"Don Draper dans une combinaison spatiale" - La vie d'Alan Shepard

"Don Draper dans une combinaison spatiale" - La vie d'Alan Shepard

Alan Shepard, âgé de 37 ans, ne pouvait pas attendre plus longtemps que sa sardine dans la capsule one-man Freedom 7. Sa mission - qui devait à l’origine faire de Shepard le premier humain dans l’espace - avait déjà été repoussée de plusieurs semaines, permettant ainsi à Youri Gagarine et aux Russes de le battre pour se lancer à la conquête des étoiles. Maintenant, à sa quatrième heure assis sur la rampe de lancement, il perdait le contrôle de son humeur… et de sa vessie. Comme il n'y avait ni salle de bain à bord ni installation pour cela (comme ce devait être seulement un vol de 16 minutes), le contrôle de la mission a dit à Shepard qu'il avait deux choix: la garder ou la porter. Donc, Shepard est allé dans son costume. Alors que des problèmes techniques retardaient encore le décollage, Shepard craqua sous le contrôle de la mission l’une des lignes les plus célèbres de l’histoire de la NASA: "Pourquoi ne corrigez-vous pas votre petit problème et allumons-nous cette bougie?"

Finalement, à 9h34 le 5 mai 1961, Alan Shepard est devenu le deuxième homme, et le premier Américain, à se rendre dans l’espace… trempant dans sa propre urine. Contrairement à Neil Armstrong, John Glenn et Buzz Aldrin, Alan Shepard est peut-être l'astronaute le plus emblématique que les gens connaissent le moins. Voici l’histoire de l’homme que le biographe Neal Thompson a appelé une fois «Don Draper dans une combinaison spatiale» - Alan Shepard.

Alan Bartlett Shepard Jr. est né le 18 novembre 1923 à Derry, dans le New Hampshire, au sein d'une famille profondément enracinée dans la Nouvelle-Angleterre. En fait, plusieurs de ses ancêtres ont été parmi les premiers Européens à venir dans le Nouveau Monde, survolant le Mayflower et aidant à gouverner la colonie de Plymouth. Il était le fils d'un colonel de l'armée à la retraite et le petit-fils d'un homme d'affaires prospère, ce qui lui permettait de vivre l'enfance d'une Nouvelle Angleterre relativement aisée et rurale. Il a suivi des cours dans une école d'une pièce où il a achevé six années en cinq ans parce que, comme l'a dit plus tard Shepard, «je voudrais dire que j'étais assez intelligent pour terminer six années en cinq ans, mais je pense que professeur était juste heureux de se débarrasser de moi. "

Héritier d'une solide éthique de travail de sa famille, Shepard a occupé plusieurs emplois dans son enfance, notamment celui de livreur de journaux et de son hangar à avions local (parfois, il a même droit à un tour gratuit). Très jeune, il aimait les avions et pouvait souvent être trouvé en train de construire des modèles de ceux-ci chez lui. Comme il l’a expliqué plus tard dans une interview, c’est le survol de l’Atlantique par Charles Lindbergh qui l’a inspiré à devenir pilote.

En 1941, Shepard entra dans la marine en tant que pilote. Décrit par un de ses camarades de classe comme étant «non distingué, mais vraiment sympathique», il obtint son diplôme presque exactement au milieu de sa classe (462 sur 913) en 1944. Il fut immédiatement envoyé dans le Pacifique pour la fin de la Seconde Guerre mondiale. Après la guerre, il est resté dans la marine en tant que pilote et est devenu l’un des pilotes d’essai les plus expérimentés et les mieux préparés du pays. Il a participé aux essais et à l’essai de certains des avions les plus novateurs et les plus connus des États-Unis, tels que le F4D Skyray, le F2H3 Banshee et le F5D Skylancer. Il était également disposé à prendre des risques, gagnant la réputation d'être sans peur.

Le 4 octobre 1957, la Russie a envoyé un message au monde entier en lançant Spoutnik. Pour certains Américains, il était inacceptable que les Soviétiques les battent dans la course à l'espace. Peu de temps après, la NASA nouvellement formée a contacté 110 des pilotes d’essais du pays pour savoir s’ils avaient les atouts voulus pour devenir le premier «candidat-astronaute-chercheur» américain. Après ne pas avoir reçu la première lettre d’acceptation à cause d’un courrier électronique (beaucoup son inquiétude), Shepard a découvert qu'il avait été sélectionné pour faire partie des «Sept originaux» de Project Mercury.

Alors que son épouse et sa mère étaient enthousiasmées par sa nouvelle carrière, son père militaire ne l'était pas. Shepard a dit à ce sujet,

Mon père a adopté l’attitude suivante: «Eh bien, qu’est-ce que vous allez faire, mon fils?», Car il pouvait voir une déviation dans la carrière militaire, dans laquelle j’avais relativement bien réussi jusqu’à présent. Et même à cet âge - ça alors, j'étais quoi? 35 ans alors, à peu près. Et quand votre vieil homme dit: «Tu vas faire quoi, mon fils?», Il y a une petite pause de réflexion. Heureusement, dans mon cas, il a vécu assez longtemps pour me voir partir sur la Lune. Et un soir, nous avions dîné, les dames s'étaient retirées et nous étions en train de prendre un verre devant le feu. Il a dit: «Tu te souviens quand j'ai dit:« Qu'est-ce que tu vas faire, mon fils? dit: «Oui monsieur, je le fais certainement." Et il a dit: "Eh bien, j'avais tort."

Bien que Shepard ait sans doute été un modèle d’apprentissage et qu’il soit en passe de devenir le premier astronaute officiel des États-Unis, il a également acquis une réputation en s’entraînant à Cape Canaveral en tant qu’homme de soirée fêtard et arrogant. Selon le livre phare de Tom Wolfe, «The Right Stuff», il aurait peut-être été bloqué chez lui dans le New Hampshire, mais Shepard était connu sous le nom de «Smilin’ Al »au Cap. Comme l'a noté Wolfe,

Il y avait toujours eu une partie du Pacte de la femme de militaire qui accordait tacitement à un officier un peu de latitude dans ce domaine. Naturellement, il y aurait des moments où un militaire serait envoyé loin de chez lui, peut-être pour de longues périodes, et il pourrait être nécessaire de satisfaire ses besoins virils sur ces terrains lointains. Il y avait même l’implication que de telles envies étaient un bon signe de la virilité d’un combattant. Ainsi, la femme et les militaires eux-mêmes détourneraient les yeux et resteraient muets tant que l'officier ne causerait aucun scandale et ne ferait rien pour ébranler la solidité de son mariage et de sa famille. Cette tradition était bien entendu bien avant que l’avion ne permette à un officier d’atteindre le terrain lointain en deux ou trois heures pour un long week-end ou une nuit. Les traditions commençaient souvent au pied levé dans l’armée, mais leur mort prenait beaucoup de temps et celle-ci ne risquait pas de mourir à Cocoa Beach.

Conduire dans une Cadillac, boire et avoir des idées féminines n’a peut-être pas séduit ses supérieurs, mais cela l’a fait admirer par ses camarades astronautes, à l’exception de John Glenn, principal rival de Shepard. Les choses ont fini par se compliquer et les sept pilotes se sont réunis pour une réunion privée pour aborder le problème,

Le lendemain, ils étaient tous les sept dans le salon d'une suite réservée à leur utilisation, lorsque Glenn se lança dans une conférence dans le sens suivant: le jeu avec les filles, les cookies, était devenu incontrôlable. . Il savait et ils savaient que cela pourrait exploser en quelque chose de très regrettable. Ils étaient tous carrément aux yeux du public. Ils ont eu l’opportunité de leur vie, et il était désolé, mais il n’allait pas laisser les autres faire des compromis, car ils ne pouvaient pas garder leur pantalon fermé.

Malheureusement pour Glenn, le message n’a pas atterri,

En regardant droit vers Glenn, volt pour volt, se trouvait Al Shepard. Les autres, Glenn compris, comprenaient moins Shepard, car il semblait y avoir deux Al Shepards, et personne ne savait jamais à quelle affaire il avait affaire. De retour à la maison, à Langley, vous avez vu un Alan Shepard, l’officier de la marine de carrière absolument correct, et si nécessaire,…

Mais à l'intérieur de son casier, il a gardé «Smilin 'Al du Cap!»… Non, il n'a pas jeté le célèbre regard Smilin' Al Shepard jusqu'à ce qu'il sorte de son avion Loin de chez lui… Puis Al ressemblait à un être humain différent, comme s'il avait enlevé son masque de glace. Il sortait de l'avion les yeux dansants. Un grand sourire goomba-goomba s'emparerait de son visage. Vous vous attendiez à moitié alors voyez-le commencer à claquer des doigts, parce que tout chez lui semblait poser la question «Où est l'action?» S'il se mettait ensuite dans sa Corvette, eh bien, voilà, vous l'aviez: l'image du parfait Combattant Jock Loin de la maison…

Inutile de dire: «Il a informé Glenn qu'il était hors de propos. Il lui a dit de ne pas essayer d'imposer sa vision de la moralité à quiconque dans le groupe.

Il n’est peut-être pas surprenant que Shepard ait à peine passé du temps avec ses collègues et qu’ils fussent en fait considérés comme une énigme en raison de sa personnalité contrastée et de son attitude distante. Il a été décrit par certains qui travaillaient avec lui à cette époque comme un "solitaire", souhaitant "exclure les gens" et ne jamais partager les détails personnels de sa vie.

En dépit de son style de vie de play-boy lorsqu'il était loin de chez lui et du possible scandale majeur qui pourrait survenir au milieu du XXe siècle en Amérique, la NASA a choisi Shepard pour être le premier dans l'espace. Leur raisonnement, du moins selon la biographie de Thompson, était que Shepard était tout simplement le meilleur pilote du groupe et qu’ils ne pouvaient pas se permettre un échec ici. Comme le dit un responsable de la NASA à Thompson: "Nous voulions faire de notre mieux", a déclaré Shepard. L'annonce a été faite aux six autres en janvier 1961, au grand dam de son rival Glenn.

Comme Shepard l’a décrit dans une interview de 1991, «c’était la compétition à son meilleur. Pas à cause de la renommée ou de la reconnaissance qui va avec, mais à cause du fait que les meilleurs pilotes d’essai américains ont suivi ce processus de sélection jusqu’à sept joueurs, et sur ces sept, j’ai été le premier à y aller. Ce sera toujours la chose la plus satisfaisante pour moi. "

Dans les mois qui ont précédé sa mission, plusieurs vols d'essai ont mal tourné, dont deux ont dû être détruits à la suite de dysfonctionnements. Il y avait une peur croissante que «nos garçons le gâchent toujours» et Shepard pourrait ne pas revenir sur Terre. Malgré cela, Shepard resta calme.

Les gens ont dit au fil des ans: «Bon Dieu, tu as vraiment dû avoir peur.» Heureusement, je n’ai pas eu peur. Nerveux, mais pas effrayé à mort. Parce que si vous avez une personne pétrifiée sur place, elle ne sera pas un bon pilote, une remplaçante, une observatrice, ou quelle que soit sa fonction. Vous devez être entraîné au point de ne pas être paniqué… Je pense que nous avons tous cru aux statistiques selon lesquelles il y avait probablement 88% de chances de réussite de la mission et peut-être 96% de survie. Et nous étions prêts à prendre ces chances.

Enfin, en mai, l’homme sauvage du programme spatial de la NASA a été lancé et a passé environ un quart d’heure dans l’espace. De ce vol, at-il déclaré,

J'ai eu l'occasion de m'asseoir et de me détendre un peu, puis de répéter le processus «Que dois-je faire?» Pendant les premières minutes et les premières secondes du vol. Et donc j'étais vraiment très détendu au moment où le décollage a finalement eu lieu. Je suppose que mon pouls n’était vraiment pas supérieur à environ 110 ou plus. J'ai oublié de quoi il s'agissait, mais tout le monde pensait que j'étais un client plutôt cool.

À ce stade, vous réfléchissez essentiellement à la question suivante: «Que faire si cela ne va pas? Que dois-je faire si cela ne va pas? »Vous savez quelles étapes critiques doivent se dérouler en séquence. Le fait que vous accélériez avec la poussée de la fusée est bon, c’est très positif. Vous savez que la fusée fait son travail et qu’elle le fait correctement. Vous ne faites que passer en revue une liste de contrôle d’une chose à la fois. Vous l’avez fait tellement souvent dans le simulateur que vous n’avez pas vraiment l’impression d’être excité pendant le vol. Vous êtes enthousiasmé auparavant, mais dès le décollage, vous êtes occupé à faire ce que vous devez faire.

Je me souviens avoir atteint le sommet de la trajectoire, alors que j'allais être au milieu de l'apesanteur et que je regardais le périscope, et tout à coup j'ai dit: «Vous savez, quelqu'un va me demander comment c'est en apesanteur, alors vous feriez mieux de faire attention à ce que vous ressentez en apesanteur. »J'étais donc en train de piloter, mais en même temps, j'essayais d'évaluer physiologiquement ce que je ressentais. Étais-je étourdi ou confus? Etc. Et puis je me suis dit: «Quelqu'un va me demander comment est la Terre.» Alors j’ai regardé à travers le périscope - c’était tout ce que nous avions à ce moment-là - et ai fait quelques remarques, je pense, sur la bande, ou peut-être à la radio.

Ensuite, je devais me préparer pour la rentrée, donc assez de cette pensée subjective et de retour à l'objectivité requise pour que ce bébé soit orienté pour revenir. Alors, voyez-vous, vous pourriez vraiment passer par toute une gamme de sentiments, de nervosité et d'exaltation . Évidemment, à ce moment-là, j'étais ravi. La fusée avait parfaitement fonctionné et tout ce que j'avais à faire, c'était de survivre aux forces de rentrée. Vous faites tout cela, dans un vol comme celui-ci, dans un laps de temps relativement court, soit 16 minutes en fait.

Seulement 16 minutes, mais cela a suffi pour protéger son héritage d'icône américaine. Débarquant sans encombre près des Bermudes, il a été emmené à la Maison Blanche pour rencontrer le président Kennedy. Quelques jours plus tard, un défilé rassemblant plus de 200 000 personnes a eu lieu en son honneur.

Après son vol historique, Shepard espérait retourner dans l’espace. Il ferait juste cela, mais cela prendrait plus de temps que prévu. Shepard a été choisi pour diriger les missions Gemini, où la NASA envoyait continuellement des humains dans l’espace en prévision de l’atterrissage sur la Lune, mais avait été touchée par des problèmes d’équilibre, des nausées et des oreilles. Il a été découvert plus tard qu’il s’agissait de la maladie de Ménière, une affection de l’oreille interne pouvant causer des vertiges, des douleurs et une perte d’équilibre - une maladie potentiellement mortelle pour un pilote ou un astronaute.

Tandis qu'il était coincé sur le sol, aidant à surveiller les missions plutôt qu’elles ne le faisaient réellement (contrairement à Glenn, qui est devenu la troisième personne dans l’espace), cet état de santé l’a peut-être sauvé. Comme Thompson l'a noté dans une interview ultérieure, il était probable que Shepard aurait été sur Apollo I, ce qui s'est terminé tragiquement.

En 1969, une intervention chirurgicale l'a guéri de la maladie et lui a permis de se remettre à l'état de vol. Dix ans après son premier voyage dans l'espace, il a commandé Apollo 14 sur la Lune.

Bien que les objectifs de la mission soient de collecter des échantillons, d’explorer les cratères et de tester les instruments, l’aspect le plus mémorable de ce voyage a été le moment où Shepard a sorti ses six balles de fer et de golf. Il a dit à ce sujet,

L’entente que j’ai conclue avec le patron était que, si les choses étaient gâchées à la surface, je ne jouerais pas avec, parce que nous serions accusés d’être trop frivoles. Mais si les choses se passaient bien, ce qui se passait, la dernière chose que je voulais faire, avant de gravir les échelons pour rentrer à la maison, était de frapper ces deux balles de golf. Ce que j'ai fait, j'ai plié le club de golf pliable et je l'ai rapporté avec moi. Les balles sont toujours là-haut. Peut-être que les jeunes d’aujourd’hui iront jouer au golf avec eux dans 25 ou 30 ans.

En parlant des missions Apollo, un mythe commun à la «plus grande génération / lune» est que, dans les années 1950 et 1960, les Américains étaient tous fous d’atteindre la Lune. En fait, selon l'historien de l'espace Smithsonian Roger Launius, au début des missions Apollo, le programme spatial américain était l'un des programmes gouvernementaux les plus importants cités par les Américains et qui, à leur avis, devraient être abandonnés. 60% d'entre eux estiment Les États-Unis dépensaient trop d’argent pour les vols spatiaux. Le support a encore baissé après Apollo 11.

Sans surprise, après leur retour sur Terre après leur retour sur Apollo 14, les gens demandaient parfois à Shepard des choses comme «Quelle était la valeur d’aller sur la Lune, compte tenu des millions de dollars que nous avons dépensés là-haut?

Je dis: «Maintenant, attendez une minute. Vous vous rendez compte que je suis allé sur la Lune et en revenir, et je n'ai laissé aucun dollar là-haut. "Et ils disent:" Où sont passés tous ces millions de dollars? "Et je dis:" Chaque dollar dépensé sur le programme spatial, est allé dans les poches des personnes qui y ont travaillé: les entrepreneurs, les sous-traitants, les vendeurs. Il allait nourrir leurs enfants, mettre des vêtements sur leur dos, les envoyer à l'école. Ils disent: "Oui, je suppose que c'est vrai, mais que dire de tout ce matériel de haute technologie que vous avez laissé là-haut?" Et je dis: "Nous avions des matériaux assez sophistiqués là-bas, mais vous ne pourriez probablement pas obtenir cinq cents sur le dollar pour eux aujourd'hui. Cependant, les personnes qui ont développé ce qui existe toujours sur la Terre, ainsi que la recherche et le développement de techniques qu’ils ont développées à cette fin, sont ici, et sont utilisées aujourd’hui pour améliorer les satellites de communication, etc. ".

Shepard a pris sa retraite de la NASA en 1974 et est devenu un homme d’affaires très prospère, devenant ainsi le premier astronaute multimillionnaire. (Ce n'est pas un mince exploit compte tenu du peu d'argent gagné par les astronautes à cet emploi - voir: Le monde fascinant des polices d'assurance vie des astronautes Apollo)

Il décéda en juillet 1998, à l'âge de 74 ans, de complications liées à la leucémie, quelques mois à peine avant que son ancien rival, John Glenn, ne soit envoyé dans la navette spatiale, devenant ainsi la personne la plus âgée à avoir jamais quitté l'espace. 77.

(Au fait, John Glenn, âgé de 95 ans, et son épouse Annie, âgée de 96 ans, sont toujours en pleine forme après 73 ans de mariage. Ils se sont rencontrés pour la première fois et sont devenus amis intimes à 3 et 2 ans.)

Quant à Shepard, son épouse Louise, âgée de 53 ans, est décédée subitement quelques semaines à peine après sa propre mort en 1998. Ils ont été incinérés et leurs cendres étalées ensemble à Stillwater Cove, en Californie.

Quelques années avant sa mort, Shepard a donné une rare interview en profondeur concernant ses réflexions sur sa vie et certaines de ses expériences assez uniques, notamment avoir eu la chance de regarder la Terre depuis la Lune:

J'allais sur les petites tâches lorsque je suis arrivé à une période de repos et levé les yeux vers la Terre. La première fois que je la voyais vraiment dans le ciel noir, la planète bleue à elle toute seule. C'était un moment d'émotion. Une partie de l'émotion résultait de notre arrivée réussie, un peu de soulagement, mais je pense que nous avons tous, à notre manière, exprimé le même genre de sentiment.

Voir la Terre, même si elle est quatre fois plus grande que la Lune, reste néanmoins fragile. Pourtant, il semble petit. Vous pensez que c'est assez gros quand vous êtes là-bas avec vos amis et que c'est 25 000 milles autour, et ainsi de suite. Mais de cette distance, vous réalisez qu’il est en fait fragile. En fait, il ne s'agit que d'une petite partie de notre système solaire, encore moins du reste de l'univers.

Je pense que nous avons tous exprimé cela. Peut-être que si les gens avaient la chance de voir cela, ils ne seraient pas aussi petits, ils ne seraient pas aussi intéressés par leurs propres territoires. Cela viendra dans le temps, je pense. Peut-être pourrions-nous mettre le Conseil de sécurité sur la station spatiale et les laisser essayer de voir où se trouve leur petit bailli. Pour moi et pour tous, je pense, nous avons réalisé que notre monde est fini, il est petit, fragile et nous devons commencer à réfléchir à la façon de le prendre en charge.

Fait Bonus:

  • Le 21 juillet 1969 à 02:56 UTC, Neil Armstrong a inscrit à jamais son nom dans les livres d'histoire en posant son pied sur la Lune. Armstrong n’a pratiquement jamais réussi à faire cela, car il a envoyé sa demande à la NASA environ une semaine après la date limite du 1er juin 1962, le rendant inéligible pour ce second tour historique d’embauches d’astronautes. Heureux pour Armstrong, Dick Day, qui avait été le premier à encourager Armstrong à postuler et qui travaillait à la NASA en tant que chef adjoint des opérations des équipages de conduite, a clandestinement déposé la candidature d’Armstrong dans les dossiers de candidature du candidat avant que celle-ci ne soit examinée par le panneau de sélection. Day: «Je ne sais vraiment pas pourquoi Neil a retardé sa candidature, mais il l’a fait et toutes les candidatures me sont parvenues, puisque j’étais le responsable de la formation des équipages de conduite. Mais il avait fait tellement de choses à Edwards. Il était si loin le mieux qualifié que tout autre, certainement comparé au premier groupe d’astronautes. Nous [Day et Walt Williams] le voulions. »On a supposé depuis, que ce soit avec exactitude ou non, que le retard de la demande ait pu avoir quelque chose à voir avec la fille de deux ans d'Armstrong, Karen, en train de mourir tragiquement. quelques mois auparavant de complications dues à une tumeur se développant sur son tronc cérébral.

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