Ce jour dans l'histoire: 15 avril

Ce jour dans l'histoire: 15 avril

Aujourd'hui dans l'histoire: 15 avril 1776

Le 15 avril 1776, la duchesse de Kingston est traduite en justice pour être accusée de bigamie au Westminster Hall. Cette manifestation scandaleuse de mauvais comportement aristocratique - impliquant même le roi lui-même - a fait vibrer Londres pendant des mois. La raison pour laquelle l'histoire était si convaincante? La dame spirituelle et charismatique au centre de tout.

La duchesse de Kingston est née en 1721, Elizabeth Chudleigh, dans une ancienne famille du Devonshire. Son père mourut très jeune, la forçant à grandir dans une pauvreté noble et aristocratique. Les choses s'améliorèrent considérablement pour Elizabeth en 1743 lorsqu'elle obtint le titre de demoiselle d'honneur de la princesse de Galles.

Elizabeth a rapidement réuni des admirateurs quand elle est arrivée à la cour. Peu de temps après, elle rencontra Augustus John Hervey, le futur 3ème comte de Bristol, et c’était un coup de foudre. En pratique, le mariage n’était pas la meilleure idée. Hervey ne rapportait que 50 livres par an et il pourrait s'écouler des décennies avant qu'il n'hérite de son comté. Si le couple se marie, Elizabeth perdra son poste de demoiselle d'honneur - et les 200 livres par an qui vont avec.

Mais leurs hormones déchaînées l'emportèrent et ils se marièrent le 4 août 1744. Ils décidèrent de garder leur mariage secret. Après avoir prononcé leurs vœux, Hervey, un officier de la marine, retourna à la mer et sa nouvelle épouse retourna à son poste. à la cour.

Lorsque Hervey revint de son service, le couple s'aperçut rapidement qu'ils n'avaient aucune chimie. Ils ont réussi à avoir un fils, mais l'enfant est décédé alors qu'il n'avait que quelques mois. Elizabeth et Hervey ont décidé de «se séparer» en 1749, mais, tout comme leur mariage, leur séparation ne leur était connue.

Elizabeth avait 27 ans et était au zénith de sa beauté et de son charme. Au cours de la célébration du jubilé du roi, elle se costumait (à peine) sous le nom d’Iphigénie, laissant si peu d’imagination que les autres filles d’honneur refusèrent de lui parler.

Le roi George II, de son côté, n'avait pas ce genre de scrupule et a demandé à Elizabeth s'il pouvait lui toucher la poitrine. Elle répondit qu’elle savait quelque chose de plus doux au toucher et plaça la main du roi corné sur sa propre tête. Heureusement pour Elizabeth, il était plus captivé que furieux.

Peu de temps après, Elizabeth a rencontré l'amour de sa vie, la belle et retraitée Evelyn Pierrepont, la 2e duc de Kingston-upon-Hull. Elle s’installa joyeusement en tant que maîtresse du duc et repoussa ses regrettables noces avec Hervey au fond de son esprit. À 48 ans, elle épouse Evelyn Pierrepont et devient la duchesse de Kingston.

Quand il mourut quatre ans plus tard, la famille du duc fut vexée d’avoir tout laissé à Elizabeth, ce qui signifiait qu’aucun d’eux n’hériterait jusqu’à sa mort. Lors de sa visite à Rome peu après le décès de Kingston, Hervey entra dans son comté, la faisant (au moins légalement) la comtesse de Bristol.

La neveu de Kingston, Evelyn Meadows, a eu vent de cela et a demandé à Elizabeth de retourner en Angleterre pour faire face à des accusations de bigamie. Alarmée, elle écrivit une lettre au roi George III lui demandant d'intervenir en son nom, mais il était occupé à traiter avec ces colonies américaines rebelles à l'époque.

Le procès était un cirque médiatique, avec des billets une marchandise très convoitée. La plupart des amis d’Elizabeth lui ont tourné le dos et elle a été dépeinte comme une chercheuse d’or calculatrice qui a dupé un duc riche en un mariage bigame.

Élizabeth a été reconnue coupable mais a conservé l'essentiel de sa fortune. Elle voyagea entre Saint-Pétersbourg, Rome et Paris, où elle mourut en 1788. Elle continua à se faire passer pour la duchesse de Kingston, alors qu'elle était toujours légalement comtesse de Bristol et resterait charmante jusqu'à la fin.

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