"Big Ben" n'est pas la célèbre tour de l'horloge, mais plutôt le nom de la grande cloche à l'intérieur de la tour

"Big Ben" n'est pas la célèbre tour de l'horloge, mais plutôt le nom de la grande cloche à l'intérieur de la tour

Si vous avez déjà été à Londres, ou même vu une photo de Londres, vous avez probablement déjà vu la tour de l’horloge géante située à l’angle du palais de Westminster. Cette tour est l’une des principales icônes de Londres. Elle se classe parmi les autobus à impériale rouges, le London Eye et la plate-forme 9.

Contrairement à la croyance populaire, la tour de l'horloge elle-même ne s'appelle pas «Big Ben». Au lieu de cela, il s'appelle "Elizabeth Tower", d'après la reine Elizabeth II; nommée telle lors de son jubilé de diamant (60ème anniversaire de son accession au trône en 2012). Avant cela, cela s'appelait simplement "Clock Tower". Alors pourquoi est-il si souvent appelé "Big Ben"? Cela est dû à la grande cloche à l'intérieur de la tour qui sonne l'heure et porte ce nom. Au fil du temps, de nombreuses personnes ont appelé la tour de l'horloge elle-même qui, même aujourd'hui, malgré le changement de nom récent et très public.

Alors, comment «Big Ben» - la grande cloche - tire-t-il son nom? Les gens semblaient avoir l'habitude de surnommer des cloches géantes et Big Ben était l'un des plus grands au monde et l'un des plus grands des îles Britanniques au moment de son casting. L’origine du nom de Big Ben est probablement enracinée dans Sir Benjamin Hall. Hall aurait été un homme de grande taille (1,9 m), et aurait été le premier commissaire aux travaux, surnommé affectueusement "Big Ben".

Sur le côté de la cloche, il y aurait également l'inscription «Sir Benjamin Hall, commissaire en chef des travaux» en son honneur, de sorte que les travailleurs et d'autres personnes se sont mis à appeler la cloche «Big Ben».

Si vous vous demandez pourquoi ce texte n’y est plus inscrit (s’il le fut vraiment), c’est que le Big Ben actuel n’est pas l’original. La cloche d'origine s'est en fait fissurée avant que l'horloge elle-même ne soit installée dans la tour (nous en parlerons plus tard). Quant à savoir pourquoi le nom était censé être inscrit sur la première cloche et non sur la deuxième cloche, la raison souvent invoquée est que Sir Hall n’était plus le commissaire en chef lorsque la deuxième cloche a été lancée. De plus, différents fondateurs ont été utilisés pour lancer la seconde cloche, de sorte qu'ils ne se sont peut-être pas montrés enclins à mettre l'inscription.

Comme il existe peu de preuves documentées sur l’origine du nom «Big Ben», nous ne pouvons pas affirmer à 100% qu’il porte le nom de Sir Benjamin Hall. Une autre possibilité qui a été proposée est qu'il porte le nom de Benjamin Caunt, un très populaire champion de boxe des poids lourds dans les années 1850, surnommé également «Big Ben».

Une autre théorie répandue est qu’il a été nommé en 1857 lors d’une séance de la Chambre des communes. À un moment donné, quelqu'un, fatigué de la longue réunion sur la dénomination de la grande cloche, vient de crier «Pourquoi ne pas l'appeler Big Ben?» Comme une blague pendant que Sir Benjamin Hall parlait. Cependant, si une telle chose se produisait réellement, le Parlement devrait en conserver un compte rendu, mais ce n’est pas le cas. Ainsi, on pense que l'histoire de l'inscription originale dans Hall est plus probable; bien que dans cette histoire et dans l'histoire du Parlement, il a été nommé d'après Sir Hall, qui faisait partie intégrante de la construction de la tour, de l'horloge et des cloches.

Quant à la raison pour laquelle la tour de l'horloge a été construite, en 1834, un incendie a détruit le palais de Westminster - qui était alors le siège du gouvernement britannique - ne laissant subsister que quelques parties du palais. L'année suivante, les travaux de reconstruction étant bien avancés, le Parlement a choisi d'inclure une tour de l'horloge dans la nouvelle conception. Ce n’était pas la première tour de l’horloge que les édifices du Parlement avaient vue. La première a été construite entre 1288 et 1290 et contenait une cloche appelée «Grand Édouard» ou «Grand Tom». Une deuxième tour, contenant la première horloge publique en Angleterre, a remplacé la première en 1367. En 1707, cette tour était démoli parce qu'il était tombé en ruine. Au lieu de remplacer la tour par une autre, un cadran solaire a été installé à sa place.

Après l’incendie, la conception de Sir Charles Barry pour les nouvelles Chambres du Parlement a été choisie parmi 97 conceptions soumises à examen. À l’origine, sa conception ne comportait pas de tour de l’horloge. Il en ajouta un en 1836 et rédigea plus tard un projet détaillé avec l'aide d'Augustus Pugin. Barry n'a jamais reconnu Pugin pour avoir fourni le dessin de l'horloge, alors que Pugin avait déclaré: "Je n'ai jamais travaillé aussi dur de ma vie pour M. Barry dès demain. Je reproduis tous les dessins pour la finition de son clocher et il est magnifique ..."

La tour était la dernière conception de Pugin. En 1852, avant l'achèvement des travaux sur la tour, Pugin se trouva en panne. Incapable de parler de manière cohérente ou de reconnaître sa famille, il est décédé plusieurs mois plus tard malgré une tentative de traitement. Il n'avait que quarante ans et ne savait jamais à quel point son dernier dessin allait devenir célèbre.

La construction de la tour a débuté le 28 septembre 1843. Elle a été construite de l’intérieur afin que les échafaudages ne puissent pas être vus des passants.

Outre le travail de Pugin, Sir Charles Barry a également sollicité une aide supplémentaire en ce qui concerne le mécanisme même de l’horloge.Il a choisi Benjamin Lewis Vuillamy, qui était l’horloger de la Reine, pour travailler sur un dessin, bien que d’autres horlogers aient également été invités à donner leurs conseils et leurs opinions. En 1846, un concours fut organisé pour savoir qui construirait l'horloge, mais l'astronome royal, Sir George Airy, fixa des normes incroyablement dures pour les grands. Airy a déclaré que l’horloge devait sonner l’heure à une seconde près et que les résultats de l’horloge devaient être télégraphiés à l’observatoire de Greenwich deux fois par jour. Ce critère sévère a causé sept ans de retard.

Quand Edward John Dent fut finalement nommé pour construire l'horloge en 1852, il s'aperçut que la tour était trop petite pour la conception initiale de l'horloge. Cela a entraîné des retards supplémentaires et des modifications ont dû être apportées à hauteur de 100 £ (ajusté pour tenir compte de l’inflation en fonction des gains moyens, soit environ 69 000 £ aujourd’hui). Pour couronner le tout, après le début des travaux de construction, Dent est décédé l'année suivante et son beau-fils a dû prendre la relève. L’horloge a finalement été terminée en 1854, ce qui a coûté au total 2 500 £.

Le retard de l’horloge n’a finalement pas eu beaucoup d’importance, car la tour de l’horloge elle-même a également subi des retards. L’horloge n’a été installée que vers 1859. Pendant cette attente de deux ans, des modifications ont été apportées pour répondre aux normes de l’Astronome Royal. Par exemple, Edmund Beckett Denison a inventé un «échappement à double gravité à trois pieds» pour l’horloge, qui permet de s’assurer que le pendule ne soit pas affecté par le vent ou d’autres facteurs externes exerçant une pression sur les aiguilles de l’horloge. Également connue sous le nom de Grimthorpe Escapement, cette invention révolutionnaire est encore utilisée sur de nombreuses horloges dans le monde entier.

Lorsque l’horloge a finalement été installée en avril 1859, elle n’a pas fonctionné. Les aiguilles en fonte étaient trop lourdes pour être conservées et ont dû être remplacées par des aiguilles en cuivre plus légères. Enfin, le 31 mai 1859, l’horloge commence à tenir le temps. Mais la tour n’était pas encore terminée - elle avait aussi besoin d’une cloche.

Comme le reste des caractéristiques de la tour, la grande cloche a également subi des retards. La première grande cloche fut coulée en 1856 et accrochée dans le New Palace Yard où elle était testée tous les jours. Le 17 octobre 1857, comme mentionné précédemment, une fissure de plus d'un mètre de long apparut sur la cloche. Les doigts étaient pointus, mais personne n’avançait. Parce que les lanceurs de cloche d'origine - les Warners - demandaient trop pour remplacer la cloche, la fonderie de Whitechapel a obtenu le poste. La seconde cloche pesait 2,5 tonnes de moins que la première (13,5 tonnes au lieu de 16), mais elle était toujours si grosse qu'il fallait trente heures pour la remonter jusqu'au clocher de la tour.

Enfin, le 11 juillet 1859, Big Ben a sonné pour la première fois. Malheureusement, en septembre de cette année, une fissure est à nouveau apparue dans la cloche. Cette fois, supposément parce que le marteau le frappait, était environ deux fois le poids maximal spécifié par le fondateur de la cloche d'origine pour la cloche. Cette fissure a fait taire la grande cloche pendant quelques années. Cependant, en 1863, Airy proposa une solution: tournez la cloche de façon à ce que le marteau frappe un point différent, allumez le marteau et coupez un petit carré dans la cloche afin que la fissure ne se propage pas. Sa solution a fonctionné et, à ce jour, le même «Big Ben» fissuré est assis dans le clocher et sonne toutes les heures.

Faits bonus:

  • Big Ben a un diamètre d'environ 2,74 mètres (9 pi) et une hauteur de 2,29 mètres (7 pi 6 po).
  • La tour n’est pas ouverte pour être vue de l’intérieur par les touristes en général, malgré sa popularité. Seuls les résidents du Royaume-Uni peuvent organiser une visite de leur député. Pour voir la cloche et le fonctionnement interne de l’horloge, vous devez monter les 334 marches jusqu’au sommet car il n’ya pas d’ascenseur.
  • À l’époque de la reine Victoria, on appelait la tour «St. Stephen’s Tower »parce que les députés gouvernaient à l’origine de St. Stephen’s Hall. On pense que la grande cloche elle-même s'appelait presque «Royal Victoria» ou simplement «Victoria» après la reine, ou «Great Stephen» après le St. Stephen susmentionné.
  • La tour se penche légèrement vers le nord-ouest avec une inclinaison de 1/24 en raison de modifications du sol (y compris la construction de tunnels pour la ligne Jubilee du système de rail souterrain). L'inclinaison peut en réalité être vue à l'œil nu.
  • Pendant la Première Guerre mondiale, Big Ben a été réduit au silence pour éviter une attaque de zeppelins allemands. Pendant le blitz allemand de la Seconde Guerre mondiale, l’horloge sonnait et la cloche sonnait avec précision, mais le cadran de l’horloge était atténué conformément à la politique de black-out. Malgré les précautions prises, la tour et le cadran de l’horloge ont été endommagés en 1941.

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