Ce jour dans l'histoire: 21 mars

Ce jour dans l'histoire: 21 mars

Aujourd'hui dans l'histoire: 21 mars 1965

Le 25 mars 1965, des manifestants des droits civils ont défilé à Montgomery, en Alabama, dirigés par le Dr. Martin Luther King, chantant:

Gardez les yeux sur le prix, attendez, attendez. Je n’ai jamais été au paradis, mais je pense que j’ai raison, Vous ne trouverez nulle part George Wallace en vue…

Il a fallu cinq jours aux manifestants non-violents pour parcourir le trajet de 80 km allant de Selma à Montgomery. Quand ils ont commencé leur voyage le dimanche 21 mars, 3 200 personnes ont pris le chemin. Lorsque le groupe est arrivé à destination, il comptait 25 000 personnes, ce qui a poussé le Dr King à commenter lorsqu'il s'est adressé à la foule:

L'histoire américaine n'a jamais été aussi honorée et inspirante que le pèlerinage d'ecclésiastiques et de laïcs de toutes les races et de toutes les confessions qui affluaient en Selma pour faire face au danger aux côtés de ses nègres en bataille.

Malgré le triomphe du moment, les semaines qui ont précédé ce moment ont été remplies de violence insensée et de sang versé. En janvier 1965, la Conférence des dirigeants chrétiens du sud (SCLC), le Comité de coordination des étudiants non violents (SNCC) et le Dr. King faisaient campagne pour le droit de vote à Selma. En dépit des tentatives répétées de s'inscrire pour voter, seulement 2% des Noirs locaux ont réussi à le faire. Les brutalités policières étant courantes dans la région, on espérait que l'attention nationale serait attirée sur cette cause et qu'une nouvelle législation sur le droit de vote serait promulguée.

Au début, il y avait beaucoup d'arrestations, mais peu de violence. Cependant, le 18 février, un policier a abattu un diacre de l'église, Jimmie Lee Jackson, qui tentait de protéger sa mère des coups portés au bâton de nuit du policier. Il est décédé des suites de ses blessures huit jours plus tard.

En réponse à la mort de Jackson, les activistes ont commencé par se rendre de Selma à Montgomery le dimanche 7 mars, mais ont été sommés de se disperser par les soldats et les forces de l’ordre locales. Lorsque les manifestants ont refusé, l'officier responsable a ordonné à ses hommes d'avancer et le groupe a été attaqué avec des gaz lacrymogènes et des matraques. La police à cheval a poursuivi ceux qui se retiraient et a continué de les attaquer.

Lorsque ces événements ont été télévisés, cela a déclenché un scandale national et a donné au gouverneur Wallace, à Selma et à l'État de l'Alabama un aspect plutôt barbare. King et ses compagnons d’action envisagèrent de reprendre la marche le 9, mais lorsque la foule atteignit le pont Edmund Pettus, site des violences de dimanche, King s’arrêta et demanda à tout le monde de s’agenouiller et de prier avec lui. Ils se sont retournés et sont retournés à Selma, évitant ainsi de nouvelles confrontations avec la police.

Tout le monde n’était pas d’accord avec la retenue de King, mais cela lui valut l’appui du président Lyndon Johnson, qui l’avait supplié de reporter la manifestation jusqu’à ce qu’une ordonnance de protection fédérale des participants puisse être obtenue.

Le 17 mars, la législation sur le droit de vote a été soumise au Congrès par le président Johnson.

Lorsque la marche a débuté le 21 mars, les participants étaient sous la protection des gardes nationaux de l'Alabama, fédéralisés, et de la F.B.I. (La garde nationale de l'Alabama a dû être «fédéralisée» car le gouverneur Wallace a refusé de dépenser des fonds publics pour la protection des manifestants.) Le juge fédéral qui a approuvé la manifestation (un vieil ami de Wallace) a ordonné à Wallace et à la police locale de ne pas harceler les marcheurs.

Debout sur les marches de la capitale à Montgomery, King résume ce que beaucoup considèrent comme la marque des hautes eaux du mouvement des droits civiques:

Une fois de plus, la méthode de la résistance non-violente a été dégainée de son fourreau et une fois encore, toute une communauté a été mobilisée pour faire face à l'adversaire. Et encore une fois, la brutalité d'un ordre mourant hurle à travers le pays. Cependant, Selma, Alabama, est devenue un moment brillant dans la conscience de l'homme. Si le pire de la vie américaine se cachait dans sa rue sombre, le meilleur des instincts américains venait avec passion de l’ensemble du pays pour le vaincre.

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