Le cas curieux de flèches de béton géantes s'étendant de New York à la Californie

Le cas curieux de flèches de béton géantes s'étendant de New York à la Californie

TRIPPERS DE JOUR

Lorsque le bureau de poste américain a lancé le service de courrier aérien en 1920, le courrier ne pouvait être expédié que pendant la journée, lorsque les pilotes pouvaient voir où ils allaient. À une époque qui précédait les systèmes de navigation sophistiqués, voler après la tombée de la nuit était trop dangereux. Les pilotes qui transportaient le courrier suivaient les routes, les rivières, les voies ferrées et les sites emblématiques tout au long de leur parcours à travers le pays. Lorsque ces points de repère n'étaient pas visibles, ils ne volaient pas.

Au crépuscule, des avions aériens ont atterri sur des aérodromes désignés à proximité des voies ferrées. Le courrier qu'ils transportaient était ensuite chargé dans des trains qui le transportaient toute la nuit jusqu'au lever du jour. Ensuite, le courrier a été chargé dans un nouvel avion et a volé de nouveau jusqu'à l'obscurité. À ce rythme, il fallait environ trois jours et demi pour recevoir le courrier de New York à San Francisco, soit un jour de moins que de l’envoyer entièrement par chemin de fer et à des coûts et des risques bien supérieurs. Si le service postal aérien devait survivre, il faudrait qu'il soit beaucoup plus rapide, ce qui impliquerait un vol de nuit. Mais comment?

Un coup de feu dans le noir

Le 21 février 1921, le bureau de poste entreprit une expérience de vol de nuit en envoyant deux avions à l'est de San Francisco et deux autres à l'ouest de New York. Les avions effectuaient le premier tronçon de ce qui était en fait un relais transnational, un peu comme l’avait exploité le Pony Express 60 ans plus tôt. Lorsque les pilotes ont atterri, leurs sacs à courrier ont été transférés dans un autre avion avec un nouveau pilote, qui a envoyé le courrier par avion au prochain arrêt. Au fur et à mesure que les avions traversaient le pays, de petites villes situées le long de la route l’éclairaient en gardant de grands feux de joie allumés toute la nuit.

C’est ainsi que les vols expérimentaux étaient censés se dérouler, mais ce n’est pas exactement ce qui s’est passé. Les vols en direction ouest ont été ancrés à Chicago quand une tempête de neige a frappé. Et l'un des vols en direction est s'est terminé lorsque le pilote, William Lewis, s'est écrasé sur son avion et a été tué. Mais l’autre avion en direction est s’est rendu jusqu’à Hazelhurst Field à New York, livrant le courrier 33 heures et 20 minutes après son départ de San Francisco. C’est environ 65 heures plus rapidement que d’envoyer le courrier par train. Dès le lendemain, le Congrès a décidé de donner 1,25 million de dollars au service postal aérien pour développer le système.

VOIE AÉRIENNE TRANSCONTINENTALE

Deux ans plus tard, le Congrès a utilisé des fonds supplémentaires pour créer une voie aérienne éclairée à travers l'ensemble des États-Unis. De San Francisco à travers le Nevada, l'Utah, le Wyoming, le Nebraska, l'Iowa, l'Ohio, la Pennsylvanie et l'État de New York, les planificateurs ont mis au point un système de balises et de pistes d'urgence espacées de 10 à 30 milles, en fonction du terrain. À chaque endroit, une tour en acier de 50 pieds de haut a été érigée avec un projecteur rotatif installé au sommet.

Les balises étaient suffisamment proches les unes des autres pour qu'un pilote puisse survoler l'une d'entre elles et que la suivante soit visible au loin. Cela fonctionnait par temps clair, mais un jour par temps couvert et par visibilité réduite, le pilote aurait peut-être besoin d'aide pour trouver le prochain phare. Pour cette raison, les fondations des tours à balise ont été coulées en forme de flèches géantes de 70 pieds, indiquant la direction à suivre pour la balise suivante. Les flèches en béton ont été peintes en jaune vif pour les rendre plus visibles du ciel.

COUVRE-FEU

À la fin des années 1920, 284 balises avaient été construites sur une ligne le long de la route de 2 665 milles allant de New York à San Francisco. Le système de voies aériennes transcontinentales, comme on l'appelait, était une merveille technologique. Cela a tellement bien fonctionné que d'autres pays l'ont imité. Il a même été question d'utiliser des navires légers ou des bouées ancrées pour créer des routes à travers les océans Atlantique et Pacifique.

Mais aussi efficace que le système fût, il fut bientôt éclipsé par les autres progrès de la technologie aéronautique. Les nouveaux avions étaient plus fiables et volaient plus haut, plus vite et plus loin, éliminant ainsi le besoin de nombreuses pistes d’urgence. Les systèmes de radionavigation permettaient aux pilotes de suivre un signal radio sur des centaines de kilomètres, même par mauvaise visibilité. Cela a rendu les balises lumineuses obsolètes et le système a été démantelé dans les années 1940. Les tours ont été transformées en ferraille, utilisée pour la construction de chars et de navires pendant la Seconde Guerre mondiale. Dans les zones côtières, de nombreuses flèches géantes en béton ont été détruites pour empêcher les ennemis de les utiliser comme aides à la navigation. Mais beaucoup survivent encore à ce jour, les seuls rappels physiques des jours où les pilotes pouvaient parcourir le pays à vue sans se perdre dans le noir.

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