Quelles sont les causes de la combustion spontanée?

Quelles sont les causes de la combustion spontanée?

La plupart d'entre nous connaissent la combustion, un processus chimique dans lequel un carburant se combine à l'oxygène pour produire de la chaleur et de la lumière, sous la forme d'un feu où le carburant et la source d'inflammation sont bien connus.

Dans certaines circonstances, toutefois, la gâchette qui a déclenché l'incendie n'est pas une source définie, comme une allumette, mais un processus compliqué, souvent caché. Semblant avoir pris naissance spontanément (d'où son nom), ces incendies sont souvent le résultat de réactions chimiques à long terme.

Combustion spontanée du charbon

Selon une étude financée par le CDC:

Le chauffage spontané du charbon se produit lorsque suffisamment d'oxygène est disponible pour maintenir la réaction du charbon à basse température mais que la chaleur produite par l'oxydation du charbon n'est pas suffisamment dissipée par conduction ou par convection.

Ce processus entame un cercle vicieux dans lequel le taux d'oxydation augmente avec l'augmentation de la température et inversement, ou dans ce que les auteurs de l'étude appellent un «emballement thermique [lorsqu'un] incendie s'ensuit».

Relativement répandu, en janvier 2013, plus de 200 feux de charbon étaient en train de brûler aux États-Unis seulement. Il est notoirement difficile d'éteindre ces flammes, et un feu de mine qui aurait pu provenir d'une combustion spontanée, le feu de mine de Centralia qui s'est allumé en 1962, brûle encore aujourd'hui.

Combustion spontanée du foin

Contre-intuitivement, le foin va spontanément brûler s'il devient trop humide. Selon le Washington State University Extension:

Le foin sec (entreposé à 15 pour cent d'humidité ou moins) est sans danger pour l'entreposage à long terme. Cependant, si le foin est devenu humide, la qualité a été modifiée de façon permanente et le risque d'incendie potentiel résultant d'une combustion spontanée a augmenté.

Comment cela marche-t-il? Comme le notent les experts de l'extension, cet échauffement spontané résulte des forces biologiques et chimiques:

Le foin humide va d'abord stimuler la croissance microbienne et, à mesure que ces organismes se développent, ils produisent de la chaleur tout en séchant les surfaces environnantes du foin pour en tirer de l'énergie. Des surfaces plus sèches produisent plus de croissance microbienne. . . . Lorsque la température de la balle atteint environ 150F. . . Les bactéries résistantes à la chaleur, appelées bactéries exothermiques, lancent un processus de transformation chimique qui augmente rapidement les températures jusqu'au point de combustion spontanée.

Les feux de bûches sont une affaire sérieuse. Un incendie majeur (cause inconnue) dans le comté de Yolo, en Californie, a brûlé pendant plusieurs jours et les pertes ont été «estimées à 2 millions de dollars».

Combustion spontanée d'huile de lin

Un produit ménager courant, l’huile de lin sert à protéger le bois et à nettoyer les outils. En règle générale, les chiffons en tissu sont trempés dans l'huile afin de faciliter l'application; Cependant, lorsque ces chiffons ne sont pas correctement stockés:

L’huile de lin s’évapore très rapidement, ce qui a un effet exothermique, qui s’accélère à mesure que la température des chiffons augmente. Lorsque la chaleur accumulée dépasse le taux de dissipation de chaleur, la température augmente et peut éventuellement devenir suffisamment chaude pour provoquer la combustion spontanée des chiffons.

Ces incendies sont connus pour causer des dégâts considérables. En 1991, il a été découvert que l'un des incendies les plus dévastateurs aux États-Unis, dans lequel trois pompiers étaient décédés, avait été déclenché lorsque «des ouvriers ont laissé derrière eux des chiffons tachés d'huile de lin».

Facilement empêchés, les pompiers suggèrent de «mettre à sécher vos chiffons usagés sur une surface ininflammable, dans un endroit dégagé comme votre allée. . . . Il suffit de les disposer à plat. . . Une fois qu'ils sont secs, vous pouvez les nettoyer.

Combustion humaine spontanée

Dans le cas typique de suspicion de combustion humaine spontanée (SHC), on découvre un corps qui semble avoir été brûlé de l'intérieur; et, bien que le torse de la personne subisse des brûlures considérables, ses extrémités (mains, pieds et membres) ainsi que son environnement ne sont pas touchés par le feu.

Les partisans du SHC signalent souvent l'une des causes internes potentielles de l'incendie. Le méthane dans les intestins (on pense d'habitude) est souvent suggéré comme source d'énergie, et certains pensent que des enzymes naturels pourraient être le catalyseur. L'électricité statique a également été désignée comme un coupable potentiel.

Ces vrais croyants évoquent des histoires comme celle d'un homme d'Oklahoma dont le corps horriblement brûlé a été retrouvé dans sa cuisine, entouré d'objets et de meubles non endommagés. La victime, âgée de 65 ans, était connue pour être un gros fumeur et un grand buveur. Certains partisans soulignent que l’alcool est également inflammable, mais soutiennent que son action devait être interne, sinon d’autres objets inflammables dans la maison auraient brûlé.

Les opposants prennent cette même preuve et l'utilisent pour réfuter la théorie. Ils prétendent que ces morts se produisent parce que le corps humain a agi comme «une bougie à l'envers».

Une bougie est composée d'une mèche à l'intérieur entourée d'une cire d'acides gras inflammables. La cire enflamme la mèche et la maintient en combustion. Dans le corps humain, la graisse corporelle est la substance inflammable et les vêtements ou les cheveux de la victime, la mèche. Lorsque la graisse fond avec la chaleur, elle pénètre dans les vêtements et agit comme une substance ressemblant à de la cire pour que la mèche brûle lentement. Les scientifiques disent que c’est la raison pour laquelle les corps des victimes sont détruits alors que leur environnement est à peine brûlé.

Ainsi, en ce qui concerne l'homme d'Oklahoma, les opposants soutiendraient qu'il s'est probablement évanoui, qu'il ait bu ou non, et une cendre chaude provenant de sa cigarette, ou d'une autre source externe, a allumé le feu. Comme le feu a tendance à brûler vers le haut plutôt que vers l'extérieur, tant que rien d'extrêmement inflammable ne se trouve autour de l'homme, nous avons simplement une bougie humaine qui se consume, laissant les zones environnantes apparemment intactes.

Une récente étude semble avoir découvert le carburant, sinon le mécanisme d'allumage. Dans une étude réalisée par Brian J. Ford, biologiste de Cambridge, il a été déterminé que l’acétone, une substance naturellement présente dans le corps, pouvait causer les blessures observées chez les victimes présumées de SHC.

Selon le professeur Ford, l’acétone est «un constituant inflammable de l’organisme pouvant augmenter considérablement la concentration», ce qui se produit lorsqu’un corps présente un état de cétose. Les causes potentielles de cétose incluent certains régimes, le diabète, les poussées dentaires et même l'alcoolisme. Quelle que soit sa source, l'acétone est extrêmement inflammable.

Dans son expérience, le professeur Ford

Du tissu de porc mariné dans de l'acétone [l'a ensuite utilisé] pour créer des modèles à l'échelle humaine, que nous avons revêtus et incendiés. Ils ont brûlé en cendres dans la demi-heure

Ford a conclu que "pour la première fois, une cause possible de combustion humaine a été démontrée expérimentalement".

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