La bataille sanglante de Matewan

La bataille sanglante de Matewan

Aujourd'hui, j'ai découvert la bataille de Matewan, également appelée massacre de Matewan.

Matewan est une petite ville de Virginie occidentale située sur la rivière Tug, qui sert de ligne de partage entre la Virginie occidentale et le Kentucky. À cette époque, la région était dominée par les industries de l'extraction minière et du charbon, qui étaient des acteurs de premier plan dans l'économie de la Virginie occidentale.

Les travailleurs étaient rarement capables de fonctionner indépendamment des compagnies de charbon. Plutôt que de simplement employer leurs travailleurs, les entreprises étaient généralement propriétaires de leurs maisons et imposaient à leurs employés de faire leurs achats dans les magasins de l’entreprise. Non seulement cela, mais ils avaient également leurs mains dans la politique et le système scolaire, contrôlant pratiquement tous les aspects de la vie d’un mineur de charbon.

Les mêmes tactiques ont été utilisées par les anciens détenteurs d’esclaves dans le sud après l’émancipation. Ils ont permis aux esclaves de rester sur leurs terres, mais les ont forcés à faire leurs courses dans leurs magasins. Dans certains cas, ils ne les ont même payés en crédit que dans les magasins du propriétaire foncier dont les prix étaient si élevés que les travailleurs s’endettaient auprès du propriétaire et étaient parfois contraints par la loi de continuer à travailler pour eux, indépendamment du travail accompli. conditions ou salaires; essentiellement les asservir à la propriété tout en leur donnant l’illusion d’un salaire. (Cette pratique a été un facteur contributif dans le massacre de Thibodaux de 1887.)

Même si les mines de charbon n’avaient pas aussi mal, cela n’a toujours pas été favorable aux travailleurs de la Virginie-Occidentale.

L'histoire était la même à Matewan. Heureusement, il semblait y avoir une solution: les syndicats. En 1920, John Lewis a été élu président du United Mine Workers of America. Peu de temps après, il a annoncé son intention d'organiser les mineurs du sud des Appalaches.

Si un syndicat est une bonne nouvelle pour les mineurs, ce l'est également pour les sociétés minières, qui punissent tout travailleur qui se joint à nous. Les mineurs syndiqués ont immédiatement été licenciés; s’ils ne travaillaient pas pour la société, ils n’avaient pas accès aux résidences parrainées par la société ni au magasin de la société. Ils ont été jetés et s'ils refusaient de partir, les «détectives Baldwin-Felts» les ont persuadés de quitter leur maison avec des fusils et ont jeté leurs meubles dans la rue.

Néanmoins, l'attrait des avantages tirés d'un syndicat a séduit de nombreux mineurs de la région. Le 15 mai 1920, environ trois mille mineurs de la région avaient rejoint le mouvement. Le déménagement était particulièrement populaire à Matewan. Le chef de la police, Sid Hatfield, et le maire, C. Testerman, étaient ouvertement en faveur de la création d'une ville indépendante et ont coopéré à la syndicalisation. Malheureusement, quoi qu’ils fassent, ils ne pourront pas éloigner les détectives Baldwin-Felts de la ville.

Le 19 mai, Albert C. Felts et douze autres hommes des détectives Baldwin-Felts sont arrivés dans la région pour expulser une douzaine d'hommes et leurs familles des maisons appartenant à la Stone Mountain Coal. Les expulsions ont été exécutées de manière pacifique, probablement en partie parce que le chef de la police Hatfield a dirigé un groupe d'hommes vers les maisons et a supervisé le processus. Les travailleurs qu'ils ont expulsés, comme d'autres avant eux, ont été forcés de passer la nuit sous des tentes.

Pendant ce temps, les détectives Baldwin-Felts ont emballé leurs fusils pour monter dans le train qu’ils prendraient de Matewan plus tard. Pendant qu’ils attendaient leur train, ils ont dîné à l’hôtel local.

Mais Sid Hatfield en avait assez. Il a appelé à des mandats d’arrestation des hommes, et lorsque cela a échoué, il a affirmé qu’il tuerait un dernier. Hatfield et le maire, entourés de mineurs en colère qui en avaient marre d’être chassés de leurs maisons, ont rencontré M. Felts devant le magasin Chambers Hardware.

Ce qui est arrivé ensuite est encore à débattre. Certains ont dit que Felts avait tiré en premier sur Testerman. d'autres ont dit que Hatfield avait tiré sur Felts. Le témoin Bill Hall a probablement eu raison lorsqu'il a déclaré: «Personne ne savait qui avait tiré sur qui ce jour-là, car ils tiraient sur tous ceux qui bougeaient».

La fusillade a continué et ce sont les détectives qui se sont détériorés. Sept d'entre eux ont été tués (dont M. Felts) et un a été blessé, tandis que deux mineurs et le maire sont morts, ainsi que quatre autres blessés à Matewans.

Dixie Accord, un autre témoin, a déclaré:

Maintenant, tout cela s’est passé en quelques minutes là-bas. Et c'était, à l'époque, c'était horrible. Pour moi, je ne l'oublierai jamais aussi longtemps que je vivrai… tous ces coups de feu sont tirés. Je n'ai jamais, eh bien ça a juste… ça me semblait juste la fin du monde.

Hatfield a affirmé que les expulsions étaient illégales. Il avait certainement l'appui des mineurs de la région. Des soldats d'état sont venus s'emparer du contrôle de Matewan; Hatfield a cédé, et les mineurs ont redoublé leurs efforts pour s'organiser en syndicat. Des accusations pour le décès de M. Felts et de son frère ont été retenues contre Hatfield et plus de 20 autres hommes, mais toutes les accusations ont été rejetées.

Hatfield n’a toutefois pas échappé indemne. L'année suivante, lui et son adjoint ont été tués.

Le carnage n’était pas encore terminé. Irrités par la mort d’un homme qu’ils considéraient comme un héros, les mineurs de Matewan figuraient parmi les 5 000 personnes qui avaient manifesté devant le comté de Logan en août 1921. Plus de 1 000 policiers armés se sont affrontés lors d’une bataille connue sous le nom de Bataille de Blair Mountain. s'ensuit. Cela a duré quatre jours et entraîné des dizaines de morts supplémentaires.Des centaines de personnes ont été arrêtées après la venue de l'armée pour faire cesser les combats. Par la suite, les gens n’étaient plus aussi intéressés à s’affilier à des syndicats et à participer à des syndicats de la région en chute libre.

Néanmoins, le massacre a eu pour résultat une bonne chose. Finalement, la loi sur la reprise industrielle nationale est entrée en vigueur en 1933. Cette loi a rendu possible la négociation collective et a également réglementé les heures de travail des employés, ainsi que leurs salaires. Cela a grandement aidé les mineurs qui subissaient des pénuries d’employeurs et a mis en garde contre une répétition de ce qui s’est passé à Matewan.

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