Ce jour dans l'histoire: 13 novembre - La mort mystérieuse de Karen Silkwood

Ce jour dans l'histoire: 13 novembre - La mort mystérieuse de Karen Silkwood

Ce jour dans l'histoire: 13 novembre 1974

Le 13 novembre 1974, un technicien âgé de 28 ans d'une usine au plutonium appelée Karen Silkwood est décédé dans un accident impliquant une voiture près de Crescent, dans l'Oklahoma. Elle se rendait à une réunion avec un représentant syndical et un reporter du New York Times. Des témoins qui ont vu ici la dernière fois affirment qu'elle avait avec elle un dossier rempli de documents prouvant que Kerr-McGee, la société propriétaire de l'établissement où elle travaillait, était coupable de négligence grave. Lorsque son corps a été retrouvé, le classeur contenant ces documents avait disparu.

Karen Silkwood a été embauchée par Kerr-McGee en 1972. Elle a rejoint le Syndicat des travailleurs du secteur pétrolier, chimique et atomique et est devenue la première femme à être élue au comité de négociation du syndicat à l’usine. Son travail consistait à enquêter sur des problèmes de santé et de sécurité, et elle a découvert de nombreuses infractions, notamment un stockage inapproprié de matières nucléaires, un équipement respiratoire inadéquat et une exposition des employés à la contamination.

Le Syndicat des travailleurs du secteur pétrolier, chimique et atomique a déclaré: «L’usine de Kerr-McGee a fabriqué des barres de combustible défectueuses, falsifié des registres d’inspection de produits et mis en danger la sécurité de ses employés» et a menacé de poursuivre en justice l’entreprise. Karen Silkwood a témoigné devant la Commission de l'énergie atomique au cours de l'été 1974 que les normes de sécurité de l'usine avaient été assouplies en raison de l'accélération de la production.

Puis, le 5 novembre 1974, Karen découvrit que son corps contenait 400 fois le niveau de plutonium sans danger au cours d’un auto-test de routine effectué à l’usine, alors qu’elle n’avait été exposée à aucun plutonium récemment. Elle a été décontaminée et renvoyée chez elle avec du matériel pour collecter des échantillons d'urine et de matières fécales en vue d'une analyse plus poussée.

Au cours des jours suivants, d’autres tests ont révélé une tendance déconcertante: les niveaux toujours élevés de plutonium de Silkwood n’ont pas été causés par une source extérieure connue, car elle n’a été exposée à aucun nouveau plutonium au travail. Son appartement a été inspecté et des niveaux de radiation élevés étaient présents, bien que personne ne puisse comprendre comment des traces de plutonium avaient pénétré dans son appartement.

Silkwood pensait que cela aurait pu arriver quand elle a accidentellement renversé une partie de son échantillon d'urine riche en plutonium le 7 novembre. La société a affirmé que Karen s'était contaminée délibérément pour donner à Kerr McGee une mauvaise image, ce qui paraitrait une mesure assez drastique compte tenu des risques. En tout état de cause, Karen n'avait aucun moyen d'accéder au type de plutonium auquel elle avait été exposée.

Mais Karen Silkwood savait qu'elle avait été contaminée et que la Kerr McGee Corporation était responsable. Elle avait tous ses canards dans une rangée et avait décidé de rendre publique. Un journaliste du New York Times était intéressé par son récit et elle était sur le point de le rencontrer lorsque sa Honda blanche s'est écrasée contre un ponceau en béton. Elle est morte avant que l'aide puisse arriver.

À première vue, l’accident semblait être un autre cas de sommeil endormi, en particulier lorsque l’autopsie avait révélé que Karen avait une grosse quantité de Quaaludes dans son système au moment de son décès. Mais un enquêteur sur l'accident a retrouvé des traces de dérapage indiquant que Karen avait tenté d'arrêter son véhicule, ainsi qu'une bosse et des traces de peinture d'un autre véhicule dans le pare-chocs arrière, suggérant que quelqu'un l'aurait forcée à quitter la route. Les témoins qui l’ont vue s’éloigner de la réunion syndicale à laquelle elle assistait ont déclaré qu’elle n’avait pas été endommagée à l’arrière de sa voiture avant son départ et qu’elle avait un cartable contenant les documents incriminants à ce moment-là. Lorsque la police a retrouvé son corps et sa voiture, le classeur avait disparu.

Le père de Karen Silkwood, Bill, et ses trois enfants ont poursuivi Kerr-McKee pour négligence. Le procès a eu lieu en 1979 et a duré dix mois, ce qui en faisait le plus long procès de l'histoire de l'Oklahoma jusqu'à présent. La succession de Silkwood a affirmé que l’autopsie de Karen constituait la preuve irréfutable de son empoisonnement par le plutonium au moment de son décès. Une série d'anciens employés de Kerr McGee ont servi de témoins.

La défense a prétendu que Silkwood était un fauteur de troubles qui s'était empoisonné, mais après une querelle judiciaire, les deux parties ont finalement réglé à l'amiable 1,38 million de dollars en 1986.

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