Histoire oubliée: Voler Wham

Histoire oubliée: Voler Wham

L’histoire du vol qualifié Wham Paymaster a commencé le matin du 11 mai 1889, quand un payeur de l’armée américaine, le major Joseph Washington Wham, a été accusé de transport d’une boîte postale contenant les salaires de plusieurs centaines de soldats dans le désert de l’Arizona. Fort Grant à Fort Thomas situé à environ 50 miles. Au total, la boîte aux lettres contenant 28 345,10 dollars de pièces d'or et d'argent valait l'équivalent d'environ 784 000 dollars aujourd'hui.

Le convoi du Paymaster Wham, chargé de protéger le contenu de la boîte verrouillée, comprenait 9 soldats Buffalo du 24th Infantry et deux soldats du 10th Cavalry. À ce stade, il est probablement utile de mentionner, pour les inconnus du terme «soldats de Buffalo», que tous les soldats protégeant Wham et son convoi étaient noirs.

Ceci est important car quelques heures après le départ du convoi, une vingtaine de bandits ont attaqué le convoi alors qu'ils criaient des insultes raciales aux soldats qui le surveillaient. Plus particulièrement, on pensait que l’un des moyens par lesquels les voleurs du convoi le justifiaient du point de vue moral était tout simplement que ce n’était pas un crime réel dans leur esprit de prendre de l’argent à des soldats noirs. (Plus à ce sujet dans un peu.)

Quoi qu’il en soit, au cours des 30 minutes de combat qui s’ensuivirent, 8 des soldats gardant le convoi furent abattus, dont deux à plusieurs reprises. Il convient de noter les agissements d’un sergent Benjamin Brown qui s’est blessé par balle à l’intestin pour se démarquer en tirant ouvertement sur les bandits avec son fidèle revolver.

Après avoir reçu deux autres balles (une dans chaque bras), un autre soldat a bravé les balles pour transporter Brown en sécurité. Ne voulant pas arrêter son assaut à un homme, Brown continua de tirer sur les bandits tout en étant emporté.

Un autre soldat de Buffalo, le caporal Isaiah Mayes, a également ignoré la pluie de balles de grêle, dont deux l'ont frappé aux jambes, et ont littéralement rampé pour chercher de l'aide à deux milles de distance dans un ranch à proximité.

Malheureusement, presque tous les membres du convoi étant grièvement blessés, ils ont été obligés de se retirer des chariots. Ils ont ensuite été immobilisés par des tirs nourris, tandis que certains bandits se sont précipités à l'intérieur, ont utilisé une hache pour ouvrir la boîte aux lettres et ont volé le véhicule. Contenu.

Alors que les bandits ont réussi à atteindre leur objectif, Paymaster Wham a été stupéfait par le courage des soldats (qui ont tous miraculeusement survécu en dépit des nombreux tirs dont ils ont été victimes). En fait, selon l’un des témoins de l’événement, Harriet Holladay, le sergent Brown «avait une balle dans la poitrine, mais il a agi comme si cela ne le dérangeait pas du tout».

En raison de leur incroyable courage et de leur détermination à protéger les biens du gouvernement, Wham recommande immédiatement 9 soldats de Buffalo à la médaille d'honneur. Brown et Mayes ont ensuite été récompensés par cette médaille, tandis que 8 autres soldats distingués par Wham pour leur courage se sont vus remettre des certificats de mérite.

En ce qui concerne l’argent, personne ne sait exactement ce qui s’est passé, car personne n’a jamais été reconnu coupable du crime en question, bien que beaucoup de voleurs aient été reconnus lors de la fusillade, car ils ne portaient pas de masques effrontément. On suppose qu’ils ne se gênaient pas avec les masques parce qu’ils se sentaient moralement justifiés dans le vol qualifié et qu’ils étaient tous des membres éminents et religieux de la ville voisine de Pima, avec le vol apparemment organisé par le maire lui-même, Gilbert Webb.

Webb avait connu des moments difficiles et était au bord de la faillite. Comme il était un employeur important dans la ville et que la ville elle-même traversait une période difficile, il semble avoir eu l’idée brillante de prendre simplement l’argent du gouvernement américain pour résoudre ses problèmes et ceux de la ville.

Quant aux raisons pour lesquelles lui et d’autres dans la ville extrêmement religieuse pensaient que c’était une chose parfaitement morale à faire, eh bien, la ville était en grande partie composée de Mormons qui avaient l’impression très forte (et pas vraiment injustifiée dans ce cas) que le gouvernement américain avait été les opprimer pendant des années, et prendre de l'argent à Oncle Sam n'était donc pas un véritable crime.

De plus, les personnes qui gardaient l'argent étaient toutes noires à l'extérieur de Wham, tout comme nombre des soldats qui devaient recevoir l'argent une fois celui-ci livré. Ainsi, à leur avis, pour citer un article contemporain rédigé sur le sujet à la suite du sentiment général qui régnait dans la ville, «les soldats de la guerre gaspilleraient tout simplement leur argent en alcools, en jeux de hasard et en prostituées, alors pourquoi et l’utiliser au profit d’une communauté qui avait vraiment besoin d’argent… »

C'est ainsi que, lorsque sept membres présumés des cambrioleurs ont été jugés, les membres de la communauté se sont apparemment mis à leur place pour leur donner un alibi (avec 165 témoins au total).

De plus, le juge d'origine, William H. Barnes, a dû être rayé du dossier lorsqu'il a été découvert qu'il n'était pas seulement un ami de l'un des accusés, mais qu'il intimidait activement les témoins à charge. Cela a finalement abouti à ce que le président américain Benjamin Harrison intervienne lui-même et nomme un nouveau juge, Richard E. Sloan.

En fin de compte, malgré le fait que beaucoup de personnes appelées à la défense des voleurs se contredisent complètement, des témoins oculaires ont identifié quelques-uns des hommes et certains d'entre eux, dont le maire Gilbert Webb, ont été trouvés en possession de pièces d'or volées. finalement acquitté du crime. Le député William Breakenridge a résumé la raison en ces termes: «le gouvernement disposait d'une bonne cause, mais ils avaient trop d'amis prêts à jurer à un alibi, et les jurés étaient trop nombreux à penser que le vol du gouvernement ne serait pas dommageable.

Il convient toutefois de noter que plusieurs des accusés, y compris le maire Webb, seraient ultérieurement reconnus coupables d’autres crimes liés au vol, notamment que Webb aurait dû fuir la ville alors qu’il avait été inculpé pour avoir volé 160 dollars (4 400 dollars aujourd’hui). District scolaire Pima. (Nous devrions aussi probablement mentionner que Webb a en fait quitté son ancien domicile dans l'Utah pour s'installer à Pima parce qu'il était accusé de larcin…)

Au cours des années qui se sont écoulées depuis le célèbre vol qualifié, de nombreuses légendes sont apparues sur la destination exacte de l’argent, y compris plusieurs affirmant que cet argent est toujours enterré quelque part dans le désert de l’Arizona. Cependant, étant donné qu'aucun des auteurs du vol n'a été reconnu coupable, il semblerait qu'une grande partie de l'argent ait été utilisée par le maire Webb pour payer ses dettes en ville et pour pardonner les dettes de certains des hommes qui l'avaient aidé dans le vol, cela semble extrêmement improbable.

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