moyen de graver rapidement des millions de dollars (bien qu'avec l'aide d'Apple, Jobs parvienne à gagner de l'argent avec celui-ci aussi, éventuellement). Pixar n’a cependant pas été sauvé par Apple, mais par John Lasseter.

John Lasseter était avant tout un animateur qui croyait que le pouvoir de l'animation par ordinateur créerait une narration inédite. Sa carrière a en fait débuté à la Walt Disney Company - en tant que skipper lors de la croisière dans la jungle à Disneyland. Bientôt, il est devenu animateur dans les studios, mais il serait licencié en raison de son obsession pour l'animation par ordinateur et de sa réticence à le laisser partir à la demande de ses supérieurs. En 1985, il a trouvé une maison avec la division informatique de LucasFilm. Catmull a embauché Lasseter en tant que «concepteur d’interface» car il n’était pas officiellement autorisé à embaucher un animateur.

Afin de vendre correctement l’ordinateur image Pixar, Jobs voulait des exemples de ce que la machine évoluée pouvait faire. Il a permis à Lasseter de diriger une équipe de production de courts métrages pour promouvoir le produit.

Luxo Jr., un court métrage d'animation par ordinateur avec des lampes de bureau, présenté pour la première fois à la convention annuelle de l'informatique SIGGRAPH en 1986. Ce film a connu un succès retentissant. Plus tard cette année, il a été nominé pour un Academy Award. Il va sans dire que c’était un très bon exemple de ce que Pixar, en tant que système informatique et entreprise, pouvait faire. Lasseter a réussi à convaincre Jobs de maintenir son entreprise sur le marché, en se concentrant sur la création de publicités télévisées et de courts métrages animés pour d’autres entreprises. à son tour aider à commercialiser leur système informatique.

Au fur et à mesure que Lasseter développait la division animation, il passait des contrats avec des sociétés telles que Tropicana, LifeSavers et Listerine, Pixar produisant des campagnes publicitaires à leur intention. Il est devenu évident que l'avenir était aux pieds de l'animation, pas du matériel. En 1990, Jobs a vendu la division du matériel informatique afin de collecter des fonds à cette fin.

Malgré cela, la société a perdu 8 millions de dollars en 1990. Enfin, en mars 1991, Jobs a licencié la moitié du personnel et affirmé qu’il fermerait la société si toutes les actions de ses employés ne lui étaient pas remises. Cela a fini par fonctionner et il a vraiment fermé la société, puis a démarré une nouvelle société portant le même nom et le reste du personnel, mais sans que les employés obtiennent des actions cette fois-ci.

Comme l’a dit l’un des co-fondateurs de Pixar, Alvy Ray Smith, dans La seconde venue de Steve Jobs,

Pixar a échoué neuf fois par rapport aux normes habituelles, mais Steve ne voulait pas échouer, il a donc continué à écrire les chèques. Il nous aurait vendus à n'importe qui en un instant, et il a vraiment essayé, mais il voulait couvrir sa perte de 50 millions de dollars.

Un an plus tard, la petite entreprise (toujours à court d’argent) a reçu son engagement le plus important à ce jour, un contrat de trois millions de dollars avec un montant de 21 millions de dollars avec Walt Disney Studios. En vertu de cet accord, en 1995, le film Histoire de jouet a été faite. Dans l’intervalle, Jobs a continué à magasiner la société, car quelques sociétés étaient intéressées, y compris Microsoft, mais il a décidé de rester en dehors pour voir comment Histoire de jouet ferait… bien, comme il s'est avéré.

Grâce à Histoire de jouetLorsque Steve Jobs a rendu public Pixar, il est devenu la plus grande offre publique initiale en 1995, même plus grande que Netscape. Parce que Jobs avait repris les actions des employés en 1991 et les avait livrées à lui-même, il en était devenu un milliardaire, avec une valeur nette d’environ 1,5 milliard de dollars. Et le reste, comme on dit, c'est de l'histoire.

Faits bonus:

  • Bien qu’au départ, il n’ait aucun autre produit que celui de vendre un t-shirt avec le logo de la société et de dépenser beaucoup d’argent, Job a réussi à convaincre Ross Perot d’investir 20 millions de dollars dans NeXT Inc.en échange de seulement 16% de la société qui n’avait à l’époque aucun actif réel autre que les employés. À ce taux, la société était évaluée à 125 millions de dollars. Il s’agissait probablement de la société de t-shirts start-up la plus chère de l’histoire du monde, démontrant ainsi la qualité de Jobs en marketing.
  • NeXT à bien des égards était un échec spectaculaire, mais à d'autres égards, c'était un succès spectaculaire qui rapportait beaucoup plus d'argent à Jobs et lui permettait de revenir avec Apple via le système d'exploitation NeXT. En raison du besoin d’Apple pour un tel système d’exploitation, Apple a acheté NeXT pour près d’un demi-milliard de dollars, soit plus du double du prix demandé avant que Jobs ne le leur présente (encore une fois, c’était un brillant vendeur). Cela s'est produit un an après que Jobs ait rendu Pixar public. Inutile de dire que les années 1995 à 1996 ont été bonnes pour Steve Jobs.
  • Un autre facteur ayant contribué à la vente de la division informatique de LucasFilm par George Lucas est son divorce très médiatisé en 1983 et la chute soudaine des revenus des licences Star Wars après la publication de Retour du jedi. Lucas avait besoin d'argent pour garder le contrôle de son petit empire et la vente d'une partie de son entreprise pour cinq millions de dollars a certainement aidé.
  • Si vous avez déjà beaucoup travaillé avec la science informatique, vous avez probablement déjà vu un autre petit morceau du travail de Lasseter sans le savoir. Dans les années 1980, il a dessiné un petit démon de dessin animé pour Free BSD. Ce démon est devenu la représentation la plus populaire de la mascotte BSD Daemon.
  • Après la sortie de la Monsters University en été 2013, Joe Negroni, 22 ans, a développé une théorie selon laquelle tous les films Pixar existent dans le même univers. La chronologie indique comment les animaux ont acquis la capacité de parler et leur élévation de l'intellect, la chute de l'homme sur Terre, la croissance des machines et la création d'une super espèce (les monstres de Monsters, Inc.). C’est une théorie assez étrange et qui a du succès, mais, étonnamment, c’est parfaitement logique.

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