La création accidentelle de la mer de Salton

La création accidentelle de la mer de Salton

Le plus grand lac de Californie, créé à l'origine par accident, est devenu une destination de pêche populaire et un refuge pour la faune. Il est aujourd'hui sur le point de devenir un désastre environnemental et de santé publique.

Au sud de la vallée de Coachella et à peu près au nord de la vallée très agricole d'Imperial, la mer de Salton est la partie la plus basse d'un bassin du même nom qui comprend plus de 3 000 km 2 de sud de la Californie et du nord du Mexique. Si grand, le lac chevauche les comtés impériaux et riverains.

Notamment, le fleuve Colorado est son voisin à l'est et au sud-est puisqu'il se dirige vers le golfe de Californie.

Alors que ses voisins, les montagnes Chocolate et Orocopia au nord-est et les montagnes Santa Rosa au nord-ouest, se développent et se détachent sous le fond de la vallée, la dépression qui devient la mer de Salton s’atténue jusqu’à atteindre sa position actuelle qui, à son plus bas le point est 278 pieds en dessous du niveau de la mer

En réalité une partie du delta du Colorado, au fil du temps, le limon transporté par le Colorado vers l’océan Pacifique s’est accumulé le long des limites sud et est du bassin de Salton, créant ainsi des levées qui l’entourent.

Néanmoins, à quelques reprises au cours de son histoire, le Colorado a changé de cap et s'est dirigé vers l'ouest, inondant certaines parties du bassin et formant des lacs d'eau douce, chacun connu sous le nom de lac Cahuilla. Finalement, la rivière est revenue dans son canal naturel et, sans nouvelle eau, l'évaporation dans l'environnement aride a asséché les lacs.

Une mer accidentelle

À partir de 1900, des canaux ont été construits à la périphérie sud du bassin de Salton pour contribuer à l’irrigation des terres fertiles mais sèches de la vallée impériale. Trop petite pour supporter les eaux de crue et mal construite, en 1905, après des pluies diluviennes et une fonte des neiges, des quantités massives d’eau s’est déversée dans un canal de la rivière Colorado ont débordé de deux digues et ont cassé les embouchures du canal. Au cours des 18 prochains mois, malgré les efforts pour l'arrêter, les eaux du Colorado se sont écoulées librement dans le vaste bassin, créant deux nouvelles rivières, la New et l'Alamo, et un lac d'eau douce, la mer de Salton.

Les inondations en provenance du Colorado ont été arrêtées en 1907, mais pas avant que l'eau ait submergé la ville de Salton, ainsi que les terres appartenant à la tribu des Torres Martinez Desert Cahuilla. À cette époque, la surface de la mer de Salton était à 195 pieds au-dessous du niveau de la mer.

Si elle était laissée à des processus naturels, la mer se serait probablement tarie depuis longtemps. L'évaporation dans la région se produit à un taux de près de 71 pouces par an, alors que la participation annuelle est d'un peu plus de 2 pouces. Cependant, voyant la nécessité d'un lieu sûr pour déposer les eaux usées agricoles, en particulier de la vallée impériale, en 1928, le Congrès désigna toutes les terres de moins de 220 pieds dans le bassin de Salton comme dépôt pour les eaux de ruissellement. À ce moment-là, après 20 ans d'évaporation, la surface du lac était tombée à environ 250 pieds au-dessous du niveau de la mer, mais après l'écoulement des eaux de ruissellement agricoles, il est remonté à 227 pieds au-dessous du niveau de la mer. Aujourd'hui, sa profondeur moyenne est d'environ 30 pieds.

Bien que de nombreuses espèces de poissons aient migré vers la mer de Salton lors des inondations de 1905-1907, l'évaporation et le ruissellement agricole (chargé de sodium et de chlorure) rendaient les eaux trop salées pour maintenir un écosystème sain.

Dans les années 1950, l’état de Californie approvisionnait la mer de Salton en poissons plus tolérants au sel, notamment la corvina, le sargo et le bairdella, et les pêcheurs à la ligne s’affluent vers le lac. Les poissons ont également attiré les oiseaux migrateurs et la mer de Salton est finalement devenue un point d'arrêt sur la voie de migration du Pacifique.

Dans les années 1960, les stations balnéaires, les marinas et les clubs de yacht jonchent les rives de la mer de Salton.

Un écosystème malsain

Suivant le schéma précédent, les produits chimiques, l'azote, les engrais et les sels provenant des eaux de ruissellement agricoles et industrielles ont à nouveau submergé le fragile écosystème de la mer de Salton, provoquant la mort massive de poissons et d'oiseaux. En fait, en 1999, une prolifération d'algues d'une telle ampleur s'est produite et que plus de 7 millions de Tilapias sont morts de manque d'oxygène (leurs cadavres ont jeté une partie de la mer de Salton au cours de la prochaine décennie).

Au cours des 15 dernières années, les conditions n'ont fait que s'aggraver. En 2005, la salinité dans la mer de Salton avait dépassé de 30% celle de l'océan et atteint 45 000 parties par million, point auquel au moins une des espèces de poisson de la mer, la corvina, ne frayera plus.

Outre ce désastre environnemental, beaucoup craignent qu'une fois la mer asséchée, elle génère des tonnes de poussières nocives qui constitueront une menace pour la santé publique et ravageront l'économie locale.

La mer peut-elle être sauvée?

En 1993, la Californie a créé la Salton Sea Authority pour superviser la préservation et l’utilisation du lac. Avec deux représentants de chacun des comtés impérial et riverain, du district impérial d'irrigation, du district des eaux de la vallée de Coachella et de la tribu Torres Martinez Desert Cahuilla, l'autorité travaille depuis 20 ans à la mise au point d'un plan viable.

Entre-temps, la situation dans la mer de Salton deviendra encore plus critique. En 2017, un important accord de règlement des eaux viendra à expiration. Une grande partie des eaux de ruissellement provenant de la vallée impériale seront alors détournées de la mer de Salton vers San Diego et les villes de la vallée de Coachella.

Pour résoudre les problèmes du bassin, la Californie a déjà commencé à planifier un effort pilote, le projet SCH, qui fournira un habitat propre et sûr pour les poissons et les oiseaux et comprend des bassins en eau profonde, des îlots de repos et des bassins de sédimentation intégrés. Les autorités locales travaillent également sur d'autres projets, notamment le district impérial d'irrigation, qui se concentre sur les habitats en eau peu profonde. Des fonds publics et fédéraux ont également été affectés à ces efforts, notamment 2 millions de dollars de la Californie pour mener une étude de faisabilité sur d'autres projets et une demande de l'administration Obama 200 000 dollars supplémentaires pour le Corps d'armée de l'armée. 

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