Quand l'aluminium coûte plus cher que l'or

Quand l'aluminium coûte plus cher que l'or

L'aluminium est littéralement l'un des éléments les plus courants sur Terre. Comment l’aluminium at-il coûté plus cher que l’or? Est-ce que cela ressemblait à la façon dont le diamant extrait relativement commun et facile à acheter est devenu perçu comme précieux au siècle dernier en raison du contrôle strict de l'approvisionnement des consommateurs et de certains des meilleurs marketing jamais vus dans le monde? (Pour référence, le coût d'extraction d'un diamant de 1 carat est d'environ 50 dollars, bien qu'il se vende considérablement plus cher que cela, même de qualité inférieure pour un usage industriel. Sur le haut de gamme, les diamants de qualité supérieure se vendent en moyenne autour de 25 000 dollars. une fois coupé et poli, généralement par la main-d'œuvre bon marché dans des endroits comme la Chine.)

La réponse est simple: bien que l’aluminium représente environ 8% de la croûte terrestre, il n’a jamais été observé qu’il se produise sous sa forme métallique ailleurs sur la Terre. Au lieu de cela, l'aluminium apparaît principalement comme un composé chimique dans le monde entier, par exemple dans le sulfate de potassium et d'aluminium.

Avant la découverte, ou même la théorie, de l’aluminium, des composés dits «alun», tels que le sulfate de potassium et d’aluminium, ont été largement utilisés depuis l’antiquité, du tannage du cuir à la résistance au feu. En fait, le sulfate d'aluminium et de potassium (couramment appelé alun de potassium) est encore utilisé aujourd'hui, notamment dans la lotion après-rasage et la levure chimique, et son état cristallin est tout à fait remarquable.déodorant”Que vous vous frottez sur vous-même pour éliminer les odeurs corporelles.

À première vue, il semblerait que ces composés chimiques soient appelés «alun» car ils contiennent de l’aluminium, mais ce n’est pas le cas. Le mot "Alun" est le nom familier donné à une large gamme de composés qui ne comprennent pas nécessairement l’aluminium, par exemplesulfate de chrome et de potassium qui est généralement raccourci à chrome alunLe mot aluminium lui-même est un dérivé du mot «alun», et non l'inverse.

Il est communément admis que l’aluminium n’a été théorisé jusqu’à 1807, année où un chimiste, Sir Humphrey Davy, a prétendu que l’alun était le sel d’un métal non encore découvert, un métal que Davy voulait appeler «alumium». Cependant, la communauté scientifique s’interroge sur la question de savoir si Davy était vraiment le premier à faire ce saut, car il y a 30 ans, en 1778, le chimiste français Antoine Lavoisier exposait dans son ouvrage phare “Eléments de chimie"Que ce qu'il a appelé"argilla” (oxyde d’aluminium) pourrait théoriquement exister en tant que métal solide, mais que la technologie de l’époque ne pouvait pas séparer les atomes d’oxygène fortement liés. En fait, argilla est répertorié provisoirement comme un élément réel dans la version initiale de la table des éléments de Lavoiser.

L’aluminium tel que nous le connaissons aujourd’hui a été créé dans un laboratoire par Hans Christian Oersted par chauffage du chlorure d’aluminium avec de l’amalgame de potassium en 1825. En hommage à l’œuvre de Davy qui avait inspiré l’expérience d’Oersted, ce nouveau métal a été baptisé «aluminium».

Les taches de métal produites par Oersted en utilisant cette méthode étaient si petites et impures qu’il était impossible de les analyser correctement.

Deux ans plus tard, Friedrich Wöhler entra dans le secteur de la fabrication de l’aluminium et développa une nouvelle façon d’isoler l’aluminium sous forme de poudre en améliorant l’expérience initiale de Oersted. Même alors, il fallut encore 18 ans pour produire suffisamment de métal pour permettre aux scientifiques d’étudier correctement ses propriétés, et ce n’est qu’en 1845 que l’on remarquera la remarquable légèreté de l’aluminium.

Neuf ans plus tard, en 1854, Henri Sainte-Claire Deville développa un moyen de produire le métal à une plus grande échelle avec l'utilisation de sodium, permettant ainsi de produire pour la première fois de l'histoire des kilogrammes de métal à la fois. À titre de comparaison, il avait fallu des années à Wöhler pour produire la même quantité d’aluminium que Deville pouvait produire en une seule journée.

Un an plus tard, en 1855, 12 petits lingots d’aluminium étaient exposés au «Exposition Universelle”Une grande exposition française organisée au legs de l'empereur français Napoléon III. Presque immédiatement après l'exposition, la demande de ce métal magique a explosé. Sa brillance combinée à sa légèreté presque fantomatique comparée à celle d’autres métaux en fait un métal idéal pour la joaillerie et il ne faudra pas longtemps pour que l’élite française porte des broches et des boutons en aluminium.

Cette fantaisie éphémère que les hautes sphères de la société avaient avec l'aluminium exaspérait Deville parce qu'il estimait que le métal avait d'importantes applications pratiques pour le plus grand bénéfice des masses, et pas seulement pour servir de curiosité à se faire valoir par l'élite..

L’empereur Napoléon III lui-même partageait la vision de Deville et lui accorda un budget pratiquement illimité pour l’étude et la production du métal bien avant l’exposition. Napoléon avait espéré que ce nouveau métal pourrait être utilisé pour produire des armes légères et des armures pour son armée. Bien que quelques casques aient été fabriqués, le coût total du raffinage du métal a mis indéfiniment le plan à l'abri.

Frustré, Napoléon III fit fondre son stock d’aluminium et le pressa dans des couverts.Selon la rumeur qui se répète, Napoléon III aurait mangé dans des assiettes en aluminium, tandis que ses invités auraient dû se contenter de plaques en or. Que cette histoire soit vraie ou non, à ce stade, l'aluminium était vraiment plus difficile à se procurer que l'or et le prix le reflétait, malgré sa prédominance sur la Terre par rapport à l'or.

Tout cela a changé en 1886 quand on a découvert (deux fois) qu'il était facile d'obtenir des tonnes d'aluminium en utilisant l'électrolyse. La découverte a été faite par Paul Lois Toussaint Héroult et Charles Martin Hall à peu près au même moment en France et en Amérique, totalement indépendants l'un de l'autre. Pour cette raison, le processus (qui est encore utilisé aujourd'hui) est appelé processus de Héroult / Hall en l'honneur des deux.

Deux ans après cela, Karl Bayer a découvert que l’oxyde d’aluminium pouvait être fabriqué à très bon marché à partir de bauxite. À la suite de ces deux facteurs, le prix de l’aluminium a chuté de 80% en une nuit. En quelques années à peine, l’aluminium est passé du métal le plus cher au monde au moins cher. À titre de référence, en 1852 (avant le processus de Héroult / Hall), l’aluminium se vendit à plus de 1 200 dollars le kilo. Au début du 20ème siècle, cette même quantité d'aluminium coûtait moins d'un dollar.

Faits bonus:

  • Si vous vous demandez pourquoi nous avons utilisé «aluminium» tout au long de cet article plutôt que «aluminium», ce n’est pas une faute de frappe, bien que nous en fabriquions pas mal; donc je ne vous en veux pas si vous pensiez cela. Et ce n’est pas parce que nous aimons contrarier les Grammary Nazis ;-), bien que ce soit le cas. C'est simplement parce que dans Union internationale de chimie pure et appliquée L’orthographe standardisée du mot est «Aluminium», contrairement à ce que vous verrez souvent, en particulier aux États-Unis.
  • Il est communément admis que De Beers accumule massivement des diamants pour en gonfler artificiellement le prix, mais ce n’est pas aussi le cas aujourd’hui qu’il ya quelques décennies. Alors que leur quasi-monopole a progressivement disparu, ils ont plutôt commencé à vendre leurs stocks et, pour aider à contrôler l'offre, à simplement réduire leur production en période de faible demande. Par exemple, en 2009, ils ont réduit de moitié leurs efforts d'extraction en raison de la récession qui a fortement nui aux ventes. Le reste de l'industrie a emboîté le pas et le prix des diamants est resté élevé.
  • Un diamant synthétique de 1 carat de haute qualité coûte environ 2 500 dollars US au fabricant, dans un état où il est prêt à être vendu aux consommateurs sous forme de bijoux. Le prix moyen à la consommation de ce diamant en 2011 était de 3 500 dollars. Comme mentionné, un diamant extrait de haute qualité et de 1 carat coûte beaucoup moins cher que de se rendre dans un État propice à la vente de bijoux, mais coûte environ 25 000 $.

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