Ce jour dans l'histoire: 7 octobre - Wake Atoll

Ce jour dans l'histoire: 7 octobre - Wake Atoll

Ce jour dans l'histoire: 7 octobre 1943

Sur l'atoll de Wake, dans le Pacifique Sud, un chemin de gravier bordé de corail blanc s'éloigne de la route et se dirige vers l'eau. Sur le rivage du lagon turquoise, le rocher de corail le plus élevé porte une inscription ciselée. Il se lit comme suit: «98 US PW, 5-10-43.» Il s'agit d'un épitaphe auto-écrit d'un meurtre de masse commis près de cet endroit au cours d'une des périodes les plus sombres de l'histoire de l'humanité.

Wake Island est située à mi-chemin entre les îles Hawaii et les Philippines. L'attaque japonaise sur Pearl Harbor le 7 décembre 1941 et la bataille de Wake Island se sont déroulées simultanément. Environ 500 des Américains sur l’île à cette époque étaient des militaires, les 1 300 restants étaient des civils, la plupart travaillant pour la société de construction Morrison Knudsen.

Lorsque le Japon a pris le contrôle de Wake Island, ils ont envoyé la plupart de ces entrepreneurs et tous les militaires dans des camps de prisonniers de guerre. En septembre 1942, il ne restait plus que 98 Américains, tous des civils, sur l'île. Les Japonais, défiant totalement les restrictions de la Convention de Genève, ont travaillé sans relâche aux prisonniers de guerre sous-traitants sur des projets liés à la guerre.

Le travail acharné et monotone a été interrompu par les bombardements intensifiés des États-Unis et l'arrivée du nouveau commandant de l'île, le contre-amiral Shigimatsu Sakaibara, en décembre 1942. L'un des Américains fut surpris en train de voler de la nourriture à l'été 1943. Après une enquête, Sakaibara a présidé à sa décapitation.

La marine américaine multipliait ses patrouilles de sous-marins autour de l’île, convaincant le commandant de l’île qu’une attaque était imminente, même si en réalité aucune attaque n’était prévue, l’atoll ne servant aucun objectif stratégique ou tactique. Les bombardements ont été utilisés uniquement pour les priver de fournitures, de leur aérodrome et de leurs installations portuaires. C'était assez.

Mais Sakaibara était persuadé que la force opérationnelle américaine chargée du transport de porte-avions, qui avait considérablement endommagé les infrastructures de Wake Island, comprenait une force de débarquement. Craignant que les prisonniers de guerre ne se dressent contre leurs ravisseurs pour aider leurs compatriotes, il a décidé de prendre les devants et de les écarter de l'équation.

En fin d’après-midi du 7 octobre 1943, les prisonniers ont les yeux bandés, les mains et les pieds liés. Ils étaient alignés le long d'un fossé de réservoirs qu'ils avaient été forcés de creuser face à l'océan. Ils ont ensuite été soumis à une mitraillette et à des tirs de fusil. Après leur mort, leurs corps ont été jetés dans le fossé et recouverts à la hâte de sable corallien.

Un homme s'était échappé dans le chaos. La fosse commune a été déchirée et les corps racontés pour le confirmer. Il a été chassé comme un animal, capturé à nouveau trois semaines plus tard et personnellement décapité par l'amiral Sakaibara.

Lorsqu'il est devenu évident que les Alliés allaient gagner la guerre, les Japonais ont rapidement retrouvé les corps et les ont transférés au cimetière américain de l'île. Des croix de bois ont été érigées et tout a été conçu pour être ravissant.

Une histoire triste a été inventée à propos de leur disparition - un groupe est mort dans un abri anti-aérien tué par un hit américain. Le groupe dans l'autre abri a paniqué, a tué un garde et a combattu les Japonais à mort sur la plage.

Les Japonais ont capitulé sur l'île de Wake le 4 septembre 1945. L'amiral Sakaibara et 15 de ses hommes ont été inculpés du meurtre des 98 prisonniers de guerre. Deux des accusés se sont suicidés avant de pouvoir être traduits en justice et ont laissé des déclarations impliquant Sakaibara et d'autres. Confronté aux lettres, Sakaibara a admis avoir ordonné le meurtre. Il a été exécuté à Guam par pendaison le 19 juin 1947 avec cinq autres criminels de guerre.

Dans le cimetière national de Punchbowl, à Honolulu, se trouve une pierre tombale commune contenant les restes de tous les hommes non identifiés qui ont péri sur l'île de Wake. Certains ont été tués lors du siège initial, et les 98 morts sur la plage se reposent également ici. En 1953, ils ont tous été enterrés ensemble après des tentatives infructueuses de les séparer et de les identifier. La pierre contient 178 noms et est la plus grande du cimetière.

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